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Hace un año, Lionel Messi puso sus condiciones para quedarse en Barcelona. «Quiero estar en Barcelona el mayor tiempo posible. Esta es mi casa», dijo al diario catalán Sport. «Pero no quiero tener un contrato a largo plazo y solo estar aquí por eso. Tengo que ver que hay un equipo ganador porque quiero seguir ganando en este club».

«Para mí, el dinero o una cláusula no significan nada. No tengo intención de ir a ningún lado, pero quiero seguir compitiendo y ganando».

Doce meses después, Messi se negó a entrenar, insistió en que se acababa su relación de 20 años con el Barça e intentó forzar un traslado al Manchester City.

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Que Messi, hombre de un club, capitán e ícono, intentara irse así del Barcelona -e informarles en un Burofax ya infame que ya se había ido por él- debería haber sido impensable. Sin embargo, no fue una decisión espontánea. Deberíamos haberlo visto venir.

Messi no estuvo contento en Barcelona durante mucho tiempo, con el presidente, la junta directiva o la gerencia. En la entrevista que puso fin temporalmente a la crisis de ese verano, admitió: «Ya te dije [president Josep Maria Bartomeu] que quería ir todo el año. «Conocido como una figura pública renuente, Messi solo habla cuando tiene algo que decir, y a los 33 era más fuerte que nunca. Tenía muchas ganas de ser escuchado. Los responsables en Barcelona no escuchaban.

Esta es la historia, contada a través de numerosos relatos de primera mano de fuentes cercanas tanto al jugador como al club, cómo las persistentes dudas de Messi sobre el Barcelona ya no podían ignorarse y qué sucedió después.

Nota del editor: esta historia incluye relatos de Moisés Llorens, Sam Marsden, Alex Kirkland, Rodrigo Faez y Eduardo Fernandez-Abascal.


SOBRE TODAS LAS OTRAS CONSIDERACIONES La insatisfacción de Messi, tanto personal como profesionalmente, proviene de su deseo de ganar. Y para Messi, ganar significa la Champions League. El Barcelona no lo ha hecho desde 2015. Ni siquiera te has acercado todavía. Avergonzado por el Liverpool y la Roma en los últimos años, la humillación 8-2 del Bayern de Múnich en los cuartos de final de la competición el pasado agosto fue el punto de inflexión. Messi es muy consciente del impacto del fracaso europeo del Barça en su legado. Cuatro títulos de la Champions League son más que suficientes para los mortales. Pero no para Messi.

Varias fuentes apuntan a un momento que mejor revela el desencanto de Messi. Llegó en mayo de 2019 en el Camp Nou. El Barça iba 3-0 en el partido de ida de las semifinales ante el Liverpool y en el minuto 96 Messi, que había marcado dos goles, sacó a tres defensas antes de colocar el balón para un Ousmane Dembélé sin marcar. Dembélé arrastró los pies, Alisson rescató con facilidad y Messi cayó teatralmente boca abajo en el césped.

Sabía que el Barcelona necesitaba otro gol -la temporada pasada la Roma supo reponer un 4-1 en el partido de ida para alcanzar los goles a domicilio en las semifinales- porque no podían confiar en que sus compañeros les dieran una ventaja de 3-0 defender desde casa. Seis días después se encontró que tenía razón.

«La última oportunidad para Dembélé estaba clara», dijo Messi a los periodistas tras el partido de ida. «Cuatro goles hubieran sido mejor que tres».

¿Cómo evita que estos errores se repitan una y otra vez? Un enfoque podría incluir una visión clara del tipo de equipo que desea construir. Pero la planificación de Barcelona fue, en el mejor de los casos, incoherente. Perder a Neymar, con quien Messi amaba jugar, ante el Paris Saint-Germain fue quizás perdonable. Dembélé y Philippe Coutinho desperdiciaron casi 300 millones de euros -ambos nada buenos tres años después- menos. El club no pudo recuperar a Neymar el verano pasado y, en cambio, fichó a Antoine Griezmann por una suma similar. Griezmann es un jugador que no se ha adaptado por una serie de razones, incluida la adopción de Messi en su posición preferida.

