«Una enorme bola de fuego voló colina abajo hacia la casa», dijo la emigrante británica Julie Jennings, recordando los horrores del incendio forestal que convirtió su pueblo portugués en un infierno. «Fue terrible, nunca olvidaré ese sonido».

La mujer de 62 años agarró su burro y huyó. Su compañero Chris Nilton la siguió de cerca con sus dos perros y salió de la casa de sus sueños en Mosteiro, Pedrógão Grande, que solo se había completado 18 meses antes.

«Tenía unos 19 olivos en el patio delantero y todos ardían como velas romanas que estallaban a 20 pies en el aire», recordó Chris, de 72 años.

«Todas las brasas me golpearon a mí y al perro. Solo usaba pantalones cortos, cofre desnudo y chanclas. Podía sentir que todas estas piezas pegajosas de madera me golpearon. «

Chris se perdió en el espeso humo y los vientos aulladores en segundos y se dirigió a un río. Apagó fuego sobre su cabeza y la de su perro.

«Salté al río, me hundí porque tenía la cabeza en llamas», dijo Chris. «Probablemente estuve allí durante cinco minutos y pensé que estaba». [have] Tengo que volver a subir la colina a la casa y ver dónde demonios está. «

Chris y Julie sobrevivieron a los incendios de Pedrógão Grande el 17 de junio de 2017. Esta experiencia los persigue y los llevan a zonas más frías de la costa portuguesa.

Las llamas ese día mataron a 66 personas, 30 de ellas en sus automóviles, cuando huyeron en la carretera nacional 236-1. Otros 17 murieron cerca tratando de escapar de los autos a pie.

«Tenemos amigos en Nodeirinho, sabemos que muchas personas han sido asesinadas allí», dijo Julie. «Y nuestro vecino, la esposa de Carlos, perdió a su hermana, sobrina y sobrina nieta que intentaron alejarse del incendio en un automóvil y todos murieron». «

Un nuevo tipo de «mega fuego»

Portugal es un país donde se utilizan incendios forestales.

Pero el que conoció a Pedrógão Grande hace tres años fue el primero de su tipo en Europa, según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF) en España.

«En junio de 2017, Portugal sufrió por primera vez en nuestras latitudes un nuevo tipo de incendio que hasta ahora era desconocido para la comunidad científica: un mega incendio de sexta generación que está claramente vinculado al cambio global», escribió WWF España en un informe.

“Extremo, incontrolable y mortal. Un tipo de incendio que se repitió en el mismo año en Portugal y España y un año después en Grecia.

«El cambio climático se está acelerando y está aumentando la ocurrencia de grandes incendios más rápido de lo esperado originalmente: nos hemos desarrollado desde este tipo de incendio hasta los tres incendios más grandes de Europa en solo dos años y en la misma región».

La típica temporada de incendios forestales de Portugal dura tradicionalmente de junio a septiembre.

Debido a las altas temperaturas durante todo el año y las bajas precipitaciones en la primavera y el invierno pasados, se registraron alrededor de 2.500 incendios en abril y 3.000 en octubre de 2017, un indicador de cómo el cambio climático prolonga la duración del incendio.

Hasta junio, una ola de calor y un bosque seco ayudaron al fuego a crear su propio microclima. Vientos fuertes e impredecibles encendieron las llamas.

Julie dijo que se les aconsejó rociar agua sobre el techo y la vegetación alrededor de la propiedad, lo que generalmente es una estrategia efectiva para evitar que el fuego se propague.

Pero esta llama era diferente.

«Nada podría haberlo detenido», le dijo a Euronews. “Fue en el pueblo y de aquí a Nodeirinho (5 km al oeste) en probablemente siete u ocho minutos. Fue muy rápido y caluroso.

«Fue aterrador y nunca olvidaré el ruido. Para mí, el ruido fue el peor, seguido de cerca por el calor».

A las 9:00 p.m., pocas horas después de que Chris y Julie hubieran huido de su casa, el incendio alcanzó su punto máximo y avanzó a 5,3 km / h.

«Se convirtió en un incendio completamente incontrolado que a veces era difícil de controlar y se convirtió en un desastre, no solo en un gran incendio forestal como estábamos acostumbrados», dijo Rui Barreira, técnico forestal, de alimentos y vida silvestre en Portugal Asociación de la naturaleza (ANP). .

“Estos incendios se caracterizaron por la alta tasa de propagación. Esto solo puede estar relacionado con el cambio climático. «

Se tardó una semana en apagar los incendios. Para entonces habían volado casi 500 kilómetros cuadrados de tierra, un área aproximadamente del tamaño de Andorra.

Luego, cuatro meses después, en octubre, ocurrió otra tragedia.

Una ola de calor tardía fuera de temporada exacerbó la sequía y se combinó con los vientos del huracán Ofelia. Otro «mega incendio» golpeó el centro de Portugal, esta vez a unos 50 kilómetros al norte de Pedrógão Grande. 51 personas fueron asesinadas.

Si bien 2017 fue excepcional, según WWF, Portugal ha sido el país mediterráneo con más incendios forestales en las últimas tres décadas.

