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El crimen habría sido impactante en otros lugares, pero en Hwaseong, un área rural cerca de la capital surcoreana de Seúl, tales asesinatos ocurrieron con preocupante regularidad. Ella fue la octava mujer asesinada allí en dos años.

Casi un año después de la muerte del adolescente, la policía llegó a la casa de un mecánico de 22 años justo cuando estaba a punto de cenar.

«¿De qué se trata esto?» Yoon, cuyo nombre completo no se divulga debido a una ley surcoreana que protege la privacidad de los sospechosos y criminales, recuerda las preguntas. «No pasará mucho tiempo», dijo la policía.

Los oficiales lo llevaron a una pequeña sala de interrogatorios con una sola mesa en la estación de policía local, donde le preguntaron sobre la violación y el asesinato del niño de 13 años durante tres días. Finalmente, extrajeron una confesión.

Yoon le dijo a la policía que dio un paseo la noche del asesinato para respirar, según la confesión recibida de su abogado. Durante la caminata tuvo que detenerse varias veces para descansar: su polio lo había dejado cojeando tanto que había sido liberado del servicio militar obligatorio. Alrededor de la medianoche, Yoon vio una casa con luz y sintió un repentino «impulso de violación», le dijo a la policía, según las transcripciones de su confesión. Se subió a la casa y atacó a la joven, aunque le dijo a la policía que sabía que los padres estaban durmiendo al lado.

Después de eso, se quemó la ropa y se fue a su casa después de las confesiones.

Poco se sabe sobre la niña y su familia, que nunca han hablado con los medios.

La historia de Yoon es un poco más clara: fue declarado culpable de violar y asesinar a la niña de 13 años y condenado a cadena perpetua, aunque su sentencia se redujo más tarde en el proceso de apelación. Fue puesto en libertad después de 20 años en prisión.

El problema es que Yoon dice que no lo hizo.

Donde todos conocen a todos

Antes de 1986, Hwaseong no era el lugar donde ocurrían los crímenes violentos. Alrededor de 226,000 personas vivían en el área, repartidas en varias aldeas entre colinas boscosas y campos de arroz.

Una de estas aldeas era Taean-eup, donde vivía Yoon. En la década de 1980, Taean-eup era una comunidad animada de bares y cafés de vino de arroz al estilo coreano, donde los locales disfrutaban reuniéndose y aplaudiendo. Hong Seong-jae, que dirigía el taller de reparación de maquinaria agrícola donde trabajaba Yoon, recuerda que muchas personas trabajaban en las fábricas cercanas, muchas de las cuales fabricaban aparatos eléctricos como bombillas. Otros trabajaban como productores de arroz, e incluso aquellos que vivían en el centro de la ciudad creían que las vacas eran leche. Todos en Taean-eup se conocían, dijo Hong. Antes de los asesinatos, no había delito real del que hablar: solo uno o dos robos o robos.

«Pero todos éramos tan pobres que no había mucho que perder», dijo Hong.

Pero eso cambió en 1986. En septiembre de ese año, una mujer fue asesinada, la primera de una serie de asesinatos conocidos como los asesinatos de Hwaseong. En 1991, 10 mujeres y niñas habían sido asesinadas en la región de Hwaseong, incluida la niña de 13 años que fue asesinada en la cama. En todos los casos, las víctimas habían sido agredidas sexualmente, y en muchos casos se usó una prenda de vestir como medias o una blusa para matarlas. Según Ha Seung-gyun, quien estuvo involucrado en la investigación, las víctimas incluían amas de casa, colegialas y un empleado de una tienda por departamentos.

Los más jóvenes eran adolescentes, los mayores tenían 71 años, según los registros policiales.

Nadie parecía estar a salvo.

Mientras continuaban los asesinatos, la gente de Hwaseong se puso cada vez más ansiosa.

Los residentes formaron escuadrones y patrullaron las calles por la noche armados con palos. Las mujeres evitaban salir después del anochecer.

«No había luces de la calle y estaba muy oscuro», dijo el parque de 55 años, que trabajaba en una fábrica en Jinan-ri, otra aldea en Hwaseong, en la década de 1980. CNN acordó no usar su nombre completo debido a la delicadeza del caso. «Tomaría el autobús y si me encontraba con un hombre me daría miedo. Me dijeron que no usara ropa roja y que no saliera después del anochecer». Ha habido rumores de que el asesino atacó a mujeres de este color, dijo Ha. «Hubo un gran rumor sobre la ropa roja (que atrajo al asesino). El tercer asesinato involucró a una mujer, Lee, que trabajaba en una tienda por departamentos en Suwon».