Varios directores deportivos – Andoni Zubizarreta, Robert Fernandez, Pep Segura, Eric Abidal y Ramon Planes – han ido y venido en los últimos cinco años. Ninguno de ellos pudo implementar una estrategia efectiva a largo plazo porque nunca pudieron darse el tiempo para hacerlo. Todos fueron chivos expiatorios por Bartomeu y sacrificados como símbolo de las deficiencias del club. Entre ellos, trajeron consigo una mezcla de jugadores que fueron reclutados con diferentes ideas. Los fichajes llegaron, fracasaron y se fueron. El legendario centrocampista Andrés Iniesta fue eliminado. Gerard Piqué y Sergio Busquets se hicieron mayores.

Messi esperaba desesperadamente que mejorara.


TAMBIÉN CÓMO SE AMUEBLÓ BARCELONA EN EUROPAAl menos siguieron ganando La Liga.

El técnico Ernesto Valverde ganó la liga por delante del Real Madrid en 2018 y 2019 a pesar de ser impopular entre algunos fanáticos del Barça. A Messi le gustaba Valverde. Las fuentes le dijeron a ESPN que el relajado y diplomático Valverde mantuvo una relativa armonía en un vestuario dividido entre dos camarillas: una, liderada por Messi, Luis Suárez y Arturo Vidal, quienes estaban esencialmente felices bajo el régimen relajado del entrenador; y otro, incluidos Marc-Andre ter Stegen y Frenkie de Jong, que hubieran preferido un enfoque más disciplinado.

Ese equilibrio se mantuvo hasta enero de este año, cuando Valverde fue despedido después de perder ante el Atlético de Madrid en la Supercopa de España en Arabia Saudita, con el Barça en la cima de la liga. Fue reemplazado por Quique Setien, un hombre sin experiencia en la gestión de un grupo de jugadores de este nivel.

Los efectos de los disparos de Valverde también fueron perjudiciales. El director deportivo Abidal dijo en una entrevista con Sport en febrero que «muchos jugadores no estaban contentos [with Valverde] y no funcionó mucho. «

Messi estalló en un raro momento de enfado. «Honestamente, no me gusta hacer estas cosas, pero creo que todos deberían asumir la responsabilidad de sus decisiones», escribió en Instagram. «El departamento de deportes debe asumir la responsabilidad. Cuando hables de jugadores, incluye nombres. Si no, nos empañas a todos y nos alimentas con cosas que la gente dice que no son ciertas».

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Abidal tocó un nervio. Messi es increíblemente sensible a la idea de estar a cargo de contratar y despedir entrenadores y establecer objetivos de transferencia en Barcelona. Es comprensible, aunque difícil, negar la pizca de verdad en su corazón: el Barça debe hacer todo lo posible por mantener contento a su mejor jugador.

El Barça no había hecho eso en el campo; también fallaron por eso. En febrero, se alegó que una empresa que el club contrató para proteger su imagen estaba detrás de cuentas de redes sociales que publican comentarios despectivos sobre jugadores actuales y anteriores. Messi y su familia fueron mencionados. Fue un golpe más a su ya frágil relación con Bartomeu, incluso cuando el Barça sigue negando cualquier irregularidad en el escándalo conocido como el «Barcagate».


SETIEN TENÍA UN HECHIZO CORTO Y ROTO. Desde el principio, Messi no se mostró impresionado con él, aunque afirmó estar volviendo al estilo de juego más ofensivo y basado en la posesión que hizo famoso en el club por Johan Cruyff y más tarde por Pep Guardiola.

Una problemática tregua de seis meses duró hasta junio, cuando La Liga regresó después de su pausa forzada por la pandemia. Cuando el Barça perdió sus primeros puntos en un frustrante empate sin goles con el Sevilla, las fuentes le dijeron a ESPN que hubo un enfrentamiento tenso en el vestuario entre el capitán y el entrenador mientras sus compañeros de equipo miraban atónitos.

El liderato del campeonato que Setien había heredado de Valverde desapareció rápidamente. El Real Madrid ganó 10 partidos seguidos mientras que el Barça perdió puntos en cuatro partidos. Su desafío por el título terminó el 16 de julio con una derrota en casa por 2-1 ante Osasuna. Inmediatamente después, Messi no se contuvo.

