Raymond Felton no ha sido tatuador en toda su vida.

Jermichael Wright, su mejor amigo, vive como artista con su propio negocio en el mundo del diseño de tinta.

Juntos en Latta High School en Carolina del Sur, los dos ganaron campeonatos estatales consecutivos en 2001 y 2002. Con un promedio de carrera de 39 puntos, 9.1 rebotes, 8.9 asistencias y 5.6 robos por juego, Felton llevó a los Vikings a un récord de 104-9 en cuatro temporadas y recibió el Premio Naismith Prep por su último año con nombres futuros, incluyendo el aspirante a junior LeBron James antes de completar una carrera memorable en la Universidad de Carolina del Norte.

Pero no fueron los premios y logros personales los que se quedaron con Felton. Fue el mensaje por el que vivieron él y Wright lo que lo hizo posible: GBMS, exactamente la frase que el veterano de la NBA se había tatuado en su brazo derecho el año pasado.

«Significa que Dios bendiga mi éxito», dijo Felton en una entrevista telefónica exclusiva a Basketball Insiders. «Es algo cotidiano para mí. Todos los días».

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Había pasado una semana completa desde que Felton se convirtió en agente libre. Después de una estadía de dos años en el Oklahoma City Thunder, no firmó con un equipo. Es la primera vez que el jugador de 36 años no ha jugado profesionalmente desde que se unió al club en 2005.

Es un gran ajuste para alguien que ha estado presente toda su vida. Sin embargo, su régimen cotidiano no ha cambiado realmente. Felton no ha terminado con el juego. Todavía vive en Oklahoma City, entrena, se mantiene en forma y, sobre todo, mantiene una dieta saludable a medida que envejece.

«Fue mentalmente difícil no poder hacer algo que disfrutas hacer y que te apasiona», dijo Felton, porque se había perdido la acción. «Me encanta el baloncesto. Lo haría si no me pagaran. Pero si entendí que tengo 36 años y me estoy acercando al final de mi carrera, simplemente no quería que terminara de esa manera. Es por eso que me voy No retirado.

«Tengo la sensación de que todavía puedo jugar». Cuando llego a un punto en el que siento que no puedo moverme como solía hacerlo, sé que es hora de dejarlo ir. Incluso si tengo que dar la vuelta al mundo, jugaré baloncesto durante dos años más para satisfacerme y cómo quiero terminarlo. «

La primavera pasada surgieron informes erróneos, después de lo cual Felton firmó con el club checo de segunda división GBA Jindrichuv Hradec para continuar su carrera como jugador. ¿Entonces qué pasó?

Felton habló con un entrenador del equipo que resulta ser un amigo suyo de Carolina del Norte. El entrenador trató de persuadirlo para ir al extranjero y participar en un torneo, por lo que Felton investigó por curiosidad. No fue muy lejos. Se le ofreció dinero y tuvo una conversación con el gerente general del club, pero los términos nunca fueron acordados, ni siquiera aproximados. De hecho, su agente ni siquiera habló con la gerencia del equipo.

«Recibí todo tipo de llamadas de personas que decían:» Hola hombre, firmaste con la República Checa y ni siquiera puedes ir a la República Checa «, dijo Felton.» Quiero: «No, estoy en casa. Me voy en ninguna parte «. No lo sé. Fue solo un gran error. «

El juego más cercano a Felton fue el verano pasado. A menudo trabajó con los Houston Rockets y sintió que la organización le ofrecería un contrato. Ni siquiera lo invitaste al campo de entrenamiento en el otoño. Idealmente, a Felton le gustaría continuar donde lo dejó en la NBA con un equipo que valora su presencia.

«Todavía siento que tengo mucho que ofrecer, pero ahora sabes cómo funciona a veces en la liga. Quieren ser jóvenes. Quieren hacer cosas diferentes. A veces puede ser desafortunado».

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No es la primera vez que Felton está en el lado equivocado de la suerte. Después de cuatro temporadas perdidas con los entonces Charlotte Bobcats, el equipo llegó a los playoffs y parecía estar preparándose para un cambio de franquicia. No funcionó como lo había imaginado.

Felton firmó con los New York Knicks en el verano de 2010, que resultó ser sobresaliente tanto para el equipo como para él. En 54 juegos, Felton promedió los mejores resultados de su carrera en puntos (17.1), asistencias (9) y porcentajes de tiros libres (86.7) en más de 38 minutos por competencia.

Dirigidos por la estrella Amar’e Stoudemire, jóvenes talentos como Felton, Danilo Gallinari, Wilson Chandler y novatos prometedores (Landry Fields y Timofey Mozgov), los Knicks estaban en el medio de los playoffs con un récord de 28-26 y otras cosas. Los paquetes buscaron en La Gran Manzana.

Por otro lado, la organización tuvo la oportunidad de obtener el oro con una superestrella local, Carmelo Anthony, que anhelaba jugar para Nueva York. Los Knicks optaron por la última opción e hicieron un intercambio a tres bandas para obtener Melo de los Denver Nuggets. Felton se hizo innecesario junto con varios contribuyentes clave y jóvenes talentos. Es un escenario que plantea la pregunta: «¿Y si?»

