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DAMIAN LILLARD TIENE Nunca ingresé al centro de entrenamiento Portland Trail Blazer a través de la entrada de los medios, pero no es natural el 8 de mayo, la primera vez que ingresó a las instalaciones desde que la NBA cerró el 20 de marzo debido a la pandemia de coronavirus.

Con una máscara, Lillard ingresa a un área de registro provisional donde un miembro del personal de salud y rendimiento usa un termómetro infrarrojo sin contacto para verificar su temperatura. Luego, Lillard vacía sus bolsillos (teléfono, llaves del auto, billetera) y los guarda en una bolsa con cierre. Luego se lava las manos en el baño de los medios y recibe un par de guantes de goma. Todo el proceso se siente más como prepararse para una operación que un entrenamiento de 90 minutos.

Lillard normalmente iría al vestuario, pero el santuario interior de los jugadores está cerrado en el futuro previsible. En esta nueva rutina de adelgazamiento, Lillard va inmediatamente a su lugar asignado, donde su equipo lo espera, junto con un estante con solo dos pelotas de baloncesto, una toalla, agua y Gatorade.

El entrenador deportivo principal de Blazer, Geoff Clark, diseñó este calendario hermético y regulado para cumplir con el protocolo de reapertura de la NBA. Cuatro jugadores pasan cada uno 90 minutos en el centro de práctica a una hora programada, y cada uno tiene una rotación para asegurarse de que no entren en contacto entre sí. Por ejemplo, solo un jugador puede estar en la sala de pesas o en el área de terapia a la vez.

Los blazers estuvieron entre los primeros dos equipos de la NBA en regresar a las instalaciones hace tres semanas cuando aparecieron ocho de sus jugadores. La mayoría de la liga ha seguido desde entonces: los Dallas Mavericks abrirán su gimnasio el jueves, y solo los Boston Celtics, los Chicago Bulls, los Detroit Pistons, los Golden State Warriors, los New York Knicks, los San Antonio Spurs y los Washington Wizards apagar. Los desafíos y las alegrías que experimentaron los blazers podrían ser señales para el resto.

En el primer día de reapertura, Lillard llega a las 10:30 a.m. y comienza su sesión con el veterano entrenador asistente de Blazer, Nate Tibbetts. Lillard ha trabajado con Tibbetts más de 1,000 veces en los últimos siete años, pero nunca antes Tibbetts había usado una máscara y guantes en el campo.

Lillard ve a su antiguo compañero de equipo CJ McCollum pasar por su rutina con el entrenador de desarrollo de jugadores de Blazer, Jon Yim, pero los compañeros en el asiento trasero no tendrán la oportunidad de hackearlos, al menos no cara a cara. Hay una regla básica: un hombre, un entrenador, una canasta.

Entonces Lillard atraviesa sus grandes éxitos por primera vez en lo que parece una eternidad, la inundación de bombas de largo alcance, los nadadores, el repertorio que lo convierte en Damian Lillard.

«Toda la primera semana fue un soplo de aire fresco», dice Lillard. «Fue emocionante en cierto nivel. Finalmente regresaste a la plaza y volviste a ver todas las caras».

En un día típico fuera del juego, Lillard puede quedarse después del entrenamiento: pasar el rato con sus compañeros de equipo mientras todos se congelan, disfrutar de la sala de vapor o de los hidropools, comer algo en la cafetería, tal vez hacer algo de cardio con la cinta de correr Alter G Anti gravity. Pero no hoy. La bocina suena al mediodía para que el siguiente grupo pueda ingresar, ya que solo cuatro jugadores pueden estar en el sitio a la vez. Además, las áreas húmedas de la instalación están cerradas durante el período de reapertura para que ni siquiera se le permita ducharse.