En una flagrante crítica a su nuevo técnico, «todo salió mal» desde enero, dijo. «Éramos un equipo muy impredecible, débil y de baja intensidad. El partido de hoy es un resumen de la temporada. Tenemos que ser autocríticos, empezando por los jugadores, pero en todo el club».


BARCELONA NADA HA GANADO EN 2019-20, su primera campaña sin trofeo en 12 años. Setien fue puesto en libertad. Fue sucedido por la leyenda del club Ronald Koeman, pero ya era demasiado tarde. Se tomó la decisión de Messi. Un primer encuentro entre Messi y Koeman, durante el cual Messi cortó sus vacaciones con Suárez y Jordi Alba en los Pirineos para regresar a Barcelona el 20 de agosto, no salió bien. Messi expresó sus dudas y se mantuvo decidido a dejar el club.

Por la misma época llamó a Guardiola.

«Messi y Pep hablaron durante horas», dijo una fuente a ESPN. La pareja es cercana y tiene mucho en común. Messi, Guardiola y Manchester City están todos obsesionados con la Champions League. La ciudad nunca la ganó; Guardiola y Messi no deberían haberlo ganado con suficiente frecuencia.

Messi sabía que sus opciones para dejar el Barcelona eran limitadas. A diferencia del Barça, vio una estrategia clara y una tendencia alcista en el City. El jugador le dijo a su ex entrenador que quería moverse. Guardiola dijo que hablaría con los tomadores de decisiones de la Ciudad. No sería fácil, advirtió.

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Julien Laurens reacciona al hecho de que el Barcelona parece vencer al Bayern de Múnich con la firma de Sergino Dest.

El coqueteo de Messi con el City no era nada nuevo. De hecho, la reconstrucción de la ciudad se ha llevado a cabo bajo sus nuevos propietarios durante la última década con el objetivo de atraer primero a Guardiola y luego a Messi. Hubo discusiones en 2014 y 2016. Sin embargo, las esperanzas del City de fichar a Messi este verano dependían de que jugara en la Champions League. Cuando se levantó la prohibición de dos años de las competiciones europeas el 13 de julio, sabían que serían los primeros en ficharle si dejaba el Barça.

Nunca hubo contacto directo entre los clubes, ni el campamento de Messi transmitió directamente al Barça el deseo de mudarse al City, pero fuentes del club catalán dijeron que habían sido informados del interés del City en fichar a Messi de un tercero. La ciudad tenía mucho en qué pensar. ¿Podrían pagar el salario de Messi? ¿Cuánto tendrían que pagar al Barça? ¿Qué pasa con el juego limpio financiero? Su cláusula de rescisión de 700 millones de euros era imposible incluso para el City. Sin embargo, había una perspectiva más tentadora: Messi podría no estar disponible para nada.

El mecanismo por el que pensaban que podrían llegar a un acuerdo había existido durante años. Las dudas a largo plazo de Messi llevaron a sus agentes a incluir una cláusula de rescisión en su contrato con el Barça cuando fue renovado en 2017. Al final de la temporada 2019-20, pudo retirarse unilateralmente de su contrato dentro de un período de tiempo específico.

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Julien Laurens no puede creer lo tarde que el Barcelona lo dejó en la ventana de fichajes para hacer negocios.

Y así la junta directiva de Barcelona esperó nerviosamente. Al final, la fecha, originalmente informada generalmente como el 31 de mayo, luego corregida al 10 de junio, cayó cuando La Liga estaba a punto de reanudarse. Aun así, el club informó rápidamente a los medios cuando terminó. Para ellos, Messi se quedaría hasta 2021. Messi ha dicho desde entonces que no había informado al club de antemano porque todavía estaban involucrados en La Liga y la Champions League. Sin embargo, una fuente dice que el hecho de que el City fuera expulsado del fútbol europeo antes de ganar una apelación también dificultó su salida del Camp Nou.

