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JAMES HARDEN CROUCHEDesperando que el árbitro Ed Malloy lance el balón al aire. El delantero de los Dallas Mavericks, Kristaps Porzingis, se situó a un metro por encima del círculo central.

La superestrella de los Houston Rockets mide 6 pies 5 pulgadas. Porzingis es uno de los jugadores más altos y más largos de la liga y mide 7 pies 3 pulgadas.

Algo andaba mal. Esa punta inicial se perdió antes de que saliera de las yemas de los dedos de Malloy.

Harden tiene brazos largos y tortuosos, tiene una envergadura de 6 pies y 11 pulgadas, pero nunca fue suficiente. Las manos de Harden y Porzingis golpearon la pelota, pero Porzingis llegó primero debido a la pura verticalidad y golpeó a J.J. Barea. Balón de los Mavs.

Era el 31 de enero, el primer juego en el que los Rockets probaron su experimento con pelotas pequeñas. Su pívot titular, Clint Capela, de 6 pies 11 pulgadas, tenía un problema en el talón y, en lugar de reemplazarlo por otro hombre alto, el entrenador Mike D’Antoni fue reducido. Una semana después, los Rockets se fueron con todo, intercambiando a Capela por los Atlanta Hawks.

Los misiles ahora estaban completamente comprometidos con la pequeña pelota, completando su ofensiva contra los escoltas Harden y Russell Westbrook, quienes tenían más espacio que nunca para operar.

También se ha comprometido a perder constantemente el consejo inicial.

Para los Rockets, es más una ceremonia que una parte impactante del juego. Es el primer juego, la primera competencia, y efectivamente lo pierden.

«No. No realmente», dijo el entrenador en jefe de los Rockets, Mike D’Antoni, cuando se le preguntó si le gustaría ganar o perder pronósticos iniciales. «A veces, cuando comenzamos la segunda mitad, pienso, ‘Oh, ojalá hubiéramos perdido el salto entre dos para poder tenerlo para comenzar la segunda mitad’.

«Pero analíticamente, creo que son dos a dos. Realmente no importa».

Houston no ha ganado un puntaje inicial en nueve juegos esta postemporada, y hay una buena posibilidad de que no estén en el tablero en absoluto en las semifinales de la Conferencia Oeste contra el centro de 7 pies de Los Angeles Lakers, JaVale McGee.

Pero los Rockets están comprometidos a comenzar cada juego con derrotas y ponerlos en una mentalidad defensiva desde el primer juego.

Y si alguna vez superan las probabilidades en la cancha central, esto será motivo de celebración.

«Nos reímos de eso porque nunca lo ganamos», dijo D’Antoni. «Si ganamos, el tipo suele recibir una ovación de pie».


Cuando saltó Harden, el punta contra los Mavs, dijo que era la primera vez que recordaba haberlo hecho en cualquier nivel de su carrera en el baloncesto.

«¿Quizás en la secundaria? Incluso entonces, no lo sé», dijo Harden después de la victoria de los Rockets por 128-121.

Desde que Harden y los Rockets se quedaron pequeños todo el día, obtuvieron 5-29 puntos por los primeros consejos, con The Beard ganando la pelea en el patio dos veces:

Probablemente sea algún tipo de correlación sobre causalidad, pero los cohetes fueron 1-4 en esos juegos.

Sin embargo, no siempre se trata del jugador de pie en el centro de la cancha. Un salto entre dos es casi tanto una cosa de equipo como una cosa individual. Se trata de posicionarse, mostrar anticipación, leer ángulos y golpear a alguien contra la pelota y luchar.

Probablemente por eso el delantero P.J. Con las cinco victorias inaugurales de los Rockets, Tucker siempre es el que se le ocurre.

«Le dije a Tuck [to try it] una vez, pero fue como … «, dijo Covington, sacudiendo la cabeza con una sonrisa.» Pero realmente no nos estamos enfocando en el salto. Sería bueno obtener algo de esto, pero por lo general será difícil, alrededor de 7 pies -Barcos de competición. Pero tengo unos pocos. Durante el juego depende.

Covington, quien recibió todos los consejos iniciales en esta postemporada, se convirtió en el saltador designado de los Rockets. D’Antoni dijo que dejó que los jugadores eligieran.

No necesita análisis para averiguar por qué: Covington es el hombre más grande que existe.


AL PRINCIPIO En la temporada 2013/14, Oklahoma City Thunder y el entonces entrenador en jefe Scott Brooks estuvieron encantados con los primeros consejos iniciales, principalmente porque no pudieron.

El Thunder comenzó con consejos iniciales entre 3 y 12 esta temporada, por lo que Brooks decidió que el equipo debería practicarlos.