Hong, residente de Taean-eup, recuerda que los hombres tenían miedo de ser entrevistados por la policía. El pueblo se volvió tranquilo y extraño, dijo. «Teníamos miedo de ser confundidos con delincuentes, por lo que no fuimos a beber. Incluso si no hiciéramos nada, las cosas podrían salirse de nuestras manos».

La investigación

Cuando la primera víctima fue asesinada, la responsabilidad recaía en la policía local. Después de que tres mujeres fueron encontradas muertas en tres meses, trajeron investigadores de un pueblo cercano para ayudar. «Después del tercer asesinato, la policía vio que era un caso grave. La cobertura de los medios fue amplia y los residentes estaban asustados», dijo el detective Ha, uno de los líderes de la investigación, en una entrevista detallada el año pasado. El canal de YouTube de Corea del Sur que creó para resaltar los casos en los que ha estado trabajando.

Hasta entonces, la policía estaba segura de que estaban buscando un asesino en serie, pero Ha dijo que tenían poca evidencia.

Video grabado durante la investigación original sobre los asesinatos en serie en Hwaseong. Fecha desconocida (Crédito de la foto: KBS)

La policía está investigando los asesinatos en serie de Hwaseong en la provincia de Gyeonggi. (Crédito de la foto: JTBC)

Grabado durante la investigación original sobre los asesinatos en serie en Hwaseong. (Crédito de la foto: JTBC)

Fue antes de las cámaras de vigilancia o rastreo de teléfonos y antes de que la evidencia de ADN estuviera ampliamente disponible. La policía tuvo que confiar en otras medidas más creativas para atrapar al asesino.

Los primeros cinco asesinatos ocurrieron dentro de un radio de 6 km en Hwaseong, por lo que la policía se dividió en equipos de dos que se distribuyeron cada 100 metros, dijo Ha. No funcionó: el siguiente asesinato ocurrió sin presencia policial.

Algunos policías vestían de rojo e intentaron atrapar al asesino, otros acudieron a un clarividente que les dijo que encontraran a un hombre con un dedo perdido, y algunos estaban tan frustrados que realizaron un ritual chamánico en un vudú. Espantapájaros, dijo Ha.

Pero los asesinatos continuaron. La policía ha registrado más de 2 millones de días en el caso, un récord para una investigación sobre Corea del Sur, dijo la agencia de noticias Yonhap. «Cuanto más miramos (al cuerpo de la víctima), más no pudimos ocultar nuestro sentimiento de impotencia y nuestra ira hacia el asesino», dijo Ha, quien ahora está retirado y tiene más de 70 años, en su YouTube Vídeo.

«Después de meses en los arrozales y en los campos donde se encontró al asesino, puedo decir que nuestro odio hacia él era inimaginable».

Yoon fue la única persona condenada por uno de los 10 asesinatos. La policía sospechaba que había matado a un imitador: todas las demás víctimas habían sido asesinadas afuera, dijo Ha, que no participó en la investigación de Yoon.

Los otros nueve asesinatos quedaron sin resolver.

Un gran avance

Durante muchos años parecía que nunca se encontraría uno de los asesinos en serie más notorios de Corea del Sur. El enigma fue retomado en «Memories of Murder», una película del director de «Parasite» Bong Joon Ho de 2003. Unos años más tarde, cuando expiró el estatuto de limitaciones para la última víctima, quedó claro que incluso si se encontrara al asesino, no habría juicio ni justicia para las familias de las víctimas.

Pero los asesinatos no dejaron la memoria colectiva de Hwaseong, incluso cuando las aldeas finalmente se convirtieron en una pequeña ciudad. Y la policía no abandonó su búsqueda.

En septiembre de 2019, el superintendente de la policía provincial de Gyeonggi Nambu, Ban Gi-soo, el oficial de policía más joven responsable de la investigación, hizo un anuncio explosivo. En julio, la policía envió pruebas que habían estado archivadas durante 30 años al Servicio Forense Nacional para pruebas de ADN.

La evidencia de ADN de al menos tres de los asesinatos coincidió con un hombre: Lee Chun-jae. Lee se encuentra actualmente en prisión y está cumpliendo cadena perpetua por violar y asesinar a su cuñada en 1994, según funcionarios judiciales de Daejeon y el Departamento de Justicia de Corea del Sur. Hubo buenas noticias en Corea del Sur.

Un mes después hubo otro desarrollo. Lee confesó a los diez asesinatos en Hwaseong y a otros cuatro que la policía no había dado detalles.

Había hecho una confesión detallada e incluso se apoyó en un pedazo de papel para explicar la ubicación de los asesinatos, dijo un oficial del Departamento de Policía de la provincia de Gyeonggi Nambu.

La foto de graduación de secundaria de Lee Chun-jae (izquierda) y un maquillaje facial del asesino en serie de Hwaseong. (Crédito de la foto: Korea Times)

«Es un caso importante que ha generado dudas en toda Corea», dijo el funcionario. «Las víctimas y sus familias habían estado exigiendo (la verdad)».

