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La Grand Place estaba llena, un mar de camisas rojas. El equipo belga saludó desde el balcón del Ayuntamiento de Bruselas y celebró su tercer puesto en la Copa Mundial de la FIFA 2018. Se sintió como si todo el país (11 millones de habitantes) estuviera en el campo. «A veces es un entorno difícil, pero en el momento en que hacemos algo como esto, todos estamos juntos», le dijo Kevin de Bruyne a ESPN.

La lista belga estaba repleta de superestrellas mundiales como De Bruyne, Eden Hazard, Romelu Lukaku y Thibaut Courtois. Habían llegado más lejos en una Copa del Mundo que cualquier otro grupo de este pequeño país europeo antes que ellos. «Bélgica es una nación muy pequeña en términos de números, pero una gran nación en términos de posibilidades», dijo el manager Roberto Martínez a ESPN. «Una nación con tres idiomas, diferentes orígenes … y todos se unieron para lograr un objetivo: ganar un partido de fútbol, ​​y esa es una hermosa historia».

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A este grupo lo llaman la «Generación Dorada», un grupo de jugadores que se unirían a la mayoría de los primeros equipos del mundo, con todas las principales ligas europeas representadas. Dries Mertens juega para el Napoli y Lukaku en el Inter de Milán en la Serie A. Toby Alderweireld, De Bruyne, Youri Tielemans y Michy Batshuayi juegan en la Premier League. Axel Witsel, Thorgan Hazard y Thomas Meunier están en la Bundesliga con el Borussia Dortmund, Koen Casteels con el Wolfsburg. En España, Yannick Carrasco y el capitán Eden Hazard juegan en Liga con el Atlético de Madrid y el Real Madrid. Luego está Jan Vertonghen, quien dejó a los Spurs por el Benfica en el verano.

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«Sabemos que somos un equipo talentoso, pero no nos llamamos la generación dorada», dijo Lukaku a ESPN. «No nos nombramos, pero sabemos que somos un grupo de jugadores talentosos. De joven, por supuesto, siempre tuve la ambición de jugar en los escenarios más grandes al más alto nivel para Bélgica. Lograr eso es genial». pero cuando nos dimos cuenta de que realmente podíamos ganar algo, comenzaste a perseguir ese sueño. «

El próximo verano llega el tardío Campeonato de Europa. Si Bélgica gana, será una de las grandes historias de éxito de este deporte, ya que ocupaba el puesto 70 en el mundo hace 10 años. Bélgica será uno de los favoritos en la cima de la clasificación de la FIFA en junio de 2021. Pero incluso en esos tiempos oscuros de 2010, Bélgica estaba desarrollando un talento de clase mundial entre bastidores que esperaban entregar un gran trofeo. Este talento se ha unido para llevar a Bélgica a la cima del mundo.

Y, sin embargo, la selección belga cree firmemente que se quedará aquí para quedarse como la superpotencia mundial del fútbol. Entonces Bélgica llegó a la cima.


Tres días antes de que Bélgica se enfrentara a Inglaterra, los Diablos Rojos calentaron después de derrotar a Suiza 2-1 en Bruselas la noche anterior. Martínez había dejado descansar a algunas de sus principales estrellas y, en cambio, dependía de los jugadores más jóvenes de la lista. Lukaku ayudó a graduarse a Jeremy Doku, de 18 años. Yari Verschaeren, el centrocampista ofensivo de 19 años del Anderlecht, observó de cerca la técnica de De Bruyne mientras el portero Courtois entrenaba junto a Gaeten Coucke, de 22 años.

Es un caldo de cultivo notable para el talento que la mayoría de los países envidiarían. Sin embargo, hace 20 años, el fútbol belga tocó fondo. Sufrieron la vergüenza de no salir de su grupo en los campeonatos europeos de casa. El sistema no funcionó.

Martínez tiene su sede en su oficina en el complejo de entrenamiento belga Proximus Basecamp en Tubize, a 25 kilómetros al sur de Bruselas. Detrás de él, en el estante, hay un pequeño juguete de peluche que pertenece a la mascota belga Red Devil.

El ex entrenador de Swansea City, Wigan y Everton tiene un doble papel en la asociación belga. Fue nombrado gerente en 2016 y asumió el cargo de director técnico en mayo cuando firmó un nuevo contrato hasta 2022. «El 2000 fue un gran año para el fútbol belga», dijo Martínez sobre Zoom. «La pérdida de concentración se convirtió en un verdadero dolor porque este equipo no podía seguir el ritmo y hubo una elección muy consciente para descubrir cómo funciona realmente Bélgica».

