Ubicado en la autopista Eastern Express Highway, este enclave escalonado es todo lo que la mayoría de Mumbai no es: idílico, lento y sin el tráfico típico de la ciudad.

«La vida aquí me dio un sentido de pertenencia», dice el gerente de marketing de 30 años.

Bana vive en la colonia Dadar Parsi, una de las 25 colonias en Mumbai que los funcionarios diseñaron exclusivamente para Parsis, un grupo étnico-religioso de descendientes persas en la India que siguen la religión zoroastriana.

Los zoroastrianos, cuyas enseñanzas influyeron en los principios del judaísmo y el cristianismo, huyeron de Persia, ahora Irán, a la India en el siglo VII para evitar la persecución política y religiosa. A lo largo de los siglos, una próspera comunidad de banqueros, industriales, comerciantes e ingenieros ha crecido en la costa oeste de la India.

Un templo de Parsi en Mumbai el 12 de marzo de 2012.
Pero su número está disminuyendo. Según el censo indio, había más de 100,000 parsis en el país en 1941. Para 2011 había menos de 60,000. Los expertos predicen que el número disminuirá a alrededor de 40,000 para 2050.

A medida que el número disminuye y la comunidad lucha por mantenerse, los progresistas quieren ampliar el alcance de los nuevos miembros. Pero se enfrentan a una fuerte oposición por parte de Parsis, más ortodoxos, que creen que debilitar sus creencias es sacrílego.

En el enclave

La colonia Dadar Parsi fue fundada a mediados de la década de 1890 después de la peste bubónica de Bombay, como se llamó a Mumbai en ese momento, y se cobró miles de vidas.

En ese momento, alrededor de 800,000 personas vivían en la ciudad, y la enfermedad se extendió rápidamente a los barrios marginales abarrotados. Para reducir la congestión, los líderes coloniales británicos de la ciudad de Bombays extendieron las fronteras a Dadar, entonces un pantano profundo.

El ingeniero visionario, Mancherji Edulji Joshi, persuadió a las autoridades británicas para que dejaran de lado parcelas de parsis de clase media baja y diseñó un plan para un distrito modelo que describía los tipos de flores y árboles que se plantarían en las calles. Joshi recibió un contrato de arrendamiento de 999 años por 103 lotes.

Khorshed Villa, uno de los edificios más antiguos de la colonia Dadar Parsi.

En Dadar, las calles verdes de la colonia estaban dispuestas en forma de cuadrícula bordeada de bajos bloques de apartamentos victorianos.

«Tenía la regla de que ningún edificio debería tener más de dos pisos de altura», dijo la nieta de Joshi, Zarine Engineer. «Antes de construir una sola casa, él plantaba las calles con árboles, cada calle con un tipo diferente».

En Jam-e-Jamshed Road, que lleva el nombre del conocido periódico Parsi, todavía hay hileras de árboles Ashoka. Firdausi Road, que lleva el nombre del poeta persa Firdawsi, está moteado de caoba.

Hay una biblioteca, un salón de eventos, campos deportivos, un seminario, una escuela y un templo. Los edificios llevan el nombre de sus propietarios: Dina House, Readymoney House y Marker House. No era raro que los apellidos de Parsis reflejaran su forma de trabajar.

Los readymoneys, por ejemplo, hicieron su fortuna con el opio, que era una buena fuente de dinero. Otra familia, el Sodawaterbottleopenerwalas – «wala» significa «un lugar de comercio» – probablemente hizo el negocio de abrir botellas de agua de soda. Sigue siendo uno de los apellidos más conocidos de Parsi, e incluso hay una cadena de restaurantes indios que lleva su nombre.

Colonia más grande

De todas las colonias Parsi en Mumbai, la colonia Dadar Parsi sigue siendo la más grande. Es el hogar de aproximadamente 15,000 parsis, aproximadamente el 12% de la población mundial.

Todas las mañanas, a veces a las 4:30 a.m., los entusiastas del ejercicio físico de la colonia corren de arriba abajo. Muchos de los residentes mayores aparecen un poco más tarde y se sientan en sus terrazas para descubrir qué sucede debajo de ellos.

Pronto, los pescaderos y vendedores de verduras se dirigen a cada apartamento y venden sus productos diarios. Los recolectores de basura vienen obedientemente a recoger la basura, y el depurador hace lo mismo para la ropa. Hay un hombre de planchado que recoge y desecha la ropa planchada y visita el afilador de cuchillos para afilar los cuchillos.

Sin embargo, a lo largo de los años ha habido intentos de frustrar la forma de vida tradicional de la comunidad. El ingeniero ha combatido repetidamente la amenaza de interferencia de las compañías municipales en la colonia.

