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NASHVILLE – El estacionamiento del Estadio Nissan había sido despejado durante mucho tiempo, pero el superfan Clay Trainum no tenía prisa por irse. Horas antes, Nashville SC hizo su debut en la MLS y perdió 2-1 ante Atlanta United. El resultado no fue lo que Trainum quería, pero la derrota hizo poco para que el día brillara. NSC se mantuvo firme contra un equipo de Atlanta que se consideraba una de las potencias de la liga en ese momento.

Una multitud anunciada de 59,069 vitoreó al equipo local, un récord para un partido de fútbol en el estado de Tennessee, y los seguidores más vocales del equipo estuvieron en la tribuna sur durante todo el juego. Había un frío en el aire, pero Trainum disfrutaba del último resplandor del día, uno que para él llevaba años en desarrollo.

«El equipo lo hizo bien. Los fanáticos lo hicieron bien», dijo Trainum. «Pero ese no es el final. Este es el comienzo».

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Es asombroso cuánto se han desviado las esperanzas y los sueños del equipo, su afición y la ciudad desde aquella noche de febrero. Nashville ha recibido su parte de golpes a lo largo de los años, desde el colapso del embalse en 1912 hasta la inundación en 2010, este último sigue siendo un momento de «dónde estabas cuando …» en el que Nashville se unió, incluso cuando la tragedia aumentó poco en el camino de la atención nacional.

Pero los últimos cinco meses han dado un golpe tras otro. Menos de 48 horas después del primer juego de la MLS de NSC, un tornado arrasó el área de Nashville, matando al menos a 24 personas e hiriendo a más de 200. La pandemia de COVID-19 ha cambiado vidas aún más. El Departamento de Salud Metropolitano de Nashville ha informado 257 muertes confirmadas por COVID-19 y más de 27,000 casos.

NSC no fue inmune. El equipo tuvo que retirarse del torneo MLS is Back debido a una serie de pruebas positivas de COVID-19 entre los jugadores. Lo más conmovedor es que Ian Ayre, director ejecutivo de Nashville SC, perdió a su madre Beryl a causa del virus en abril.

Luego estaban las protestas nacionales por la muerte de George Floyd, que afectó a Nashville, y las protestas que siguieron contra el asesinato de Jacob Blake. A pesar de que Nashville jugó el día de una huelga liderada por jugadores el 26 de agosto, el abogado defensor Jalil Anibaba, miembro fundador del grupo de defensa Black Players for Change, continuó hablando en contra de la injusticia racial.

«En este punto, se trata de unidad», dijo Anibaba el día de la huelga. «Continuaremos mostrando esto a través de nuestras discusiones internas, pero también a través de nuestras acciones».

Desde entonces, el deporte ha vuelto. Habrá tres juegos en Nashville, pero sin fanáticos. Todo esto ayudó a mantener un botón de pausa para gran parte de lo que NSC quería lograr, es decir, afianzarse en la conciencia de Nashville.

«Tuvimos ese tipo de momento de lucha por el precio en el que sentimos que nos derribaron y tuvimos que levantarnos cada vez que nos manteníamos firmes», dijo Ayre. «No era lo que nadie quería o esperaba, pero creo firmemente que se aprende mucho en los momentos más difíciles».

En Nashville, los Predators de la NHL allanaron el camino para que un equipo de expansión en un deporte desconocido se conectara con una población atlética donde el fútbol, ​​al estilo estadounidense, sigue siendo el rey. Las ventas en Bridgestone siguen siendo la norma para los Preds, pero será difícil replicar ese éxito, especialmente en una ciudad que tiene mucho más que ofrecer que despedidas de soltero y música country.

«Hay una energía dentro y alrededor de la ciudad que no creo que la gente de afuera realmente note», dijo Newton Dominey, presidente de Roadies, uno de los grupos de apoyo de NSC. «Creo que eso se debe a que la música country ha estado en lo más alto del asta de la bandera durante tanto tiempo que la gente simplemente no ha notado las otras cosas. Somos una ciudad tecnológica. Somos una ciudad saludable, mucho más rock and roll que country . Y Nashville está teniendo una fiesta increíble. Es una ciudad de fiesta. ‘Nash-Vegas’ es real «.

Devuelve el fútbol a la ciudad de la música

De alguna manera, NPC es un símbolo de los desafíos que enfrenta la ciudad. El rápido ritmo de crecimiento se ha desacelerado un poco en los últimos años, pero solo un poco. Durante un viaje en taxi de cinco minutos entre los hoteles del centro, la cantidad de grúas de construcción en el horizonte es ligeramente de dos dígitos, lo que crea el chiste de que las grúas son el ave estatal no oficial de Tennessee. Sin embargo, no todos pudieron participar en el crecimiento de la ciudad. Antes de COVID-19, la tasa de pobreza de la ciudad era de alrededor del 16%, según una estimación de 2018 de la Oficina del Censo de EE. UU.

