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BERLÍN – El lunes después de las vacaciones de verano, Dirk Kwee estaba más nervioso que nunca en 31 años de enseñanza. Por primera vez desde la pandemia, los 900 estudiantes de su escuela de Berlín estaban de regreso llenos de entusiasmo.

La temida llamada llegó solo dos días después: una niña de sexto grado tenía el coronavirus. El Sr. Kwee corrió al gimnasio donde los otros 31 estudiantes de su clase disfrutaban de su primera lección de ejercicio en cinco meses. Te enviaron a casa de inmediato.

Toda la clase fue probada el jueves. El viernes, todas las pruebas dieron negativo. Y el lunes la mitad de los niños regresaron a clase. Pero justo cuando el Sr. Kwee respiró hondo, un estudiante de séptimo grado dio positivo.

«Fue una montaña rusa total», dijo Kwee, director de la escuela secundaria Heinz Berggruen.

Alemania, al igual que otros países que manejaron la pandemia bastante bien, desplegó rápidamente pruebas exhaustivas, rastreo de contactos efectivo y pruebas con resultados rápidos. Fundamentalmente, esto ha ayudado a mantener baja la tasa de transmisión comunitaria.

Hasta ahora, Alemania, Dinamarca y Noruega han estado entre los primeros países en comenzar el nuevo año escolar para aprender que las escuelas pueden reabrir y permanecer abiertas, si se basan en esa base. Pero la mayoría de los países y la mayor parte de los EE. UU. Simplemente no pueden cumplir con estas condiciones.

Mientras los estadounidenses debaten con temor cómo reabrir las escuelas y más sitios cancelan la matrícula presencial, Europa es un laboratorio viviente. A pesar de un fuerte aumento en los casos de coronavirus en las últimas semanas, incluso países como Italia, España, Reino Unido y Francia, que fueron gravemente afectados la primavera pasada, están decididos a volver a las clases regulares este otoño.

Alemania, que se vio mucho menos afectada en el momento álgido de la pandemia, cerró las escuelas temprano y luego cambió a un modelo híbrido de aprendizaje a distancia y en el aula. El tamaño de las clases era más pequeño y las estrictas reglas de distanciamiento social ayudaron a mantener bajo control el número de infecciones.

Pero ahora se está llevando a cabo un nuevo experimento: los profesores y los estudiantes han sido llamados nuevamente a clase para probar si la nueva vigilancia es suficiente.

El distanciamiento social y las máscaras faciales son obligatorios en la mayoría de los campus escolares, pero rara vez en las aulas, aunque la Organización Mundial de la Salud advirtió recientemente que los niños de 12 años o más usan máscaras cuando el distanciamiento es imposible. Si los estudiantes tuvieran que usar máscaras durante varias horas al día, su capacidad de aprendizaje se vería afectada en Alemania.

En cambio, las escuelas apuntan a ventilar mejor las aulas y mantener las clases separadas para que cada estudiante tenga solo unas pocas docenas de personas en contacto y se puedan contener los brotes.

El alejamiento de Alemania de la estrategia de reapertura a tiempo parcial más cautelosa se debe en parte a las limitaciones de recursos: como en la mayoría de los países, hay muy pocos profesores para dividir a los estudiantes en clases más pequeñas y permitir el distanciamiento social.

Pero unas semanas después de regresar a la escuela, los educadores e incluso los virólogos que se mostraban escépticos de una reapertura dicen que los resultados iniciales parecen esperanzadores. A pesar de las infecciones individuales en docenas de escuelas, no ha habido brotes graves ni cierres permanentes.

Berlín es un ejemplo de ello: a finales de la semana pasada, se habían registrado 49 infecciones entre profesores y estudiantes de toda la ciudad. Sin embargo, gracias a las pruebas rápidas y las cuarentenas específicas, no más de 600 de alrededor de 366.000 estudiantes tuvieron que quedarse en casa en un día determinado. Sólo 39 de 803 escuelas se vieron afectadas.