«Portugal es uno de los países más afectados por el cambio climático», dijo la líder de la UE, Ursula von der Leyen, en diciembre. «La pérdida de costas, huracanes, inundaciones y terribles incendios forestales ha cobrado un precio muy alto».

«Nos estamos moviendo por el cambio climático»

A pesar del incendio que arruinó la casa de sus sueños, Chris y Julie habían decidido inicialmente quedarse en la región.

Pero el miedo constante y el miedo a otro incendio le hicieron cambiar de opinión.

«Cuando enciendo una hoguera, huelo el humo y me devuelve todo», dijo Chris.

«Es algo que nunca olvidará, el olor a humo nos asusta», agregó Julie. “Decidimos mudarnos al centro de Portugal cerca de la costa, donde la temperatura será más baja y más constante. Nos estamos moviendo debido al cambio climático. «

Chris y Julie no están solos. Barreira dijo que después de los incendios, los ex residentes de la región, muchos de ellos más jóvenes y que viven en las ciudades, regresaron a Pedrógão Grande para llevar a sus padres con ellos, diciendo que la región ya no era segura.

Sin embargo, es difícil tener una idea precisa de cuántas personas se fueron permanentemente debido a los incendios hace tres años.

Dina Duarte, presidenta de la Asociación de Víctimas de Pedrógão Grande (AVIPG), estima que no hay más que unas pocas docenas, en su mayoría extranjeros.

Algunos han decidido quedarse. La pareja holandesa Peter y Marion de Ruite, que viven en Salaborda Velha a dos kilómetros de Mosteiro, destruyeron su casa de tres dormitorios en un incendio. Pasaron un año en una caravana junto a la cáscara quemada de su antigua casa.

«La tragedia se trata más de las personas que murieron que de una casa destruida», dijo Peter, quien llegó a Portugal hace 15 años.

El calor y la sequía de los últimos años habían hecho que la pareja pensara en mudarse, pero decidieron quedarse.

«Cuando me vaya, me voy de esta región, lo que podría ser muy agradable si trabajamos juntos», dijo Peter a Euronews. «No debería simplemente rendirme. Creo que deberíamos tratar de hacer de este un lugar mejor».

Sin embargo, la gente abandonó la región mucho antes de 2017. Los jóvenes, en particular, se fueron a las ciudades de Portugal en busca de trabajo. En Pedrógão Grande, la población disminuyó en un 20% entre 2001 y 2016, y por cada 100 jóvenes había 284 personas mayores.

«La rápida despoblación y el envejecimiento de la población, especialmente en las zonas rurales del interior y en las montañas, ha llevado al abandono de todas las actividades agrícolas tradicionales», dijo el WWF.

“Así es como la vegetación natural, los matorrales, los bosques jóvenes pioneros, pero también las plantaciones monoculturales (eucaliptos y pinos) colonizaron el paisaje. Aumentan la inflamabilidad y la inflamabilidad de los paisajes. «

¿Qué causó los incendios mortales de Portugal?

Uno de los principales problemas para muchos en Portugal es la falta de gestión forestal que ha permitido la proliferación de especies combustibles como el pino y el eucalipto.

En 2009, dos investigadores, Mark Beighley y Albert C. Hyde, plantearon el tema en un informe sobre la estrategia de protección contra incendios forestales de Portugal.

Predijeron que los incendios forestales quemarían 500,000 hectáreas en la próxima década. Sucedió en 2017.

Beighley y Hyde reescribieron en 2018, diciendo que los problemas que identificaron 10 años antes seguían siendo un problema: el alto porcentaje de áreas forestales no gestionadas; el aumento de material combustible; la gran cantidad de incendios indeseables; y cambio climático.

«Después del catastrófico año de incendios 2017 en Portugal, queda por ver si ahora existe un consenso de que el problema del incendio es una verdadera prioridad nacional», dijo en su informe.

Por un lado, Julie tiene sus dudas y cree que el gobierno no ha hecho lo suficiente para abordar algunos de los problemas.

“Sé que desde los incendios, la gente ha vendido tierras que ahora están plantadas con eucaliptos.

“Y aunque me doy cuenta de que se trata de una cosecha de dinero para las personas y que tienen que ganarse la vida, debe gestionarse adecuadamente.

«Si este no es el caso, continuará sucediendo». ¿Reforestar aquí con más eucaliptos? No entiendo. «

De vuelta en Mosteiro, Chris y Julie reflexionan sobre la realidad de que son víctimas del calentamiento global: se han convertido en migrantes climáticos.

“Elegimos este lugar porque nos recordaba al Distrito de los Lagos: era verde y había árboles y sombras. Fue simplemente maravilloso. Pero míralo ahora … es sombrío y nos estamos moviendo debido al cambio climático. Porque eso es exactamente lo que hace que los incendios sean como son.

“Para Portugal, el eucalipto puede llegar tan lejos que el nivel del agua subterránea cae. Y el verano pasado con temperaturas récord, nuestro pequeño río se secó. Eso dice mucho sobre el cambio climático. Y es triste Eso me pone muy triste. «

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