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LAKE BUENA VISTA, Fla. – Después de una victoria matinal contra los Washington Wizards el 5 de agosto, los Philadelphia 76ers se reunieron en Lake Narcoos, un restaurante de mariscos en los terrenos de Grand Floridian en la burbuja de la NBA en Walt Disney World Resort.

El Castillo de Cenicienta brillaba intensamente en el fondo, pero los 76 parecían tan lejos de Felices para siempre como lo habían estado durante toda la temporada.

El entrenador en jefe Brett Brown, Ben Simmons y Scott Epsley, el director médico del equipo, tuvieron una charla privada y tranquila en una sala ya sombría llena de mesas con manteles azules a juego con las camisetas de Filadelfia. Simmons se lesionó la rodilla izquierda en el tercer cuarto de hoy. Se discutieron todas las opciones, desde la cirugía de fin de temporada hasta el tratamiento que podría permitirle a Simmons jugar en los playoffs.

«Claramente hay decepciones», diría Brown al día siguiente. La semana siguiente, Simmons se sometió a una cirugía para extirpar un cuerpo suelto de su rodilla izquierda y terminar su temporada.

De Simmons a Joel Embiid a Nerlens Noel, de Markelle Fultz a Zhaire Smith, Brown habló tanto con los periodistas sobre las lesiones que finalmente se negó a hablar de ello.

«Me siento entumecido», agregó Brown. «Me siento condicionado por haber pasado por esto antes».

Hace siete años, Brown y el ex gerente general Sam Hinkie comenzaron la demolición y reconstrucción completa de una organización que desde entonces se conoce como «El Proceso». Entregó dos talentos de élite a la franquicia en Simmons y Embiid.

También resultó en 344 derrotas en la temporada regular, múltiples selecciones de lotería que no hicieron una contribución significativa al equipo y solo dos victorias en la serie de playoffs de primera ronda.

Y ahora, menos de tres semanas después de su cena con vista a la laguna Seven Seas, los 76ers han sido eliminados de los playoffs por sus rivales Boston Celtics. Marca el final de una decepcionante campaña 2019-20 que comenzó con la esperanza de desafiar a los Milwaukee Bucks por el reinado de un Este sin Kawhi Leonard. Las preguntas son cada vez más fuertes sobre si las piedras angulares de Embiid y Simmons se complementan entre sí, si Brown es el entrenador adecuado para supervisar la promoción de un título y si el gerente general Elton Brand puede desenredar los movimientos sumisos de la agencia libre.

Hasta que todos en la organización hayan tenido la oportunidad de evaluar todo lo que salió mal y, lo que es más importante, tengan la oportunidad de corregirlo, es posible que la cena del equipo a principios de agosto fuera la última vez todos los personajes clave en él eran que la temporada alta estaba juntos.

SÓLO ENTENDIENDO La forma en que los All-in-the-76ers crearon su lista esta temporada tiene que comenzar con un movimiento que tomó Brand último Temporada.

En las primeras horas del 6 de febrero de 2019, un día antes del cierre del intercambio, Filadelfia envió un trío de jugadores, incluido el prometedor novato Landry Shamet, dos futuras selecciones para la primera ronda y dos futuras selecciones para la segunda ronda a los LA Clippers por uno. Paquete alrededor del delantero Tobias Harris. Era una fortuna que Brand y sus predecesores Hinkie y Bryan Colangelo habían construido a lo largo de los años. Fue una competencia. Y casi funcionó.

Si el disparo de Leonard rebota y cae a un lado al final del Juego 7 de la segunda ronda, entonces tal vez los 76ers ganen en tiempo extra, y tal vez sean ellos, y no los Toronto Raptors de Leonard, quienes destronen a los Golden State Warriors en la NBA. Final. Si eso sucede, es posible que los 76ers hayan adoptado un enfoque diferente el verano pasado, manteniendo unido a un equipo campeón en lugar de separar a uno que no ha llegado a la final, como todos los equipos de los 76ers desde la lista liderada por Allen Iverson en 2001.

Pero Leonard disparó y dos meses después Jimmy Butler estaba fuera. Si bien ninguna de las partes ha dicho definitivamente si el Team Butler ofreció un máximo de cinco años para quedarse en Filadelfia, el resultado fue el mismo: los 76ers duplicaron su apuesta por Harris al acordar un contrato de cinco años por $ 180 millones en minutos. después de iniciar la agencia libre el 30 de junio.