La fecha original en el contrato de Messi se fijó para coincidir con el final de la temporada. Con la extensión de la campaña debido a la pandemia de coronavirus, el campamento de Messi sintió que tenían cierto margen de maniobra para interpretar la cláusula.

Las fuentes le dijeron a ESPN que los comentarios que Messi recibió de los expertos legales fueron mixtos. Solo uno de al menos cuatro bufetes de abogados consultados, Cuatrecasas, creía que el argumento tenía posibilidades reales de éxito. Eso fue suficiente y Messi decidió seguir adelante. Si se defendía, tal vez el Barça parpadearía primero.


AGO. 24 EMPEZÓ CON UNA LLAMADA TELEFÓNICA de Koeman a Suárez. En una conversación que duró alrededor de un minuto, el técnico le dijo al mejor amigo de Messi en la plantilla que no estaba en los planes del Barça y debería buscar un nuevo club. Vidal recibió un trato similar. Los aliados de Messi han sido desalojados y, en su opinión, irrespetados.

Messi tomó medidas más tarde ese día. Siguiendo el consejo de Cuatrecasas, el jugador decidió utilizar un burofax – carta certificada que se utiliza cuando se requiere comprobante legal de recibo – para informar al Barcelona, ​​ejerciendo su cláusula de rescisión, que le gustaría salir gratis. Firmado por Messi, se retransmitió poco después de las 19 horas. En la mañana del 25 de agosto, la carta había llegado al Camp Nou.

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Los primeros en leerlo horrorizados fueron Bartomeu y el jefe del departamento legal del Barça, Roma Gómez Ponti. «No podían creer lo que veían», dijo una fuente a ESPN. Para ellos no hubo debate: la cláusula ya había expirado. «Deja a un lado todo lo demás en lo que has estado trabajando y concéntrate en ello», dijo Bartomeu a los abogados del club. Barcelona se puso en contacto con dos despachos de abogados especializados en derecho deportivo, Costa Torrecillas & Associates y Bufete Antras, para obtener asesoramiento. (El primero le había dado al club un veredicto positivo meses antes en su disputa con Neymar por un bono de extensión). Ambas compañías coincidieron en que el Barça tenía razón y que las demandas de Messi no deben respaldarse.

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Julien Laurens dice que simplemente no hay dinero para financiar transferencias en Barcelona si no se venden primero.

Aun así, las fuentes le dijeron a ESPN en ese momento que había miembros de la junta que apoyaban la liberación de Messi. No es gratis, eso sí, pero si eso significara tomar una tarifa considerable y quitarle su salario de 90 millones de euros de su nómina, el club podría salir de un agujero financiero de 300 millones de euros durante la crisis del COVID-19.

«Messi tiene mucho poder en el club, tanto económico como atléticamente», dijo una fuente. Otro cercano al vestuario siguió caminando. «Ahora es el momento de venderlo. Es una oportunidad histórica para cambiar las cosas. Hay jugadores que lo hacen mucho mejor en el equipo sin él».

Esas voces creían que la salida controlada podría ser beneficiosa, pero al presidente no le divertiría la perspectiva. Fueron 700 millones de euros de un club de compras, o se queda. «Bartomeu no quiere ser el presidente para aceptar la venta de Messi», dijo una fuente a ESPN, aunque otra fuente dijo que «es lo mejor que pudo haber hecho».

Bartomeu podría haber arruinado su relación con Messi, el jugador lo llamó mentiroso y afirmó que Bartomeu le había asegurado que lo dejaría ir, pero logró su deseo. Al final, no será el presidente que supervise la partida de Messi. Finalmente, la elección presidencial del club se llevará a cabo el 20 o 21 de marzo del próximo año, antes de que expire el contrato de Messi.


EN MANCHESTER CITYHubo una aceptación cada vez mayor de que era imposible fichar a Messi de forma gratuita y buscaron una solución negociada. Después de varios días de números, una fuente le dijo a ESPN: «Si el Barcelona le deja irse por 100 o 150 millones de euros, Messi será un jugador del City». La ciudad también estaba lista para incluir a jugadores de interés para el Barça, como el joven defensor y producto de La Masia, Eric García, en un acuerdo, aunque a ESPN se le dijo a otros como Gabriel Jesus, Bernardo Silva y Riyad Mahrez. no se incluiría.