Escuela para niñas Parsi alrededor de 1870.

Los gemelos Mithoo y Mani Contractor, de noventa años, primos de Joshi, han vivido toda su vida en la colonia.

La nieta de Joshi, Zarine Engineer, de 75 años, otra nativa de la colonia Dadar Parsi, forma parte del mismo consejo de administración que su abuelo, la Asociación Central de Parsi (PCA).

La PCA se encarga del bienestar de los residentes de la colonia, aunque 99 años después los métodos de la PCA han cambiado. Ahora hay un grupo de WhatsApp donde los miembros expresan sus quejas, posiblemente una farola rota o un bache, y el ingeniero se asegurará de que se solucione el problema.

«Cuando era una niña, estaba sentado al lado de (Joshi) cuando escuchaba pacientemente las preocupaciones de los residentes», dice el ingeniero. «Algunos se quejarían de los monos que ingresan a su casa a través de ventanas o un árbol caído, y hoy estoy haciendo lo mismo».

Los apartamentos son baratos y están vacíos.

Debido a sus diferencias extremas de riqueza, Mumbai es hoy el apodo del «barrio pobre más caro» del mundo.

Más de la mitad de los residentes viven en barrios marginales sin agua corriente, a menudo a pocos metros de algunos de los rascacielos más caros de la ciudad. El alquiler promedio de un apartamento de dos habitaciones en el área de Dadar cuesta un promedio de 145,000 rupias ($ 1,920) por mes.

Pero los alquileres en las 25 colonias de Parsi en Mumbai apenas han aumentado en décadas. Los inquilinos a largo plazo continúan pagando alrededor de Rs.300 (USD 4) al mes, y la mayoría ya no son percibidos como clase media baja.

Parsis es uno de los grupos minoritarios más exitosos y ricos del mundo. Representan menos del 1% de la población india total, pero cuatro Parsis están en la lista de los 20 multimillonarios más importantes del país.

Los apartamentos como los de las colonias de Parsi, espaciosos, bien mantenidos y económicos, son difíciles de encontrar en Mumbai. Sus interiores son una mezcla de influencias británicas y chinas, desde motivos victorianos tallados en marcos de cama de roble hasta jarrones de porcelana obtenidos a través del comercio con China continental.

Una novia y un novio Parsi alrededor de 1921.

Según Viraf Mehta, un administrador de Bombay Parsi Punchayet (BPP), los alquileres se han mantenido bajos debido a la Ley de Control de Alquileres de 1947, que regula el mercado de la vivienda en Mumbai y limita el aumento para los residentes que vivían en el mismo apartamento antes de 1947).

El BPP posee la mayoría de las viviendas en las colonias de Parsi, incluidas aproximadamente 3,000 que caen bajo la ley porque las mismas familias han vivido en estos apartamentos por generaciones.

Según Mehta, el BPP rara vez aumenta los alquileres para los nuevos residentes «por buena voluntad».

Los apartamentos de la colonia tienen una gran demanda debido a sus propiedades únicas y bajo precio. Sin embargo, según Mehta, aproximadamente una cuarta parte de los apartamentos en las colonias permanecen vacíos. Muchos de los residentes se han establecido en el extranjero, pero siguen pagando el alquiler para asegurarse de que no pierdan el apartamento.

«La tasa de fluctuación es extremadamente baja», dice Mehta. «Tenemos casi 1,000 personas en listas de espera buscando un apartamento en una de las colonias, pero no hay casas vacías».

Todos en la lista de espera son parsi.

No abierto

Joshi no podía permitirse el lujo de construir un muro alrededor de la colonia, y como resultado, Dadar sigue siendo el único enclave de Parsi sin uno. Sin embargo, la falta de un muro físico no significa que no haya barreras de entrada para aquellos que desean unirse a la comunidad.

Después de que BPP vendió tres terrenos a un desarrollador inmobiliario hace unos años, a este desarrollador le gustaría vender apartamentos en la propiedad al mejor postor en 2009, incluso si no es Parsi.

El PCA finalmente ganó una batalla de seis años contra los desarrolladores, y un tribunal emitió una orden judicial permanente que impedía que el contratista vendiera casas dentro de la colonia a cualquiera que no fuera zoroastriano.

Cinco años después, la Ley de Vendedores Ambulantes, un proyecto de ley nacional para mejorar la vida de los vendedores ambulantes, habría allanado el camino para los puestos callejeros en la colonia Dardar. Dirigidos por el ingeniero, cientos de personas marcharon en protesta por preservar el legado de la colonia.

Un interior de una casa típica de Parsi.

El plan ha sido retirado y las calles de la colonia permanecen cerradas.