Poco después, el equipo tomó dos decisiones más monumentales: acordó enviar a Butler al Miami Heat como parte de un acuerdo de firma e intercambio por Josh Richardson, y acordó que Al Horford firmara un contrato de cuatro años y $ 109 millones para unirse. para dar una explanada de gran tamaño con Embiid.

«Mira, creo que este grupo es capaz de darle a Filadelfia un campeonato si gritan, y gritarán», dijo Josh Harris, el dueño del 76, dos semanas después. «Intentamos hacer eso».

De repente, los 76ers tenían una plantilla más adecuada para 1999 que para 2019 y empezaron la temporada creyendo que su tamaño y físico les daría la mejor defensa de la liga. En cambio, terminaron la temporada regular con el octavo mejor índice defensivo de la liga, más cerca de los Dallas Mavericks en el puesto 18 que de los principales Milwaukee Bucks. Y jugaron con Simmons y Tobias Harris para convertirse en los cerradores que Butler había jugado con el equipo en sus 67 partidos.

«Estamos haciendo estas apuestas en estos jugadores del perímetro», dijo Brand a ESPN el 12 de julio de 2019, el día en que los 76ers presentaron sus adquisiciones de agentes libres. «Me imagino que seguramente aparecerán y aprovecharán la oportunidad cuando llegue el momento de la crisis».

Esa visión no se cumplió. Simmons, de 6 pies 10 pulgadas, sigue siendo un talento superdotado. Puede defender las cinco posiciones en el campo y es un gran pasador. Pero su continua renuencia a lanzar tiros en salto y sus peleas en la línea de tiros libres dificultan que la ofensiva lo atraviese en los momentos finales de los juegos.

Harris es el mismo jugador que siempre fue. Brand y los 76ers pagaron un alto precio, tanto por la fortuna que habían renunciado en el intercambio por Harris como por el contrato posterior que le entregaron, y creyeron que podría ser la tercera estrella junto a Simmons y Embiid. Eso no sucedió.

En cambio, Harris luchó contra Simmons, quien se detuvo durante esos playoffs, disparando 38.3% fuera del campo y 2:15 fuera del rango de 3 puntos. Fue jugado a fondo por los extremos de Boston Jaylen Brown y Jayson Tatum.

Richardson tampoco estuvo a la altura de las expectativas. Richardson luchó con insoportables lesiones en los músculos isquiotibiales durante toda la temporada, registrando una caída promedio de 16.6 puntos por juego a 13.7 en Filadelfia durante su temporada de ruptura en Miami. En ambos extremos de la plaza, decepcionó a sus rivales Boy Scouts y ejecutivos que, como el 76, esperaban que él fuera un mejor rival para Simmons.

Horford nunca se ha sentido cómodo con Embiid cuando jugaba con el ala-pívot. Después de años de ofensas de pick and roll de alto nivel, a menudo con la pelota en la mano, se mantuvo mayormente en el piano como espaciador de Simmons y Embiid.

Contra su antiguo equipo, el incómodo ataque de Horford quedó aún más expuesto. Encendía y apagaba la red y, a veces, dejaba paso a Shake Milton. Su falta de velocidad al caminar hizo que Brown corriera en círculos a su alrededor. Anotó 28 puntos en cuatro juegos y no acertó ni un solo triple.

En medio del tumulto, los Sixers lucharon hasta el final. Los Celtics necesitaron una carrera de 10 puntos en los últimos dos minutos para terminar el Juego 3. Luego, 3-0 en la serie, los Sixers jugaron duro en el Juego 4. Pero su temporada cambió oficialmente cuando Harris barrió sus piernas debajo de él a fines del tercer cuarto, enviándolo al suelo.

Boston lideraba por tres puntos cuando dejaron el juego 2:40 en el tercer cuarto. Para cuando Brown pidió un tiempo muerto de 9:55 en el cuarto después de un triple de Tatum, Boston había corrido una carrera de 16-2 y tomó una ventaja de 96:79.

Harris regresó inesperadamente al juego unos minutos después, pero el daño ya estaba hecho. Aunque Filadelfia volvió a tener cuatro en los últimos segundos, el resultado nunca estuvo realmente en duda.

Embiid, quien fue incluido en la serie que se esperaba que hiciera la diferencia a favor de Filadelfia, terminó con la peor puntuación de su carrera con menos 53 en los cuatro juegos, según ESPN Stats & Information. Fue solo la segunda vez en su carrera que terminó en negativo en cuatro juegos consecutivos.