«Es caótico e imperfecto, y me hubiera gustado tomar más medidas de precaución, pero lo más importante hasta ahora es: funciona», dijo Sandra Ciesek, viróloga del Hospital Universitario de Frankfurt, quien firmó una declaración de destacados virólogos alemanes en apoyo de la reapertura.

«Cualquier escuela que permanece abierta vale mucho», dijo el profesor Ciesek, cuya propia hija estaba en primer grado este mes.

En los Estados Unidos, algunos legisladores se han centrado en la tasa de pruebas positivas de coronavirus en la población general. Algunos dicen que debe estar por debajo del 3 por ciento para que sea seguro volver a abrir. En Alemania, la cifra está por debajo del 1 por ciento, como es el caso en algunos otros países y en el estado de Nueva York.

La mayoría de los lugares, sin embargo, tienen tasas positivas mucho más altas: 7 por ciento para todo Estados Unidos, 8 por ciento en España y más del 40 por ciento en algunos países de América Latina.

Entre los sistemas escolares más grandes de EE. UU., Solo la ciudad de Nueva York planea reabrir el próximo mes, e incluso allí, los estudiantes cambiarán en persona y en línea. Se necesitan máscaras, y el alcalde Bill de Blasio ha declarado que las escuelas permanecerán cerradas si la tasa de pruebas positivas alcanza el 3 por ciento.

Las pruebas masivas han sido cruciales para países como Alemania, que lideró la pandemia en muchos frentes y mantuvo las muertes relativamente bajas.

El personal del hospital y del asilo de ancianos se somete a pruebas con regularidad, las personas que regresan de las vacaciones a los lugares críticos pueden obtener pruebas gratuitas y, por lo general, un resultado positivo va seguido de un seguimiento rápido. Después de reanudar las clases regulares, a los maestros también se les ofrecen pruebas gratuitas incluso si no presentan síntomas.

Si bien estas prácticas eran imperfectas, ayudaron a calmar a los maestros, algunos de los cuales se mostraban reacios a regresar.

En la escuela Heinz Berggruen de Berlín, el sistema ha demostrado ser eficaz para prevenir un brote importante. La niña de sexto grado infectada no tenía síntomas, pero se le hizo la prueba porque alguien de su familia había dado positivo. Este familiar fue examinado después de rastrear los contactos de otra persona que trajo el virus a casa de vacaciones.

La mañana después de que los padres de la niña notificaron a la escuela, una unidad de prueba móvil del departamento de salud local llegó a la escuela y examinó y entrevistó a todos los niños y maestros que estaban en su área. Después de que cada prueba fuera negativa, se permitió que la mitad de la clase regresara a la escuela. A los que se sentaron cerca de la niña se les pidió que se pusieran en cuarentena en casa durante 14 días.

Otros países europeos han tomado nota de esto.

En Italia, el gobierno está poniendo a disposición de los profesores más de 2 millones de pruebas antes de que comience el año escolar en septiembre. El presidente de la región de Lazio, Nicola Zingaretti, se unió recientemente a los profesores que están siendo evaluados en Roma. «Las escuelas seguras significan pruebas, y hemos comenzado», dijo.

«Así es como se cierran las cadenas de infección y se previenen los brotes», dijo el profesor virólogo alemán Ciesek. Sin embargo, advirtió, «sólo funciona si las tasas de transmisión comunitaria en la sociedad en su conjunto son manejables».

Por el momento, este sigue siendo el caso, dicen los funcionarios, pero las infecciones en Europa han aumentado nuevamente. En Alemania hay una media de más de 1.300 casos nuevos por día, en comparación con alrededor de 300 a principios de julio, pero muy por debajo del máximo de más de 5.500 en abril.

En Europa, se notifican una media de más de 23.000 casos nuevos cada día, más del doble que a principios de julio, en gran parte debido a un gran resurgimiento en España. Estados Unidos promedió más de 42.000 al día durante la semana pasada.

A medida que aumentan las infecciones, también aumenta la preocupación de que las escuelas se conviertan en puntos calientes.

