A pesar de una pandemia global y una disputa laboral controvertida, Major League Baseball está en camino de regresar de una forma u otra este año. Sin embargo, el alcance del béisbol es mucho mayor que el nivel más alto.

Innumerables personas, en las escuelas secundarias y en todo el campus universitario, desde equipos juveniles hasta pelotas de viaje y ligas pequeñas, en una variedad de roles en todos los niveles, se han quedado repentinamente sin el juego que es tan suyo. El papel jugó vidas. Su difícil situación recuerda el alcance y la importancia del béisbol en un momento en que el deporte fluctúa.

Esta es la primera parte de una serie que explora sus historias, comenzando con un vistazo a cómo las temporadas perdidas del béisbol han afectado a los jugadores universitarios.


LA CIUDAD DEL MAR de Cotuit, Massachusetts, se sintió particularmente vacío el 13 de junio para el juego inaugural de la temporada de Kettleers, su primer juego desde que conquistaron el campeonato de la Liga de Cape Cod el verano pasado. Era un sábado y Matthew Flaherty, de 14 años, quería ver cómo era un parque estéril de Lowell. Su padre Peter, quien crió a tres niños amantes del béisbol con relaciones especiales con estos hervidores de agua, lo llevó allí. Estaban sentados en su lugar habitual detrás del tope trasero cuando las 4 p.m., la hora del primer lugar planeado originalmente, iba y venía sin sonido. El vacío fue repentinamente evidente.

«Papá», dijo Matthew, «es como si el verano hubiera terminado incluso antes de que comience».

Peter Flaherty pasó 13 años como fiscal de homicidios en Boston antes de convertirse en asesor de confianza de Mitt Romney y Jeb Bush en la búsqueda de la presidencia de Estados Unidos. Pero el béisbol siempre ha sido su elixir de la vida, una pasión que vive con sus hijos. En lugar de navegar o nadar en piscinas, los niños de Peter pasan los veranos con los Kettleers, uno de los 10 equipos de la prestigiosa Wood Bat League, que cuenta con algunos de los mejores jugadores universitarios del deporte.

Su hijo más joven, Matthew, se ha convertido en un elemento simbólico en toda la liga.

Su hijo mayor, Peter Jr., es uno de los empleados clave de los Kettleers.

Peter Jr. era fanático antes de poder correr y comenzó a asistir a los campamentos del equipo desde el comienzo de la escuela primaria. Cuando se dio cuenta de que sus habilidades en el béisbol no lo llevarían a un importante programa universitario que podría permitirle jugar para los hervidores de agua, Peter Jr. conoció un papel de enlace como explorador que podría ayudarlo a hacer una contribución detrás de escena darse el lujo de hacerlo.

Pasó los veranos fregando inodoros y barriendo las gradas antes de completar el mantenimiento de campo, y luego consiguió la codiciada y obsesionada pasantía de verano durante su primer año de universidad. Peter Jr. pasa tres trimestres del año recomendando jugadores y siguiendo su progreso. Durante la temporada de dos meses, sus días comienzan a las 9 a.m. y terminan a las 9 p.m. a más tardar. En el medio, prepara el campo, responde las preguntas de los boy scouts, opera el equipo de video TrackMan, limpia todo, se reúne con el entrenador de calderas, Mike Roberts, y se prepara para hacerlo nuevamente a la mañana siguiente.

«Si hubiera suficiente espacio», dijo Peter Jr., «traería una cuna y dormiría en la sala de operaciones de béisbol».

Hendrik Herz, analista de exploración de los Orioles de Baltimore, había hecho el trabajo de Peter unos años antes. Peter vio a Herz a través del zoom durante la transmisión de ESPN del draft de las cinco rondas de la MLB a principios de este mes y pensó en cómo le gustaría estar en esta posición algún día. Ahora tiene 21 años y está en su último año en Holy Cross en Worcester, Massachusetts. La temporada 2020 habría sido su tercera en este papel híbrido de front office. Después de un verano en el que ayudó a construir un plan de campeonato y recibió un gran impulso de la comunidad de exploración. Debido a la pandemia de coronavirus que acabó con el calendario de la Liga del Cabo, no tendrá esta oportunidad. Se pregunta si alguna vez lo volverá a hacer.

«Esto ha sido todo el verano desde que tengo memoria», dijo Peter Jr. «Por supuesto que entiendo la decisión. Tienes que proteger a los jugadores, proteger a sus familias. Es para mejor. Pero es realmente extraño, este viaje no hacer a principios de junio y ver a los niños ir al estadio de béisbol y conocer a los entrenadores [Mike] Roberts por primera vez. Fue realmente extraño sin eso. «


Bill Jensen se despierta e inmediatamente hace la misma pregunta todas las mañanas.

¿Cuándo tengo que estar en el estadio?