Fue uno de los últimos jugadores en dejar el campo e intercambiar saludos con casi todos los miembros de los Celtics. Después de que ambos equipos fueron eliminados, el único sonido que se escuchó en The Field House fue el de Boyz II Men’s «Es tan difícil decir adiós al ayer».

ANTES DE PONER COVID-19 En espera, los 76ers eran el mejor equipo de la NBA cuando jugaban en Filadelfia. Los 76ers tomaron una ventaja de 29-2 en casa y ganaron contra equipos de élite como los Bucks, Celtics, Raptors y Los Angeles Lakers. Pero en un resumen perfecto de su loca inconsistencia, tenían un peor récord como visitantes que los New York Knicks. Antes del reinicio, los 76ers no habían vencido a un equipo con un récord de victorias desde el 12 de diciembre.

Parte de la culpa de esta imprevisibilidad recae sobre los hombros de Brown. Pero también tiene que ver con la apuesta del 76 de que Simmons y Embiid pueden coincidir lo suficientemente bien como para ser los pilares de élite de un equipo competidor.

Pocos argumentan que no tienen el talento suficiente para encajar en este prisma, pero la resistencia de Simmon a disparar periódicamente fuera del perímetro limita cualquier espacio interior en el que Embiid deba operar. Por otro lado, la constante falta de acondicionamiento de Embiid le impide jugar más rápido, lo cual es más natural con la forma de tocar de Simmon. Durante el juego de cuatro juegos de Boston contra los 76ers, Embiid jugó mucho mejor en la primera mitad que en la segunda. Cuando Filadelfia tuvo la oportunidad de ganar el Juego 3, cometió dos errores costosos en los últimos dos minutos que ayudaron a cambiar el juego a favor de Boston.

Como los 76 jugaron contra los Celtics sin Simmons, la idea de dividir al dúo debería calmarse. Después de todo, la NBA es una liga impulsada por el talento, y ambos tienen mucho talento.

Y hay una amplia variedad de Embiid y Simmons que funcionan bien juntos. En la temporada 2017/18, el tándem sumó más 15.5 por cada 100 posesiones en el campo, el quinto entre los dúos que jugaron 1,000 minutos juntos. En 2018-19 fueron un plus más que respetable de 7,9 puntos por cada 100 posesiones.

Esta temporada ese número se redujo a más 0,6 puntos por cada 100 posesiones. En los 840 minutos, los dos All-Stars compartieron el campo, los 76ers superaron a sus oponentes por un total de 16 puntos.

¿Se acabó la era de Embiid Simmons?


LAS GRANDES APUESTAS von Brand y la oficina principal no han dado sus frutos. Los 76ers están temprano en el camino a casa, y la organización una vez promocionó la flexibilidad cuando 66 jugadores jugaron al menos un juego en cuatro derrotas consecutivas al comienzo de la reconstrucción, solo Embiid permaneció en la franquicia todo el tiempo, ahora se ha ido.

Brown sobrevivió al gerente general que lo contrató, Hinkie, y al gerente general que lo reemplazó, Colangelo. Pero varios ejecutivos de la liga le dijeron a ESPN que esperaban un cambio gerencial.

Algunos en la liga se preguntan si los cambios irán más allá del equipo técnico, haciendo que los 76ers busquen un nuevo gerente general por tercera vez en poco más de cuatro años.

Sin embargo, será difícil realizar cambios importantes en la lista. Horford tiene una garantía de dos años y $ 54.5 millones, con una garantía parcial para la temporada 2022-23 cuando cumpla 37 años. Tratar de mover a Harris podría resultar aún más difícil con cuatro años y casi $ 150 millones restantes en su contrato. A Richardson le queda un año antes de que pueda convertirse en agente libre en 2021, cuando los 76ers ya han comprometido 125 millones de dólares para Simmons, Embiid, Harris y Horford.

Hace poco más de año y medio, este equipo estaba lleno de flexibilidad para construir sus dos jóvenes estrellas.

El propietario declaró a este grupo capaz de ganar un campeonato. El entrenador dijo que Embiid y Simmons ganarían juntos. Pero incluso con un Simmons saludable la próxima temporada, es difícil imaginar que este grupo esté ahora reunido y llegue a ese techo.

El proceso se lanzó para tener la mayor cantidad de oportunidades posibles para atraer talento a nivel de campeonato. Siete años después, Filadelfia carece de riqueza o flexibilidad, y se ha decidido por un equipo caro que parece incapaz de luchar por campeonatos.

Esa era ya terminó. Todo lo que queda para esta temporada baja es que los 76 observen de cerca el resultado.

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