El salto inicial solo determina quién recibe el balón para comenzar el juego y establece el patrón de quién lo hace para comenzar cada cuarto; el ganador del punta inicial también recibe el balón para comenzar el cuarto cuarto, entonces, ¿por qué desperdiciar energía? un momento aparentemente sin sentido?

Brooks vio un elemento estratégico, puntos extra ocultos al margen de cualquier juego de la NBA.

«Quiero la oportunidad de acertar un 3 para terminar el tercero [quarter] y coge la pelota [to start the fourth] y conectó otros 3 y tiene una carrera de 6-0 allí mismo «, dijo Brooks.

Mark Simpson, colaborador de Thunder, incluso hizo un estudio sobre saltos de pelotas. Simpson, quien ahora trabaja para los Washington Wizards con Brooks, no estaba dispuesto a discutir sus hallazgos «patentados». «Cada beneficio posible es el tipo de cosa que cada empleado intenta localizar y mantener alejado de miradas indiscretas.

La transición del tercer al cuarto trimestre ocurre cuando las posesiones cobran importancia. Si puede desarrollar un juego 2v1 exitoso para terminar el tercer juego y abrir el cuarto juego, existe la posibilidad de una racha de 9-0 donde el otro equipo tiene solo una posesión.

Desconocido, el escuadrón Thunder implementó la vieja estrategia de Brooks en el Juego 4 contra Houston en la primera ronda casi a la perfección: Nerlens Noel terminó una bandeja, luego Dennis Schroder conectó un 3 en el verano. Y luego, para abrir el último cuarto, Schroder hizo una pausa.

Una ventaja de 93-89 Rockets se convirtió en un Thunder Edge de 94-93 en un instante, y OKC solo tuvo que hacer una parada para hacerlo. El Thunder ganó el Juego 4, 117-114.

Los Rockets ganaron la serie de todos modos, con marca de 7-0 contra el Thunder Center Steven Adams, un jugador de 7 pies que incluso estudia las técnicas de lanzamiento del árbitro. Houston tiene marca de 1-1 contra los Lakers a pesar de que Covington se fue de 2-0 contra McGee.

Ha sido un gran desafío para Covington, pero cada vez que toma su lugar en el círculo medio, salta con la intención de ganar.

«Absolutamente. Definitivamente tengo esa emoción», dijo Covington. «Pero los muchachos han estado haciendo esto durante tanto tiempo que tienen pequeños trucos del oficio y yo he aprendido algunos, pero todavía no es justo.

«Si fuera de su tamaño, sería [9-0]. Sería todo lo contrario. «


LOS COHETES CON FRECUENCIA Haga una excepción a la idea de que son «pequeños». Porque ellos jugar grande.

Ningún jugador encarna eso más que Westbrook. Tomemos el enfrentamiento de Thunder contra los Phoenix Suns el 14 de diciembre de 2014 cuando Westbrook, de 6 pies 3 pulgadas, se enfrentó al centro de 7 pies 1, Alex Len.

Westbrook ganó, y tiene la reputación de saltar a los jugadores más grandes en saltos y rebotes (a veces incluso a sus propios compañeros de equipo).

Entonces por qué no él en el pico de apertura? Como tantas cosas en Westbrook, se ha convertido en una rutina.

«Sabes, lo pensé una vez», dijo riendo. «Me he acostumbrado a sentarme y prepararme para la primera posesión defensiva».

Eso es parte de la evolución de la mentalidad de los misiles. En la postemporada, toman el tercer lugar en defensa, permitiendo 103.6 puntos por cada 100 posesiones. Uno de los objetivos de los Rockets es hacer tres paradas seguidas para comenzar el juego y, al salir de la punta inicial, ingresan al juego y piensan en la primera.

Los misiles perdieron nueve pistas en la postemporada; Tienes siete paradas de apertura.

«Marque el tono temprano, gane el primer cuarto y manténgalo por debajo de los 25», dijo D’Antoni. «Tratamos de hablar de todas estas cosas».

Los Rockets quieren que las matemáticas ganen, y con una lista de Harden, Tucker, Westbrook y Covington todos jugando más alto que sus alturas declaradas, Houston puede luchar contra los árboles tradicionales de la NBA.

Se supone que el tamaño importa en una cancha de baloncesto, pero los misiles no se mueven. El terreno está espaciado al máximo y no hay deberes defensivos con su enfoque de cambiar todo. Son conocidos por sumar puntos, pero todos los jugadores de la lista atribuyen el enfoque defensivo por su éxito en la postemporada.

«Sabemos que podemos permanecer en los juegos y tener la oportunidad de ganar», dijo el vigilante de misiles Eric Gordon. «La defensa es lo primero».

Literalmente desde el salto.

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