Para Jensen, June ha sido asumido por la Serie Mundial de Universidades en los últimos 37 años, de los cuales ha sido el discurso público del torneo durante los últimos 19 años. Ahora que la pandemia está obligando a cancelar todo el plan deportivo de la NCAA, no hay College World Series, ni juegos, y de repente Jensen ya no tiene que estar cerca de un estadio de béisbol. Todavía se adapta.

«Es realmente un sentimiento vacío», dijo Jensen. «No está aquí. Pasamos por el estadio de béisbol camino a cenar la otra noche, y miré hacia allá y los estacionamientos estaban vacíos, las luces del estadio no estaban encendidas y yo no estaba en el palco de prensa».

Jensen, de 73 años, nació y creció en Omaha, Nebraska, donde se lleva a cabo la Serie Mundial de Universidades desde 1950. Creció siendo fanático de los Bravos de Milwaukee porque adoraba a Hank Aaron. Se convirtió en portavoz de la Autoridad Palestina para la subsidiaria Triple A cercana de los Reales de Kansas City, pero también trabajó en varios roles en la Serie Mundial Universitaria desde 1983, tomó boletos, lideró el marcador y actuó como acomodador. Cuando el legendario hombre de Pensilvania Jack Payne se retiró después de una carrera de 37 años al final de CWS 2000, Jensen venció a otros 23 solicitantes por el derecho a reemplazarlo.

Si la serie de este año hubiera salido según lo planeado, el jueves habría sido el 300º juego consecutivo para Jensen.

La serie de su predecesor alcanzó 533.

«Me enteré, si intentaba establecer su récord, tendría que hacerlo hasta que tuviera 90 años», dijo Jensen. «No creo que lo logre».

Pero él podría intentarlo. Jensen dijo que esperaba continuar mientras su mente permaneciera aguda y su voz continuara. La Serie Mundial Universitaria se ha vuelto más importante para Jensen desde que renunció a su trabajo de tiempo completo en News Radio KFAB-AM en 2012. El torneo, que consta de hasta 15 juegos en menos de dos semanas, puede ser agotador. pero Jensen lo encontró intoxicante.

Lo alejó de su hija en el Día del Padre la mayoría de los años, pero también le dio algo que esperar cada verano. Le encanta ver a viejos amigos, conocer a Payne y repartir pelotas de béisbol de recuerdo a los niños en el estacionamiento. Pasa la mayor parte de abril y mayo consumiendo tantos juegos de béisbol universitarios como sea posible, tratando de mejorar los debates para los aproximadamente 200 jugadores que finalmente presentará.

«Para la mayoría de estos niños, esta es la culminación de su carrera en el béisbol», dijo Jensen. «Y definitivamente no quiero ser una persona que arruine sus nombres cuando se suban al plato».

Este año, Jensen pasa la mayor parte de su tiempo en el jardín jugando al golf. Le gusta salir con su esposa, pero las restricciones de distancia social no le han permitido mucho. Hoy en día, a menudo hacen viajes cortos juntos para pasar el tiempo. Cuando Jensen está solo, todavía mira viejos juegos de béisbol universitarios y anhela una evasiva sensación de normalidad.

«La ciudad se siente vacía», dijo Jensen. «No somos una ciudad pequeña, tenemos medio millón de personas aquí, pero se siente diferente».


EL EQUIPO DE BÉISBOL en Johnson County Community College tenía 20-3 cuando terminó su temporada, y lideró la Asociación Nacional de Atletismo de Junior Junior College, una organización que consta de 49 regiones y 406 escuelas, en jonrones y porcentaje de bateo. Antes de que comenzara la temporada, Kent Shelley anunció que sería su última escuela en Overland Park, Kansas. Esto terminó una carrera de 34 años como entrenador en jefe de béisbol. Sus jugadores se reunieron y presionaron para darle a Shelley este escurridizo campeonato antes de retirarse.

Shelley, el segundo entrenador en jefe en los 48 años de historia del programa, acumuló más de 1,000 victorias, ganó cuatro títulos regionales y condujo el programa a dos apariciones previas en la Serie Mundial de NJCAA. Pero este último grupo, admite, puede haber sido el mejor, liderado por una excelente cosecha de estudiantes universitarios. Shelley no lo miró y dijo: «Sentí que alguien me dio una patada en el estómago».

«Mentiría si dijera que no duele y no es decepcionante. Teníamos grandes esperanzas este año».

Shelley, de 60 años, permanece en paz con su decisión. El director deportivo de la escuela, Randy Stange, le molestó pensarlo nuevamente, pero Shelley no se movió. Decidió continuar, principalmente porque quería pasar más tiempo con sus padres, pero también porque estaba dispuesto a hacer otra cosa. Continuará su papel como Asociado Scout para los Reales y también puede ayudar en la Academia de la Juventud Urbana local. Finalmente, espera ser voluntario en el Children’s Mercy Hospital.