Miraron a través de sus fronteras occidental y norte en busca de inspiración de sus vecinos. «Las influencias [they looked to] donde la Escuela Holandesa de Fútbol Total, Johan Cruyff Way y Clairefontaine [the French national football centre] en Francia y esto uniría la cabecera belga. «El sello se llamó informalmente» Proyecto 2000 «y fue moldeado en» La visión deformation de l’URBSFA «por el entonces director técnico Michael Sablon. Donde el éxito en el pasado había sido más elección que diseño, necesitaban un enfoque uniforme.

«Desarrollaron a los jugadores dentro de un sistema y jugaron 4-2-3-1 o 4-3-3, y desde ese momento, se hizo un muy buen trabajo», continuó Martínez, otro estudiante de Cruyff. «Todos tenían que tener el control del balón, cuidarlo y poder defenderlo».

Esto ahora se formaliza como el programa de futuros. «Tenemos programas separados donde los jugadores más físicos pueden desarrollarse técnicamente, pero los jugadores técnicos pueden jugar partidos contra equipos que son de la misma madurez y que nos han traído resultados tremendos», dijo Martínez. «Si miro a los Diablos Rojos en este momento, hay algunos jugadores de maduración tardía – Dries Mertens, Thomas Meunier, Yannick Carrasco – podría contarte algunos más».

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Kevin De Bruyne comparte cómo se presentó a ESPN FC cuando era más joven.

Fue ese ambiente el que produjo el equipo que vemos hoy: Eden Hazard es un atípico que juega la mayor parte de su fútbol juvenil en Francia y fue identificado como un talento brillante desde el principio. Lukaku, de 27 años, creció en Amberes y entró en la Academia de Anderlecht a la edad de 12. Sus héroes fueron el brasileño Ronaldo y Vincent Kompany, que también estuvo con Anderlecht. Lukaku se desarrolló a través del Purple Talent Project, un programa iniciado por el padre de Romelu, Roger, que brindó educación a jugadores jóvenes prometedores junto con su práctica de fútbol.

Carl Hoefkens, exdefensor belga y ahora entrenador del Club Brujas, recuerda la primera vez que se enfrentó al Lukaku en 2019.

«He oído hablar de él, pero nunca le he puesto cara», le dijo Hoefkens a ESPN. «Él estaba en Anderlecht y yo en el Club Bruges. Yo era bastante físico, pero él tenía 16 años y yo estaba como, ‘Dios mío, ¿quién es este tipo?’ Luego me di cuenta de que era un hombre joven y su potencial era simplemente aterrador «. El Proyecto Talento Púrpura se ha convertido en una estrategia integral llamada Programa Talento Púrpura, en la que ocho de los 23 hombres del equipo de la Copa del Mundo 2018 fueron a la Academia Anderlecht. han pasado, un lugar donde la aparición de Lukaku se considera una prueba del funcionamiento del sistema.

De Bruyne, de 29 años, nacido en Drongen, en el norte, no jugó para los grupos de edad belgas hasta los 17, aunque ya se había entrenado con el primer equipo en el KRC Genk. Fue «retenido» internacionalmente: nació en la segunda mitad del año (marzo a agosto), a veces eran más delgados que sus compañeros, que nacieron antes en el año escolar (septiembre a febrero). Tenías al belga U15 y luego a los difuntos desarrolladores belgas U15.

«Creo que todos tienen su propio camino», dijo De Bruyne. «Creo que la filosofía belga ha cambiado en los últimos 10 años, y probablemente de una mejor manera: mejor para el fútbol antes de que se fortaleciera, el atletismo y algunos jugadores pasaron desapercibidos allí. Creo que lo hicieron los cambió y existen «. más jugadores vienen de Bélgica para tomar la decisión correcta para ellos. «

Martínez se apresura a señalar, sin embargo, que Bélgica, un país del tamaño de Massachusetts y el doble de la población, no puede volverse complaciente cuando se trata de descubrir y promover jugadores.

«No podemos permitirnos perder un talento y estamos trabajando juntos para evitarlo», dijo Martínez. «Estoy seguro de que no perderemos [players]Intento hacerlo todo y ese es nuestro desafío. No podemos perder un talento. «


Aunque Lukaku y De Bruyne se beneficiaron de varios aspectos del Proyecto 2000, combinaron la influencia y el ejemplo de su ex capitán belga con 89 partidos internacionales. «Vince [Kompany] era el hombre para mí «, dijo Lukaku.» Venimos del mismo origen y él jugó para el equipo al que apoyé cuando era niño. Cuando Vince se abrió paso en 2004, yo tenía unos 12 años: solo quería ser como él.

«A pesar de que era un defensa, quería jugar para Anderlecht, la ciudad que amo y ganar títulos. Sabía que algún día, si tenía la oportunidad, esperaría llevar las cosas al siguiente nivel. como lo hizo Vince cuando lo hizo «. empezado. «

De Bruyne jugó con Kompany en el Manchester City de 2015 a 2019.