«Tengo la misma pregunta que tú», se rió Felton. «‘¿Qué pasa si? ¿Qué pasa si solo esperabas?» «Melo vendría de todos modos. Este verano tendría su mano libre de todos modos. Al igual que … No conozco a un hombre. Este equipo fue algo para mí Especial y pensé que podría haber sido realmente especial. Me hubiera encantado ver lo que podríamos haber hecho, pero así es como a veces funciona la liga «.

Después de terminar el año con las pepitas, Felton fue nuevamente asignado a los Portland Trail Blazers, donde pasó una corta temporada gracias a un cierre patronal. En la temporada baja de 2012, regresó a Nueva York a través de otro intercambio y finalmente jugó con el hombre por el que fue transferido. Bajo el nuevo jefe de Mike Woodson y junto a nuevos compañeros de equipo, Felton formó parte del mejor equipo de los Knicks desde finales de la década de 1990. Felton creía que el grupo tenía una «gran oportunidad» de ganar un título, y a pesar de una derrota en la serie ante los Indiana Pacers en la segunda ronda de la postemporada, fue un gran año.

Después de su segunda ronda con Nueva York, Felton saltó con tres equipos durante tres años. Cuando los Knicks lo enviaron a los Dallas Mavericks en junio de 2014, una lesión lo obligó a abandonar la rotación en su primera temporada. Aunque recibió DNP por primera vez en su carrera, atribuye a Rick Carlisle que fue abierto sobre su papel inicial. Felton se quitó la cola para asegurarse un lugar la próxima temporada, y lo hizo. Dio importantes actuaciones para el equipo en los playoffs. Una vez más, asumió que volvería a firmar con los Mavericks después de que finalizara su contrato, pero no funcionó.

Entonces, su siguiente decisión fue firmar con Los Angeles Clippers para apoyar a Chris Paul. No fue una mala decisión ya que Felton consiguió más de 80 juegos (más playoffs) más de 20 minutos de juego por noche. Ya en su primera temporada en el Oklahoma City Thunder del año siguiente, Felton tuvo un papel constante y apareció en todos los juegos. Firmó con ellos nuevamente hace dos veranos y pensó que tenía el mismo deber. Eso no sucedió.

«Ya me había registrado como agente libre», dijo Felton. «Luego [OKC] Hicimos este trato más tarde en el verano cuando se deshicieron de Melo para ir a Atlanta y luego llevaron a Dennis Schroder allí. Luego me dijeron que lo jugarían como armador de respaldo. Y fue así, bueno, está bien, ojalá supiera que iría a la agencia libre antes de volver a firmar. «

No hay malos sentimientos de Felton. En sus días de Thunder, hizo buenos amigos y todavía está en contacto con Russell Westbrook, Paul George, Jerami Grant, Steven Adams y Schroder, el joven guardia de seguridad que asumió su antiguo papel.

Aprendió cómo funciona la liga y los desafortunados descansos asociados con ser parte de ella. Él cree firmemente que la capacidad de adaptación es la única forma de longevidad.

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Fue solo en los playoffs de la NBA de 2019 que Felton puso a prueba sus habilidades en chorros, especialmente en una corta temporada en el Juego 4 entre Thunder y Portland Trail Blazers. Rápidamente anotó ocho puntos y comenzó una carrera que frenó a la multitud en el Chesapeake Energy Arena. Un momento en que mostró a los equipos y al mundo que no había perdido un paso.

Felton nunca pierde la confianza y nunca lo hará. Sabe que puede influir en ganar (disparar, defender, ser general) en cada minuto que tiene y en un papel de mentor.

“Te encuentras en una situación en la que muchos equipos que ganan equipos o son equipos veteranos cuyo equipo ya está establecido y yo voy a un equipo joven, básicamente sería un entrenador diferente, un entrenador de jugadores. Entonces te encuentras en una situación así y ya sabes que no jugarás porque serán reconstruidos. Intentan tratar con sus jóvenes.

«Y ahora estoy en el punto donde solo quiero estar en el juego. Estoy listo para hacerlo. Estoy listo para ser un entrenador de jugadores para ayudar a los jóvenes y ayudarlos a desarrollar sus habilidades y a ellos para ayudar a aprender mentalmente el juego. Porque casi todos tienen las características físicas, pero muchos de ellos pierden la parte mental que es realmente importante para ser un jugador de la NBA, así que estoy listo para ayudar en ese sentido poder y estar listo cuando llamen a mi número «.

Si esperas ver a Felton en un uniforme de la NBA pronto, probablemente no será durante el reinicio de la liga este mes. Como muchos otros, le preocupa el ambiente de burbujas en el World of Disney en Orlando. De quién estaba hablando tenía sentimientos «dudosos» sobre el plan en sí. Entre el aumento de los casos de coronavirus en Florida y la lucha contra la injusticia racial y la brutalidad policial, Felton no está seguro de si los jugadores estarán allí mentalmente.