Fue un gran avance en uno de los asesinatos en serie más notorios del país. Pero también ha puesto a las autoridades en una posición difícil.

Si Lee hubiera asesinado a las 10 personas, incluido el niño de 13 años, Yoon habría pasado 20 años en prisión por un asesinato que no había cometido.

La confesión de Lee por sí sola no fue suficiente para aclarar el nombre de Yoon. A los ojos de la ley, todavía era un asesino convicto.

Tres días sin dormir

Yoon es un hombre sociable de unos cincuenta años en estos días. Trabaja en una fábrica de cuero en la provincia de Chungcheong del Norte, a pocas horas en tren de Seúl, y todavía cojea. En la superficie es feliz y sociable, un hombre que habla en voz alta y se ríe libremente.

Pero su vida estuvo marcada por la necesidad.

La familia de Yoon se mudó de niña, dice Yoon. Cuando Yoon estaba en su tercer año de escuela, su madre murió en un accidente automovilístico. Después de eso, su padre desapareció y Yoon dejó la escuela para comenzar a trabajar. Yoon llegó a Hwaseong, donde rogó frente a un restaurante de pollo frito durante un año, dijo. Cuando tenía unos 11 años comenzó a trabajar en un centro de herramientas agrícolas y a los 22 años se formó como técnico calificado en el mismo centro.

Fumaba mucho y nunca había tenido una relación con una mujer, le dijo a la policía en su confesión. «Ni siquiera he intentado hablar con las chicas porque pensé que a nadie le gustaría una persona con discapacidad como yo», dijo.

Su antiguo jefe Hong recuerda que siempre estaba un poco triste. «Creo que fue porque creció sin sus padres», dijo Hong. «No era muy articulado y no expresaba mucho sus sentimientos. Sin embargo, fue excelente para reparar máquinas».

Después de que la policía se lo llevó, Yoon recuerda que lo esposaron en la sala de interrogatorios durante tres días. Apenas comió y solo se le permitió ir al baño. Cada vez que intentaba dormir, la policía lo despertaba.

«Estos tiempos fueron como una pesadilla», dijo. «Si no duermes durante tres días, no sabes lo que dijiste. No recuerdas lo que hiciste. No puedes pensar bien.

«Simplemente continúas con tus preguntas, una y otra vez».

Hoy en día, Yoon cree que estaba siendo maltratado, pero en ese momento, Yoon no sabía nada sobre leyes: ni siquiera había terminado la escuela primaria.

En 1988, Yoon cumplió 20 años de prisión por asesinar y violar a una niña. Yoon ahora está tratando de revocar su condena en otro juicio. (Crédito de la foto: Charles Miller)

Yoon está caminando en su vecindario en la provincia de Chungcheong del Norte. (Crédito de la foto: Yoonjung Seo)

Park Joon-young es un abogado surcoreano conocido por iniciar un nuevo juicio. Él está en el equipo de defensa de Yoon. (Crédito de la foto: Yoonjung Seo)

Yoon finalmente firmó tres confesiones y admitió el asesinato con la esperanza de evitar la pena de muerte. Sirvió por 20 años.

«Debe haber sentido que todo era tan injusto y pasó años en prisión», dijo Hong, quien renunció a su negocio cuando Yoon fue encarcelado porque no podía continuar sin las habilidades de Yoon. «Perdí mi negocio, pero él perdió la vida».

En diciembre pasado, la Policía Provincial de Gyeonggi Namu lanzó una investigación formal sobre el comportamiento de siete policías y un fiscal que trabajó en la investigación original de los asesinatos, incluida una investigación sobre las denuncias de abuso de poder durante los arrestos. Los resultados de la investigación aún no se han publicado.

«Era una época en que las confesiones sin evidencia eran suficientes para condenar a alguien».Lee Soo-jung

La experiencia de Yoon no era infrecuente en ese momento. En la década de 1980, según Lee Soo-jung, profesor de psicología forense en la Universidad de Kyonggi, era común que los presuntos delincuentes en Corea del Sur estuvieran despiertos durante mucho tiempo para hacer una confesión.

Y no fue solo Yoon quien acusó a la policía de tortura. Kim Chil-joon, un abogado que defendió a otros sospechosos del asesinato de Hwaseong, dijo que muchas personas fueron maltratadas durante la investigación.

Uno de sus clientes, también de apellido Kim, fue acusado de los asesinatos cuarto y quinto después de que los medios estadounidenses dijeron que lo vieron en su sueño, dijo. Kim fue torturado e interrogado y demandó con éxito al gobierno en 1995 por daños y perjuicios.