«Él [Kompany] Fue uno de los primeros jugadores en hacer un par de traspasos al extranjero y lo hizo bastante bien «, dijo De Bruyne». En Inglaterra se convirtió en un campeón y un verdadero líder, así que creo que lo que hizo con algunos otros jugadores se supone que abrirá el mercado un poco más a los jugadores belgas. Entonces hubo más interés en los jugadores belgas y lo tienen abierto ahora que [they] bien hecho. Por ahora, cuando se habla de fútbol en Bélgica, todo el mundo lo elogia. Es muy importante, pero empezó con gente como Vinny. «

Kompany dejó el Manchester City en mayo de 2018 con el legado de uno de los mejores defensores de la Premier League. Regresó a Anderlecht para asumir un papel conjunto como jugador y entrenador antes de la temporada 2018/19. Desde entonces se retiró para concentrarse en dirigir la Pro League belga. Al igual que en su activa carrera, otros se están preparando para volver a seguir su ejemplo.

Veinte de los equipos actuales, incluidos De Bruyne, Witsel, Thorgan Hazard y Courtois, están haciendo sus insignias de entrenador como parte de un programa presentado por la Real Asociación Belga de Fútbol (KBVB) en 2019. La esperanza es que al menos el 50% de esta generación se las arregle en Bélgica. Cuando Martínez habló con ESPN, el equipo había pasado unas horas ese día continuando sus clases.

«La razón por la que esta generación actual está donde está es por las experiencias individuales que han tenido», dijo Martínez. «Y no puedes escribir un libro o un modelo en ese sentido porque cada individuo ha estado en un viaje muy diferente y necesita sacarlo. De nuestra parte queremos promover ese rol en los jugadores y hacer las insignias que haces cuando estás Los jugadores dejan de pensar de manera diferente y diferente en el campo «.

En este punto, Martínez había pasado el primer bloqueo de COVID-19 navegando por datos en su computadora portátil y mirando a los jugadores nacidos en 2000 y 2001. Él y sus compañeros de trabajo desarrollaron «pequeños proyectos» para «enseñarles cómo ganar». «

Verschaeren, el centrocampista de 19 años de Anderlecht, a menudo se asocia con un movimiento a los mejores clubes de Europa, pero permanece en Bélgica. Su defensa Marco Kana (18) de Anderlecht y el mediocampista Aster Vranckx (18) de KV Mechelen también tienen una gran demanda. Manchester City y Liverpool están vinculados a ambos. Pero los jefes de talentos belgas no quieren que se muevan demasiado pronto. Martínez espera que los jóvenes belgas vean los beneficios de jugar en la Pro League belga, aunque las circunstancias de cada individuo justifican un proceso diferente.

«No lo es [issue of] Edad, pero cierto grado de madurez. Este nivel suele alcanzarse después de 50 partidos para su primer equipo. Frente a estas adversidades en el primer equipo, y eso es entre 40 y 60 partidos. Esto se podría lograr a los 16, 17 o 18 años, o a los 22 años. El jugador tiene que ser lo suficientemente maduro para poder lidiar con el fútbol en el extranjero, pero no solo con el equipo de fútbol, ​​sino también con la persona que puede sobrevivir en el extranjero. «

Documentary, el increíblemente talentoso delantero de 18 años, prospera en la Ligue 1 francesa después de dejar Anderlecht en octubre por 26 millones de euros más complementos para Rennes. Su tierna edad contradice su talento y experiencia y ya ha disputado cinco partidos internacionales con la selección absoluta. También se benefició del plan de Martínez para traer adolescentes al grupo. Si bien Doku ahora forma parte de la selección absoluta, Martínez fichó a los defensas Hannes Delcroix, Sebastiaan Bornauw y al delantero Charles De Ketelaere para el partido inaugural contra Suiza en los últimos partidos; todos regresaron a la Sub-21 durante los Red Devils, preparados para Inglaterra y Dinamarca.

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Roberto Martinez, Romelu Lukaku y Kevin De Bruyne explican cómo Vincent Kompany influyó en el espíritu belga.

«Es un proceso de preparación de los jugadores más jóvenes para saber por qué esta generación es la número 1 en la clasificación de la FIFA y qué se necesita», dijo Martínez. «Fue realmente fascinante. En los dos últimos amistosos pusimos a un grupo completamente nuevo de jugadores que tienen mucho potencial, pero exactamente eso: potencial».

«Incluso a nivel de clubes, no han logrado un papel importante y completo en este vestuario, pero creemos que tienen métricas muy claras de por qué pueden ser parte de un equipo ganador en el futuro».