Bana, un sacerdote ordenado zoroastriano, vive en un bloque de apartamentos que construyó su bisabuelo. Su padre creció allí y su abuela antes.

«Sería muy difícil para un laico ver dónde comienza y termina la colonia», dice. «Pero para nosotros conocemos cada rincón como el dorso de nuestras manos».

Disminución de la población

El número de parsis en India ha disminuido desde la década de 1940.

Según un estudio realizado por el demógrafo Ava Khullar, hay varias razones para este fenómeno. La baja fertilidad es uno: aproximadamente un tercio de Parsis no se casa, y la mujer Parsi promedio en edad fértil tiene un hijo, en comparación con un promedio nacional de 2.5 hijos.

Excluir a los niños de las mujeres que se casan con hombres que no son Parsi en la población también es una razón importante.

La regla se hizo legalmente vinculante después del caso Petit v Jijabhai en 1908. Suzanne Briere, una mujer francesa y esposa del industrial de Parsi Ratanji Dadabhoy Tata, deseó que su cuerpo estuviera expuesto a los buitres después de los tradicionales ritos de muerte zoroastrianos en Dokhmas o Torres del Silencio de Bombay.

Después de su matrimonio, se convirtió al zoroastrismo al someterse a un ritual de iniciación realizado por un sacerdote. Durante la ceremonia, las personas usan por primera vez un sudreh (una túnica de muselina sagrada) y un kusti (un hilo sagrado) mientras recitan oraciones y completan su iniciación en la fe.

El hecho de que se permitiera esta conversión fue controvertido ya que el Parsis ortodoxo creía que el nacimiento en la comunidad era un requisito previo para la iniciación.

Un niño realiza la ceremonia de iniciación zoroástrica en Mumbai en 1999.

Briere llevó su caso a la Corte Suprema de Bombay, donde los jueces Dinshaw Davar y Frank Beamon concluyeron que la comunidad de Parsi consistía en Parsis, nacido de dos padres zoroastrianos que profesan la religión zoroastriana. Los iraníes de Persia están comprometidos con la religión zoroastriana; y los hijos de padres parsis de madres «extraterrestres» (no parsis) que se incorporaron de manera adecuada a la religión. La definición legal excluye a los hijos de madres Parsi por padres «extranjeros» (no Parsi).

Años más tarde, se siguen en gran medida las mismas reglas. Los reformistas argumentan que es sexista y fanático, mientras que otros creen que debería serlo. «Creo que es nuestro deber asegurarnos de continuar nuestra carrera», dijo Bana, quien se casó con otro zoroástrico.

«No tengo opinión sobre los matrimonios interreligiosos. Pero personalmente creo que estas son algunas cosas que podemos hacer para devolver algo a una comunidad cuando nos ha dado tanto».

Encerrado de la colonia

El BPP sigue el mismo juicio de 1908 de los jueces Davar y Beamon. Si un cónyuge no es un Parsi, no se lo considera adecuado para vivir en una colonia.

«Para el BPP, esta es la ley del país», dice Mehta. «Cualesquiera que sean mis creencias personales, tengo el deber de mantener el certificado de confianza asociado».

En 2019, Sanaya Dalal, una mujer Parsi que estaba casada con medio hombre Parsi y vivía en la colonia Dadar Parsi, cuestionó estas reglas después de que a su hijo de cinco años no se le concedió la membresía en el gimnasio de la colonia porque él era «un no Parsi». »

«Así que se supone que debo explicarle a mi hijo que tiene que inclinarse con gracia, dejando a sus amigos y al patio de recreo que tanto ama», escribió en un comunicado.

El caso de Dalal causó controversia dentro de la comunidad, con miembros conservadores que apoyaban la regla y miembros progresistas que la consideraban anacrónica. Después de algunos debates, su hijo permanece sin membresía y solo puede ingresar a la sede del club si un miembro lo ha registrado.

Cusrow Baug Colony, uno de los asentamientos All-Parsi más antiguos de Mumbai

Farzeen Khan, una mujer Parsi de 29 años que creció en la colonia Khareghat, está del lado de Dalal. «La solución (para los números que caen) es ser más inclusivo», dice ella.

«Somos una de las comunidades más pequeñas pero más ricas del país. Creo que es hora de abrir nuestras puertas y ver cómo podemos ser más inclusivos, en lugar de mantener nuestra identidad exclusiva de ayer», dijo Khan.

A pesar de sus diferencias de opinión, Bana, el sacerdote zoroastriano, dice que Parsis encontrará la manera de continuar su legado.

«No somos una comunidad que se enfoca en lo negativo», dice Bana. «Estoy seguro de que superaremos todos los obstáculos que enfrentamos, ya sea matrimonios interreligiosos o extinción».

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