Los sindicatos de profesores de la Comunidad de Madrid han convocado una huelga para protestar por la falta de medidas de seguridad antes del inicio del nuevo curso escolar. El gobierno de Canarias ha pospuesto dos semanas el final de las vacaciones de verano para tener más tiempo de preparación.

En Italia, algunos directores de escuelas amenazaron con cambiar a clases en línea si el gobierno local no proporcionaba aulas, escritorios y maestros adicionales antes del primer día de clases el 14 de septiembre.

Algunos profesores alemanes señalan a Israel, donde las infecciones en una escuela secundaria de Jerusalén llevaron rápidamente al brote escolar más grande del país, que finalmente infectaron a cientos de estudiantes, profesores y familiares.

«Israel me asusta», dijo Doreen Siebernik, presidenta de la rama de Berlín de GEW, el sindicato de maestros más grande de Alemania. «Estamos haciendo este gran experimento en las escuelas. Pero muchos colegas no quieren ser parte de este experimento».

Algunos padres también se sienten incómodos.

«Habrá escuelas en las que funcionará y otras que estarán cerradas», dijo Stephan Wassmuth, director de la asociación de padres alemana. “Será un juego de azar. Pero la educación no debería ser un juego de azar. «

Stefanie Hubig, ministra de educación del estado suroccidental de Renania-Palatinado y presidenta de un grupo que representa a los 16 ministros de educación estatales, dijo que la forma más efectiva de proteger las escuelas tiene que ver con el comportamiento de los padres, maestros y estudiantes fuera del aula.

«Antes de pensar en cerrar escuelas, tal vez deberíamos pensar en cerrar bares u otros eventos importantes», dijo.

«El objetivo debe ser que las escuelas permanezcan abiertas», agregó la Sra. Hubig. “Aprendemos todos los días. Tenemos que ser creativos. «

Esta creatividad se puede ver en diferentes rincones de Europa.

En Italia, algunos estudiantes que regresan a la escuela pueden ser dirigidos a las aulas de los cines locales, los pasillos de las iglesias o incluso las carpas en los estacionamientos de las escuelas. Los recintos han optado por mantener una distancia de un metro.

El gobierno noruego utiliza un código de color de semáforo para indicar el nivel de exposición al virus. Cada color está vinculado a un conjunto de pautas para las escuelas.

En Inglaterra, el gobierno ha pedido a las escuelas que consideren planes asombrosos para que los estudiantes tengan espacio para entrar y salir. Esta práctica está ganando terreno en Alemania, donde los profesores y administradores todavía están trabajando para encontrar las mejores prácticas para garantizar la seguridad de las escuelas completamente reabiertas.

El Sr. Kwee, director de Heinz-Berggruen-Schule en Berlín, recibió directrices de la administración municipal tres días antes del comienzo de las clases. Cuando se descubrió el primer caso de coronavirus, no se elaboraron planes de contingencia, y mucho menos un correo electrónico a los padres con instrucciones sobre cómo responder a una infección.

Clara Felsenberg, de 11 años, estaba en el gimnasio con sus compañeros de clase cuando el Sr. Kwee la envió de repente a casa.

«Estaba realmente decepcionada», recuerda. «Solo habíamos vuelto a clase unos días».

Uno a uno, los niños fueron a los vestidores para vestirse y llamar a casa. Pronto, un grupo de WhatsApp se llenó de miedo y confusión entre los padres. ¿Tendría que poner en cuarentena a toda la familia? ¿Cuándo y dónde se realizarían las pruebas?

Clara y otros tomaron el autobús a casa violando el protocolo, pero los padres dijeron que no se enteraron.

«Es un trabajo en progreso», dijo el Sr. Kwee, el director. Pero notó un resultado inesperado de la crisis: «Tengo estudiantes que se me acercan y me agradecen una lección», dijo. «Eso nunca ocurrió.»

Christopher F. Schuetze informó desde Berlín, Raphael Minder de Madrid, Elisabetta Povoledo de Roma, Eliza Shapiro de Nueva York, Henrik Pryser Libell de Oslo, Thomas Erdbrink de Amsterdam y Ben Mueller de Gran Bretaña.

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