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SANTIAGO – huelgas de hambre. La ocupación de un edificio de la ciudad. Ataques incendiarios contra camiones que circulaban por el sur de Chile.

El prolongado conflicto entre los mapuche, el grupo indígena más grande de Chile, y el gobierno por los derechos territoriales y el reconocimiento cultural se ha intensificado en las últimas semanas y ha provocado violencia, alimentada por el dolor económico que siguió a la pandemia.

El gobierno condenó los enfrentamientos. La disputa, sin embargo, aumentó el apoyo público a los reclamos de los mapuche y colocó su causa en un lugar destacado de la agenda política solo unas semanas antes de que los chilenos decidieran revisar su constitución. Esta fue posiblemente la primera oportunidad en décadas para reconocer oficialmente a las comunidades indígenas de Chile.

Casi el 13 por ciento de los chilenos, alrededor de dos millones de personas, fueron identificados como indígenas en el censo de 2017. Pero Chile, a diferencia de algunos de sus vecinos de América del Sur, no reconoce a sus pueblos indígenas en su constitución, dijo Felipe Agüero, politólogo de la Universidad de Chile.

«No se le reconoce ni se le menciona», dijo sobre los mapuche.

Para Gerela Ramírez Lepin, una estudiante universitaria de Curarrehue, una comunidad mapuche cercana a la frontera andina de Chile con Argentina, el camino hacia la redacción de una nueva constitución que podría eliminar esta exclusión no puede comenzar lo suficientemente pronto.

«Esta es una oportunidad histórica para asegurarnos de que nadie se quede atrás», dijo. «Puede que nunca vuelva a tener esa oportunidad».

El ministro del Interior chileno dijo que el gobierno estaba dispuesto a negociar con los mapuche y condenó la disputa en la Araukanía, la región más pobre del país, como un acto de una minoría violenta.

Pero un número creciente de chilenos está de acuerdo con los mapuche y ven los conflictos de las últimas semanas como el último foco de una lucha de décadas contra el Estado por los derechos territoriales, el reconocimiento de su cultura y las tácticas a menudo brutales de las fuerzas de seguridad.

«El conflicto mapuche se ha convertido en una olla a presión», dijo Verónica Figueroa Huencho, investigadora visitante de la Universidad de Harvard que es mapuche.

La semana pasada, el gobierno anunció que había creado una comisión presidida por el presidente Sebastián Piñera para discutir los conflictos territoriales y el desarrollo social en la Araucanía.

El creciente apoyo a la causa mapuche se hizo evidente en las protestas antigubernamentales en Santiago, la capital y otras ciudades, que fueron obstaculizadas por policías militarizados.

La bandera mapuche Wenufoye era omnipresente y los manifestantes instalaron una rewe un tipo de altar utilizado en las ceremonias mapuche en la Plaza Italia de Santiago. En las paredes había fotografías de Camilo Catrillanca, un mapuche cuya muerte a manos de las fuerzas de seguridad en 2018 desató la indignación nacional.

Las manifestaciones, provocadas por un aumento en las tarifas clandestinas en octubre, alimentaron una condena más amplia de la desigualdad estancada en Chile y finalmente allanaron el camino para el proceso de reforma constitucional, que comenzará con un referéndum el próximo mes.

«Fue emotivo», dijo Ramírez Lepin, quien participó en las protestas. «Por primera vez en mi vida hubo una sensación palpable de que no estamos solos, que el sometimiento de los mapuche se demoraba demasiado».

Durante décadas, el gobierno ha tendido a reprimir las demandas de los indígenas en Araukanie con mano de hierro, dijeron líderes mapuche, persiguiendo a presuntos militantes bajo una ley antiterrorista que data de la dictadura del general Augusto Pinochet.

Los camioneros objeto de los recientes ataques incendiarios dijeron que el gobierno debe hacer más para disuadir a los atacantes mapuche de amenazar sus vehículos y sus medios de vida.

Sin embargo, los líderes mapuche dicen que su tierra ancestral conocida como Wallmapu, que se extiende desde la costa del Pacífico de Chile hasta los Andes y la costa atlántica de Argentina, está siendo explotada por forasteros y por las industrias extractivas mientras el gobierno no la protege. Acusan al Estado de recurrir a medios draconianos para castigar los actos de unos pocos que han recurrido recientemente a la violencia, al tiempo que deja de lado las demandas pacíficas de la mayoría.