Shelley recurrió a su equipo por última vez un viernes, y el nuevo virus corona se estaba extendiendo gradualmente a los Estados Unidos. Era consciente de la posibilidad de que podría ser su última reunión de equipo, pero hizo todo lo posible para borrar el pensamiento y esperaba que la temporada solo pudiera interrumpirse temporalmente. Tres días después, el 16 de marzo, la NJCAA canceló todos sus deportes de primavera.

«Tuvimos uno de nuestros mejores clubes durante mi mandato y lamenté a mis jugadores allí», dijo Shelley. «Lamento que no hayas terminado lo que empezaste. Tenía un gran equipo, muy talentoso, pero lo más importante, tenía un equipo de hombres jóvenes que eran íntegros. Eran leales. Fue divertido. Eran jóvenes trabajadores y se habían fijado metas y tenían una visión, y eso era llevar a nuestro club de regreso a Grand Junction, Colorado, y a la Serie Mundial JUCO «.

Shelley comenzó en JCCC en 1986 como asistente de Sonny Maynard, el primer entrenador de béisbol de la universidad. Shelley reemplazó a Maynard al año siguiente y finalmente entrenó a 11 All-Americans de NJCAA y más de 40 jugadores profesionales. Comenzó a esforzarse por ejecutar un gran programa de cuatro años, pero rápidamente comenzó a ver el entrenamiento de adolescentes en la escuela secundaria como su vocación. Debido al acortamiento del draft de la MLB este año y al hecho de que los jugadores tendrán un año adicional para clasificarse, Shelley cree que los próximos dos años serán «dos de los años más talentosos que haya visto Community College Baseball».

Él mirará desde las gradas.

«Solo intentaba no mirar atrás y adivinar y decir qué pasaría si», dijo Shelley. «Siempre sentí que la vida era demasiado corta para eso».


SEA EL DIA La carrera universitaria terminó abruptamente, Aaron Wong llegó tarde. Tuvo una entrevista que afectó el comienzo del entrenamiento. Cuando finalmente llegó al campo de béisbol de la Universidad Chapman en Orange, California, la mayoría de sus compañeros de equipo en pantalones cortos estaban en la caseta, y algunos de los lanzadores estaban jugando haciendo ejercicios de puñetazos. Wong temía que la pandemia pudiera haber obligado a posponer algunos de los próximos juegos. Momentos después, los entrenadores se le acercaron con mensajes para los que no estaba preparado: el béisbol universitario en 2020 había terminado.

«Esa noche dolió», dijo Wong. «Me dolió mucho saber que no tendría una temporada senior».

Wong fue un catalizador para el equipo de Chapman que ganó el campeonato de la División III el año pasado, comenzó los 56 juegos de la temporada regular y tuvo un hit en los Super Regionales. Ganó un Premio West Gold Gold Glove en la segunda base, luego pasó la mayor parte de su verano y otoño trabajando en su explosividad y agilidad, con la esperanza de jugar más juegos en el hoyo y ganar el Gold Glove nacional en 2020 .

Cuando la pandemia terminó su temporada y los Panthers les impidieron defender su título después de un inicio de 12-3, Wong tuvo la oportunidad de regresar. La NCAA otorgó a sus atletas una temporada extra, y el entrenador de Chapman, Scott Laverty, le prometió a Wong un lugar en la lista para el próximo año.

«Eso fue reconfortante», dijo Wong. «Pero al final del día, estaba listo para continuar».

Wong vive con tres compañeros de equipo en Newport Beach, California, y está buscando activamente un trabajo de verano. Espera poder solicitar puestos de trabajo relacionados con su título en negocios en el otoño, aunque no está claro cómo será el mercado laboral para entonces.

«No es que no quiera seguir jugando béisbol», dijo Wong. «Todavía amo el béisbol. Disfrutaré entrenar a mis hijos cuando sea mayor, algo así, tal vez unirme a una liga dominical. Pero por el momento creo que estoy listo para explorar un nuevo capítulo en mi vida». «

La graduación de Wang se realizó virtualmente, como fue el caso de prácticamente todos los estudiantes de último año en este país. Consistió en mensajes grabados de miembros de la facultad y no tardó más de 30 minutos. Wong y algunos de sus amigos se pusieron un sombrero y un vestido y fueron a una mesa para simular la experiencia, solo por diversión.

Su último partido tuvo lugar el 9 de marzo, una victoria de 17-0 sobre la Universidad de Dallas en un momento en que parecía que quedaban tres cuartos de su temporada.

«Se siente como una mancha ahora», dijo Wong. «Solo recuerdo que terminé con un hit, un sencillo en el [shortstop] Agujero, eso fue genial. «

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