Con ropa sudada en el cuerpo, Lillard atraviesa bruscamente la puerta de entrada al mediodía para evitar al siguiente grupo que se dirige a su automóvil. El estacionamiento es un lugar popular para que los jugadores y el personal conversen. Para evitar esto, ahora se debe dejar un espacio vacío entre cada vehículo.

Aunque el entrenamiento de Lillard se acorta y es limitado, finalmente puede liberar la energía acumulada que se ha acumulado mientras ha estado fuera del gimnasio durante casi dos meses. El regreso de Lillard y sus compañeros de equipo va de la mano con la expectativa de que tiene más baloncesto frente a él y una cierta falta de orientación.

«Hay tantas cosas que nunca notas o aprecias a las que tienes acceso hasta que te quedas sin ellas», dice Lillard. «Pero aún así fue bueno estar de regreso».

Para los jugadores Cualquier persona que trabaje en una instalación de la NBA es una oficina, un club de salud, un refugio de los focos del público, incluso un centro de servicio social que atiende sus necesidades diarias, material, física y emocionalmente. Para los blazers, también es una casa club en la que un equipo que logró una cohesión particularmente fuerte en la era de Lillard desarrolló este espíritu de cuerpo.

«La instalación de práctica es un hogar lejos del hogar», dice McCollum. «Probablemente pases más tiempo allí que en cualquier otro lugar. Para muchos de nosotros es realmente terapéutico. Aquí encontrarás todo tu equilibrio en la vida. Muchas personas carecían de él y tenían que encontrarlo sin él».

A pesar de todas las formas en que la reapertura en mayo permitió a los jugadores volver a armar la estructura que habían perdido durante el receso en la temporada, las restricciones limitan el uso real de la instalación: la formación de equipos.

«»[The facility] es el lugar donde se construye la cultura «, dice Lillard». Es gratificante estar en este entorno. Es parte del equilibrio de nuestras vidas y usted cuenta con ello. Pero eso no está disponible en este momento, por lo que es difícil. «

De alguna manera, el distanciamiento social pone a un equipo cuyo capital social es su fortaleza en desventaja competitiva. Es difícil abrazar a los compañeros de equipo cuando tienen que estar a distancia.

«No veo cómo puedes hacerlo», dice Lillard, quejándose de que todavía falta la alegría de sentarse a comer después de entrenar con compañeros de equipo. Ahora a los jugadores se les ofrece un almuerzo para llevar camino a la puerta.

Mientras que los blazers toman fotos que nunca están a menos de dos metros de distancia, Terry Stotts solo puede mirar a través de la pared de vidrio que separa su oficina del campo. Stotts, el cuarto entrenador en jefe más largo de la NBA, actualmente no puede conectarse con sus jugadores. La liga ha determinado que las interacciones personales entre un entrenador en jefe y los jugadores en un centro de entrenamiento, o incluso ver a un entrenador en jefe viendo el entrenamiento, le darían al equipo una ventaja competitiva sobre los rivales cuyas instalaciones aún están cerradas.

«Una de las mejores cosas de ser entrenador es cuando tienes una relación con los jugadores», dice Stotts. «Pero esta relación se construye en la plaza».

Stotts está actualmente ocupado en su oficina. Aunque puede hacer muy poco específicamente por sus jugadores cuando se encuentran con las instalaciones, cree que es importante estar cerca.

Los 10 blazers que viven cerca participan en entrenamientos voluntarios la semana posterior a su reapertura. Aunque no pueden sumergirse en una tina fría o costilla en la sala de pesas, una nueva estructura se ha establecido en Portland.

Hasta el 15 de mayoUna semana después de la reapertura de los blazers, la novedad de regresar a las instalaciones ha desvanecido a Lillard. Si bien aún aprecia la oportunidad de involucrar parte de su trabajo, las limitaciones se vuelven estresantes y, francamente, simplemente extrañas.

«En la segunda semana, todos dicen:» Bueno, eso es un poco extraño «, dice Lillard.» La emoción se ha ido y ahora es ‘¿qué está pasando?’ «

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