«Desearía que solo quisieran cancelar la temporada, realmente cancelarla y solo enfocarse en el draft y la próxima temporada y simplemente dejarlo ir», dijo Felton. «Y sé que nunca se ha hecho. Ha pasado mucho tiempo desde que esto sucedió, pero ha pasado mucho tiempo para que el mundo también se haya ocupado de lo que acabamos de enfrentar».

“Incluso los muchachos que sienten lo mismo que yo, también extrañamos el juego. Lo extraño como un loco. No he jugado en un año, así que me encantaría ir a jugar. Me encantaría, pero no me arriesgaría a enfermarme, arriesgar mi vida o arriesgar algo que les sucede a mis hijos o mi familia. No, es solo … no terminar una temporada. (Si) estamos hablando de comenzar una nueva temporada, esa es una historia diferente. Pero para prepararse y hacer el formato que está probando, no. No en mi opinión Esa es mi opinión, pero no todos sienten lo mismo. «

A pesar de sus sentimientos sobre el regreso en sí, Felton cree que sus amigos y jugadores de toda la liga utilizarán su plataforma de manera positiva para lograr el cambio. Compartió pensamientos conmovedores sobre los problemas que están sucediendo en nuestro país y en nuestro mundo.

«En este punto, cualquier cosa puede ayudar», dijo Felton. «Lo que tenemos que hacer ahora es algo que simplemente tiene que parar. No es algo racista. No son negros contra blancos. No lo es. Es solo que estos policías, estos policías malos, porque no todos los policías son malos, lo diré; tengo amigos policías, pero aquellos que hacen algo que otros policías tienen que hacer para tomar una posición y decir: «Mira, no es así como se supone que debemos hacer las cosas». no debes poner tu rodilla en el cuello de este hombre por tanto tiempo que se desmayan y mueren, no debes dispararle a un hombre porque se escapan de ti y le disparas por la espalda, hay demasiados casos en los que estas cosas pasan y es solo que tiene que parar.

«Y me alegra que todos protesten y hagan las cosas que hacen porque es así … estas cosas suceden, pero nadie hace nada al respecto. Se refresca debajo de la alfombra y es como, no. Suficiente es Suficiente. Estamos cansados. Hemos terminado. Hemos terminado. No debería tener que responder una pregunta para mi hijo y preguntarme: «Papá, tengo miedo. Papá, tengo miedo de ser negro. «¿Y es como qué? Cuando escucho a mi hijo decir algo así, estoy enojado ahora, estoy loco ahora. Son cosas que tienen que detener a las personas. Tenemos mucho en el mundo con el (virus corona) hacer y luego con todas las cosas que están sucediendo con Black Lives Matter.

«Es un momento difícil en este momento», continuó Felton. Y todavía siento que todos lo superaremos, superaremos esto. El cambio sucederá porque exigiremos el cambio. Llamaremos a cambios. Y luego, con el (virus de la corona) es algo que nosotros como país tenemos que mantenernos fuertes y solo esperar y ver, hombre. Solo esté seguro y todos seguirán practicando las cosas que necesitamos practicar: distancia social, desinfectante para manos, mantener su máscara puesta, hacer lo que necesita hacer en estos momentos difíciles. Es duro, hombre. En esos momentos, solo desea estar cerca de su familia e hijos e intentar protegerlos. Ya sabes, es difícil concentrarse en el baloncesto cuando hay tantas cosas en el mundo que no puedes ignorarlo. «

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Mientras Felton y Wright continúan con GBMS en sus respectivas vidas, los dos han imaginado comenzar una línea de moda juntos. Felton ya tiene las camisas y los chándales y la gente siempre le preguntaba sobre la ropa que llevaba puesta. Es un amor que lo motiva a hacerlo todo el camino.

Cuando se le preguntó sobre su futuro en el baloncesto cuando terminaron sus días de juego, Felton parece inseguro. Él sabe que quiere participar en el juego. Sin embargo, no es hora de hablar de eso en este momento. Todavía hay algo que hacer en sus ojos.

El camino de Felton a este punto estaba lleno de picos y valles. Tuvo muchos momentos arriba y abajo.

«Siento que tienes que cometer errores y hacer cosas en la vida para ser una mejor persona y aprender a ser una mejor persona y un mejor hombre en tu vida», dijo Felton. «Ya sea (como) un padre, esposo o compañero de equipo o amigo o hijo o lo que sea. Tienes que hacer algo mal para aprender.

«Así que realmente no sé si me arrepiento demasiado porque realmente no puedo quejarme de mi vida. Sí, pasé por algunas cosas, pasé por algunas cosas difíciles fuera de la corte, pero me mantuve concentrado, Siempre he tenido a Dios primero y creía en Dios y creía que Él me ayudaría con eso. Espiritualmente, físicamente, lo que sea. Ese siempre ha sido el caso. Siempre pasé por todo lo que pasé «.

Todo el tiempo, Felton no cambiaría la forma en que llegó aquí.

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