Todo dependía de que el Barça estuviera listo para moverse. Messi esperó y guardó silencio, incluso saltándose las pruebas de coronavirus antes de regresar a los entrenamientos de pretemporada con el nuevo entrenador Koeman. Messi criticó a los miembros de la junta por haber sido multados; Bartomeu creía que esto agravaría la crisis. Cuando el Barça redactó sus propios burofaxes para corresponder con su capitán ausente, las fuentes le dijeron a ESPN que algunas versiones especificaron que no habría castigo mientras que otras dejaron la opción abierta.

En la mañana del 2 de septiembre, el padre de Messi y el agente Jorge volaron desde Rosario, Argentina a Barcelona para reunirse con Bartomeu esa noche, pero no se logró ningún progreso. Bartomeu tuvo un efecto palanca importante: Messi no pudo soportar una batalla legal. Estaba decidido a irse, pero no cuando el proceso resultó en un largo litigio. La ciudad también dudó en seguir ese camino.

Todo cambió el 4 de septiembre. En una entrevista con Rubén Uria de Goal, Messi anunció su decisión de quedarse. «El presidente me dijo que el único camino a seguir es pagar la cláusula de 700 millones de euros, que es imposible y llevaría la alternativa a la justicia», dijo Messi. «Nunca llevaría al Barça a la cancha porque es el club que amo».

Podría haber terminado de manera diferente. Algunos en Barcelona sienten que el enfoque de Messi, tanto en la legislación como en las relaciones públicas, fue defectuoso desde el principio. «No eligió la mejor estrategia de comunicación», dijo una fuente a ESPN. «Si lo hubiera planeado mejor, podría haberlo hecho con Bartomeu y ahora estaría en el Manchester City». En esa lectura, el error fundamental de Messi fue que no había articulado su decisión de irse temprano y no hablar directamente con los fanáticos, tal vez como muchos otros jugadores en sus cuentas de redes sociales, antes del burofax. fue enviado.

Otros se preguntan si la perspectiva de otro año desafortunado de Messi es lo mejor para el Barça. El # 10 ha canalizado previamente su enfado en el campo con resultados positivos para el equipo; podría hacerlo de nuevo. Pero a ESPN le han dicho que algunos jugadores pensaron que un nuevo comienzo con un nuevo entrenador y sin Messi podría haber sido lo mejor para todos.


ASÍ QUE MESSI ES AHORApero también sus dudas, que se expresaron con tanta claridad y precisión cuando finalmente se expresó. «La verdad es que hace tiempo que no hay un proyecto ni nada», dijo. «Hacían malabares con cosas y llenaban agujeros».

Pero la historia no termina ahí. Bartomeu se irá pronto y se elegirá un nuevo presidente en marzo. Es posible que ni siquiera lo logre para entonces si se emite un voto de censura en su contra en la parte trasera del Burofax de Messi en las próximas semanas. También podría haber hasta 10 personas en la carrera para reemplazar a Bartomeu: Víctor Font es uno de los primeros favoritos en heredar el cargo y ha dicho que no solo traerá de regreso al ex centrocampista del Barça Xavi Hernández como entrenador. , pero también. quiere asegurarse de que Messi se quede. Ninguno de los concursantes ha dicho que quiere construir un Barça sin Messi a pesar de que el próximo verano cumplirá 34 años.

Messi tiene influencia. Dado que su contrato expirará oficialmente en junio, podrá negociar con otros clubes a partir de enero. Sin litigios, sin drama, al menos como vimos el verano pasado.

¿Lo convencerá el nuevo presidente de que extienda su trato? Messi dijo que el club necesita fichar a jugadores jóvenes para reponer una plantilla envejecida. Está sucediendo lentamente, pero a costa de sus amigos más cercanos en el club: Vidal se ha mudado al Inter de Milán y Suárez se está mudando al Atlético de Madrid.

Mucho depende de los próximos ocho meses, de cómo le vaya a Koeman y de quién gane las elecciones. Pero más allá de eso, hay una cosa que importa: que el Barcelona tenga un equipo ganador.

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