No es fácil para estos jóvenes participar. «Todos somos diferentes, pero cada club tiene su propia cultura de marcar la pauta y eso proviene de los jugadores mayores», dijo De Bruyne.

Lukaku recuerda que entrenar con Kompany, Moussa Dembele y Marouane Fellaini, todos retirados del servicio internacional, fue una «lucha pura» y que esta intensidad continuó incluso en su ausencia. «Teníamos esa confianza. Puedes preguntarle a Kevin, Jan Vertonghen, Toby y Eden; teníamos esa confianza porque éramos individualmente mejores que la otra generación, por lo que era cuestión de tiempo para nosotros ponerla en juego . » siguiente nivel.

«Les dejamos [the younger players] Lo sé desde el primer día: tan pronto como llegan al campo, no estamos bromeando. Les decimos cuando algo no va bien como debería. Les decimos de una manera agradable pero positiva, pero también les hacemos saber que estamos aquí para ganar.

«Pero ahora que hemos puesto el listón tan alto, teníamos que asegurarnos de que los niños pequeños que pasen tengan que llegar hasta nosotros. Así que tratamos de ayudarlos, pero al mismo tiempo les hacemos saber que están para la selección belga». tocar.» ganar.»


Cuando Martínez se hizo cargo de Bélgica después de que Marc Wilmots se fuera en julio de 2016, eran el número 2 del mundo, siete años menos que el puesto 70 en 2010. El grupo sabía que era un grupo especial de jugadores, pero carecía de consistencia en los grandes torneos que estaban a punto de perder en los cuartos de final de la Eurocopa 2016 ante Gales. Martínez movió inicialmente a Bélgica a un 3-4-3, jugando con las fortalezas del grupo y dando un significado real a la insignia belga.

«Teníamos que recibir un mensaje claro de que el talento por sí solo no gana», dijo Martínez. «A partir de ellos se creó un ambiente donde había claridad y razón para estar juntos. La razón para que estemos juntos fue crear momentos que podamos apreciar cuando todos estén jubilados, y creando un legado para las generaciones venideras.

«Jugar para los Red Devils es más que un simple juego internacional. Son embajadores de sus comunidades, territorios y lugares que representan. Es mucho más que un simple juego de fútbol. Sabíamos individualmente que nunca podríamos lograr un objetivo». Si no, podríamos poner a las personas al servicio del equipo. Teníamos que hacer que las personas se involucraran «.

Martínez trató de embotellar la mentalidad de los jugadores en sus clubes donde, como él mismo dice, «tienen el reto de ganar títulos y ganar todos los partidos». Quería «apreciar» y «proteger» esta actitud y llevarla al fútbol internacional.

«Para ser el número 1 del mundo se necesita talento, pero también ser consistente», dijo Martínez, antes de llegar al clímax de los grandes torneos.

«En esa cultura, este equipo ha aprendido a tener una mentalidad ganadora», dijo De Bruyne. «Cuando comencé, Bélgica estaba pasando por un momento difícil y no se clasificó para muchos torneos seguidos».

«Este equipo es más o menos igual que hace dos años cuando todo el mundo tenía entre 20 y 25 años. Todo el mundo era joven. Y ahora tienes jugadores de entre 26 y 34 y hemos aprendido a mejorar como equipo, y hemos aprendí a ganar partidos «.

La realidad del fútbol internacional significa que un jugador tiene tres posibilidades de ganar un torneo importante en su apogeo. «Este es el sueño para nosotros [to win a major trophy]»Dijo De Bruyne.» Tenemos que asegurarnos de aprovechar al máximo cada oportunidad que tenemos. Nunca se sabe lo que puede pasar en el fútbol, ​​esa es definitivamente la ambición y el sueño. «

El siguiente grupo ya encaja en la generación dorada. Son un grupo de jugadores de clase mundial a los que les encanta jugar para su país.

«Si miras a nuestro equipo, somos un equipo diverso con diferentes razas y antecedentes, pero nos mantenemos unidos, no importa qué, siempre estamos juntos», dijo Lukaku. «Tratamos de mostrarle al pueblo belga que podemos estandarizarnos a pesar de los diferentes orígenes y diferentes grupos de población».

Martínez cree que no necesariamente necesitan trofeos para definirlos como individuos, pero un éxito en la Eurocopa de 2021 y en la Copa del Mundo de 2022 en Qatar dejaría un legado inigualable a largo plazo.

«Creo que las escenas cuando llegamos a Bélgica [in 2018] nos motivó de la mejor manera posible para alcanzar el siguiente nivel. Un equipo que está completamente unido puede lograr cualquier cosa en la vida ”, dijo Martínez. No lo necesitas como individuo, es algo por lo que lucharás, pero ganarlo realmente dejaría un legado para la próxima generación. «

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