Pero Kim se suicidó dos años después después de la depresión y el TEPT, dijo Kim Chil-joon.

El año pasado, el inspector jefe Ban dijo que la policía estaba investigando si los funcionarios habían abusado de los sospechosos durante la investigación original y repetía las acusaciones de que un hombre con sopa de mariscos caliente estaba en el agua.

Pero es poco probable que estos funcionarios sean acusados: el estatuto de limitaciones para estas acusaciones también ha expirado.

«Quiero mi honor de vuelta»

Yoon está decidido a eliminar su nombre, y su juicio se reanudó esta semana. En sí mismo, este es un evento raro en Corea del Sur.

Una pequeña fracción de las solicitudes de nuevo juicio son aceptadas y generalmente requieren nuevas pruebas, dice el abogado Heo Yoon, que se especializa en asesoramiento legal sobre el nuevo juicio.

Park Joon-young, uno de los abogados de Yoon, dice que las pruebas rara vez se guardan durante más de 20 años, excepto en los casos más conocidos, como Hwaseong.

  • Cómo se prolongó un caso de asesinato en serie durante décadas

  • 1986

    Una mujer es encontrada muerta en Hwaseong. Este es el primer asesinato en serie de Hwaseong.

  • 1989

    Yoon es interrogado por la policía y acusado de uno de los asesinatos de Hwaseong.

  • 1990

    Yoon es sentenciado a cadena perpetua por asesinato.

  • 1991

    Una décima mujer es asesinada en Hwaseong, marcando el final de los asesinatos en serie.

  • 2003

    Se estrena una película de Bong Joon-ho sobre los asesinatos. La película se llama «Memories of Murder».

  • 2006

    El plazo de prescripción para el reciente asesinato de Hwaseong está expirando.

  • 2009

    Yoon es liberado de la prisión.

  • 2019

    La policía prueba el ADN de las escenas de asesinato de Mwaseong. Identifican a un autor que confiesa los asesinatos.

  • 2020

    Yoon es juzgado nuevamente por el asesinato, por el cual ha pasado 20 años en prisión.

Fuente: Policía Nacional de Corea

En el caso de Yoon, la confesión de Lee Chun-jae será crucial. El asesino convicto puede testificar en la corte a los tres jueces que tienen el poder de anular la sentencia de Yoon, dijo Park.

Existe una buena posibilidad de que sea absuelto. En una audiencia antes del nuevo juicio en febrero, el juez presidente se disculpó verbalmente por la falsa creencia de Yoon.

Sin embargo, todavía hay problemas con el caso de Yoon. Aunque el ADN de Lee coincide con varios asesinatos, la policía no ha anunciado ninguna evidencia de ADN que lo vincule con la niña de 13 años.

Según un informe de 1989 escrito por un experto del Servicio Nacional Forense (NFS), el vello púbico encontrado en la escena era 40% idéntico al de Yoon.

Este cabello no ha sido probado para ADN, e incluso si finalmente coincide con el de Yoon, el abogado de Park advierte que una muestra tomada por Yoon podría haberse confundido con evidencia de la escena del crimen. La corte ordenó al NCCR extraer el ADN del cabello, dijo Park.

Se espera que el proceso se reanude durante varios meses. Sin embargo, si Yoon es declarado inocente, el parque puede reclamar una indemnización.

Yoon dice que nada puede compensarlo por los 20 años de su vida. Incluso cuando fue liberado de la prisión hace 10 años, el mundo había cambiado tanto que quería regresar primero. «Me llevó unos tres años adaptarme», dijo. «No podía vivir. Mi patrón de vida en prisión no era el nuevo mundo al que me enfrentaba».

«Quiero aclarar mis falsas acusaciones y quiero recuperar mi honor. Quiero estar satisfecho con esto, y eso es todo».Yoon

Yoon sabe que Lee nunca es acusado del crimen, y los oficiales de policía que él dice que lo han torturado durante muchos años han pasado desde las noches de insomnio que pasó en esta pequeña sala de interrogatorios policiales.

Solo quiere vivir el resto de su vida como un hombre inocente.

«Quiero aclarar mis falsas acusaciones y quiero que me devuelvan mi honor», dice. «Quiero estar satisfecho con eso, y eso es todo».

Julia Hollingsworth escribió desde Wellington, Nueva Zelanda. Yoonjung Seo informó desde Seúl. Jake Kwon informó desde Hwaseong, Corea del Sur y Seúl.

Hilary Whiteman y Jenni Marsh editaron.

Ilustraciones de Max Pepper. Las imágenes se basan en informes, pero pueden no ser una representación precisa de los eventos en este momento. Gráficos y diseño de Jason Kwok y Natalie Leung.

Sophie Jeong y Paula Hancocks también informaron desde Seúl.

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