Solo en once países de América Latina y el Caribe, 14 millones de personas padecen hambre y sufren «inseguridad alimentaria severa» debido a las consecuencias de la pandemia de coronavirus en la región, anunció hoy el Programa Mundial de Alimentos (PMA).

Un estudio realizado por esta organización humanitaria de las Naciones Unidas el año pasado encontró que 3.4 millones de personas estaban en esta categoría en ese momento, pero en menos de medio año, otros 11 millones no tienen comida todos los días.

Cuando la inseguridad alimentaria moderada se incluye en el cálculo, el problema afecta a 40 millones de personas en un grupo de países, incluidos solo aquellos en los que el PMA está realizando esfuerzos de socorro.

Estos son Guatemala, El Salvador, Nicaragua y Honduras en América Central; de Haití, la República Dominicana y algunas pequeñas islas del Caribe; y de Perú, Ecuador y Colombia en América del Sur, dijo Miguel Barreto, Director Regional del PMA para la región.

Estas subregiones han reportado más de 1.6 millones de casos de COVID-19 a la Organización Mundial de la Salud.

La evaluación de la situación nutricional en América Latina excluye a los países con mayor peso económico, como México y Brasil, así como a Argentina, Chile y Venezuela, en los que el organismo no realiza ninguna actividad.

En una conferencia de prensa virtual para la prensa, acreditada ante las Naciones Unidas en Ginebra, Barreto dijo que las cifras de inseguridad alimentaria que expuso fueron validadas por todos los gobiernos y prefirió no atreverse a estimar la cantidad de personas que estaría en la misma situación en toda América Latina.

La pandemia de coronavirus está tratando de contener medidas de cuarentena que han detenido gran parte de la actividad económica del país y han causado una crisis de escala que se espera que continúe al menos hasta el próximo año.

Las estimaciones de las organizaciones financieras internacionales apuntan a una disminución del 6% en las economías de América Latina y el Caribe en 2020.

Mientras tanto, el PMA deberá recibir $ 400 millones en contribuciones para satisfacer las nuevas necesidades alimentarias derivadas de la pandemia a finales de año.

Las personas más vulnerables a la inseguridad alimentaria en la región son aquellas que trabajan en la economía informal (entre el 50% y el 70% de todos los trabajadores) y sus ingresos dependen de las actividades diarias que no pueden hacer ahora.

Uno de los aspectos más alarmantes de la situación descrita por Barreto es que no se tiene en cuenta a Venezuela, donde la crisis socioeconómica era muy grave incluso antes de la pandemia y el PMA no había estado presente durante 45 años.

Sin embargo, Barreto dijo que la agencia está en negociaciones con el gobierno venezolano para reanudar las operaciones el próximo año y que hay «buena voluntad» para llegar a un acuerdo.

Tal vez como una señal de este enfoque, el año pasado las autoridades permitieron que el PMA realizara una evaluación alimentaria independiente en Venezuela, demostrando que 2.3 millones de venezolanos padecían una grave inseguridad alimentaria.

En los países donde está presente, el PMA ofreció ayuda alimentaria a más de cinco millones de personas en 2019, particularmente en las zonas rurales, pero ahora está expandiendo su trabajo al medio urbano para mitigar los efectos del coronavirus en los más pobres.

A pesar de que la situación en América Latina y el Caribe es generalmente muy mala, Barreto identificó las situaciones más graves, incluida la de Haití, donde 700,000 personas estaban en una grave inseguridad alimentaria antes de la pandemia, mientras que ahora hay 1. 7 millones.

También mencionó la caída de la zona centroamericana, conocida como el «corredor seco», que comienza con una alta tasa de pobreza extrema desde el sur de México hasta el norte de Panamá.

Ahora hay 3 millones de personas en grave inseguridad alimentaria allí, en comparación con 1 millón a fines del año pasado, una época que coincidió con el final de una grave sequía.

Otra preocupación importante del PMA son los 5 millones de migrantes y refugiados venezolanos. Se estima que la crisis de COVID-19 ha agravado el estado nutricional de al menos un millón de ellos.

Barreto elogió los esfuerzos de países como Ecuador y Perú para tratar de aliviar el impacto social del estancamiento de sus economías mediante la transferencia de dinero a los más pobres.

Él creía que el Fondo Monetario Internacional debería tratar de proporcionar préstamos a bajo interés para ayudar a los países a duplicar su gasto social.

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