Ahora que Chile se prepara para votar el 25 de octubre sobre la sustitución de la constitución creada hace 40 años durante el régimen de Pinochet, los mapuche ven una oportunidad.

Reemplazar los estatutos de la dictadura del país fue una de las principales demandas del enorme movimiento popular que llenó las calles de Chile de manifestantes durante meses y pidió una distribución más equitativa de la riqueza y el poder político.

Las protestas fueron amplias y sin líderes, y no resultaron en una lista específica de solicitudes. Sin embargo, si el país vota para redactar una nueva constitución, un proceso que puede llevar años, los mapuche ven un intento de reflejar sus aspiraciones.

Las reformas constitucionales en los países vecinos en las últimas décadas, particularmente en Bolivia y Brasil, han llevado a la protección integral de los derechos de la población indígena y han creado formas de compensar la pérdida de la tierra ancestral.

«Chile está muy por detrás del resto de América Latina como el único lugar donde el monoculturalismo está anclado constitucionalmente», dijo Agüero.

Los activistas también están presionando a los líderes políticos para que creen cuotas legislativas para los pueblos tribales, y el Senado está considerando agregar escaños para los pueblos tribales en la asamblea constitucional.

Una generación más joven de mapuche que se ha vuelto más activa en las ciencias y las artes, aumentando la visibilidad de la comunidad.

El rapero mapuche Waikil es una estrella en ascenso en la escena musical del país, y los futbolistas profesionales han mostrado su apoyo mostrando al Wenufoye en brazaletes o fotos de equipos.

«Hemos visto expandirse la literatura sobre la cultura y la historia mapuche», dijo Fernando Pairicán, un historiador mapuche.

Después de que Piñera, un multimillonario formado en Harvard, asumiera la presidencia por segunda vez en marzo de 2018, anunció un plan para desarrollar la Araucanía, argumentando que el crecimiento económico traería paz y prosperidad a la región.

Sin embargo, esa visión nunca se materializó ya que el gobierno pasó de una crisis a otra durante el año pasado. Chile se vio muy afectado por la pandemia de coronavirus, que paralizó gran parte de la economía.

En medio del encierro, varios presos mapuche se declararon en huelga de hambre, incluido Celestino Córdova, un líder religioso que cumple una condena de 18 años de prisión por asesinato.

Córdova convocó la huelga de hambre para descifrar el sistema judicial “monocultural” de Chile, que no tiene en cuenta las creencias indígenas. Terminó la huelga a mediados de agosto después de 107 días cuando el gobierno acordó permitirle visitar brevemente un lugar de importancia espiritual una vez que esté sano.

La huelga de hambre desencadenó reacciones viscerales. Uno de los más llamativos fue un enfrentamiento a principios de agosto en un edificio municipal de la ciudad de Curacautín, que ocupó a la población civil mapuche en solidaridad con los huelguistas.

Cuando la policía se movilizó para desalojar a los mapuche, una multitud de vecinos apoyó a las fuerzas de seguridad, empuñando barras de metal y cantando burlas raciales. Algunos vecinos prendieron fuego a vehículos mapuche.

La escena fue «conmovedora», dijo la Sra. Ramírez Lepin, y un recordatorio de la violencia y la discriminación del pasado.

«Soy mapuche, no chilena, y he sido víctima de racismo y discriminación toda mi vida. Pero escuchar esos cánticos significó que nuestro conflicto ha dado un giro», dijo.

Después de que Chile obtuvo la independencia en 1818, los europeos colonizaron la tierra fértil que durante mucho tiempo había sido dominio de los mapuche. Cuando su territorio se dividió en tierras de cultivo, algunos mapuche fueron redimidos a través de una demanda que muchos consideraron forzada e injusta, pero la mayoría perdió sus tierras sin restitución.

Las empresas forestales, las plantas hidroeléctricas y las granjas de salmón se trasladaron con el tiempo para cosechar los recursos de la Araucanía, y los beneficios beneficiaron en gran medida a la élite empresarial del país, argumentan los mapuche.

Una nueva constitución podría contribuir en gran medida a otorgar a los mapuche el derecho a la tierra y el respeto por su cultura que han estado exigiendo durante décadas. Pero sería solo el primer paso hacia una inclusión real, dijo la Sra. Ramírez Lepin.

«El estado simplemente no entiende lo que queremos», dijo Ramírez Lepin. «No se puede resolver el conflicto arrojándonos dinero. No hay impulso para importar, exportar o comerciar, solo para estar satisfecho con lo que tiene y vivir en paz».

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