Odessa Kelly es la directora ejecutiva de Stand Up Nashville, una coalición de grupos comunitarios y de trabajo que ayudaron a negociar un acuerdo de beneficios relacionado con el proyecto del estadio de NSC. En Woolworth on Fifth, el epicentro del movimiento de derechos civiles de Nashville en la década de 1960, donde tuvieron lugar algunas de las primeras sentadas, Kelly reflexionó sobre cómo ha crecido la ciudad.

«El desarrollo ha tenido el mayor impacto positivo y negativo en la ciudad», dijo. «Nashville ha sido tradicionalmente una ciudad de clase trabajadora donde la gente está dispuesta a trabajar duro y tener una buena calidad de vida aquí. Ahora tenemos tantas personas que trabajan a tiempo completo o tienen dos o tres trabajos y no pueden permitirse el lujo de estar en la ciudad Ciudad para vivir. Las personas que hacen Nashville no pueden permitirse quedarse en la ciudad donde crecen «.

El fútbol es aclamado como el juego de la gente de todo el mundo. ¿Puede Nashville SC construir puentes entre lo antiguo y lo nuevo y de una comunidad a otra?

Al principio, Ayre parece una elección extraña para liderar este esfuerzo, ya que su acento de Liverpool lo hace parecer fuera de lugar en el sur de Estados Unidos. Sin embargo, crecer en Liverpool y desempeñarse como director gerente del Liverpool FC, gigantes de la Premier League, le dio una perspectiva precisa de cuán profundos pueden llegar los lazos entre el equipo y la ciudad. Claro, LFC está más de 100 años por delante de Nashville SC, pero Ayre está decidida a intentarlo.

Tres días antes del inicio de Nashville en febrero, Ayre estaba en un hotel de Nueva York para asistir al día de prensa de la liga. La preparación para el partido del sábado fue tal que bromeó: «No puedo esperar al domingo» para ir mejor en el ritmo de la temporada y ver qué tipo de equipo tenía.

«Es casi como construir un automóvil y conducirlo por primera vez el sábado», dijo. «Pero tienes que seguir afinando y mejorando».

Ayre ve algunas similitudes entre su ciudad adoptiva y el Liverpool de su juventud. Nashville puede ser una ciudad de entretenimiento, pero la venta de Nashville SC significó participar en todo tipo de encuentros con posibles fanáticos, ya sean 10 personas en un bar o 1,000 personas en un evento. Al hacerlo, ha descubierto un espíritu trabajador que se encuentra en gran parte fuera de los deslumbrantes alrededores.

«Este es el camino a Nashville», dijo sobre la cantidad de reuniones que tuvo. «Mírame a los ojos. Ven y dime honestamente lo que estás intentando y quién quieres ser y el equipo que quieres ser y ven y dime por qué debería aparecer.

«La gente no está impresionada con el estatus de celebridad brillante. Nadie nos da una oportunidad porque puede que no tengamos el entrenador o jugador más famoso del mundo en este momento, pero tenemos un plan».

La ejecución de este plan es en parte responsabilidad del GM Mike Jacobs. Detrás de su escritorio en las oficinas temporales del equipo de la Academia Currey Ingram hay un mensaje en una pizarra: «Mitigar el riesgo».

«Solo quiero asegurarme de que estemos mejor educados que nadie», dijo. «Eso no significa que no nos arriesguemos, pero ellos han educado las probabilidades en lugar de un juego de adivinanzas».

Esto se puede ver en el equipo que formó. Gran parte de las esperanzas de Nashville, al menos en la mitad ofensiva del campo, se basa en el mediocampista ofensivo alemán Hany Mukhtar y el extremo costarricense Randall Leal. Tampoco es un nombre familiar. Sin embargo, cuando se combinó con veteranos de la MLS como Dax McCarty y Walker Zimmerman, Jacobs esperaba sentar las bases sobre las cuales construir.

«Creo que este tipo de composición de equipo atrae a todo un grupo, diferentes razas, diferentes estilos», dijo. «Creo que para nosotros, en el campo queríamos ser similares al nuevo Nashville y al viejo Nashville. Queríamos tener el factor de entretenimiento de algo especial con esta mentalidad cruda».

Seis meses después, Nashville ha encontrado sus pies en el campo, incluso en medio de la salida forzada de MLS está de regreso. NSC ocupa el noveno lugar en la Conferencia Este con un récord de 3-5-3. En el formato de playoffs generosamente ampliado, en el que se clasifican 10 de los 14 equipos del Este, eso es suficiente para llegar a los playoffs. Sin embargo, la falta de potencia ofensiva fue una debilidad significativa, por lo que Nashville cedió recientemente al delantero del Benfica, Jhonder Cadiz.

Será suficiente Para que NSC llegue a la postemporada, probablemente tenga que hacerlo.

jugar

2:14

David Accam de Nashville SC comparte sus pensamientos francos sobre los abucheos de los fanáticos en Dallas FC cuando ambos equipos se arrodillaron la semana pasada.

Un equipo construido en Nashville

Cuando MLS anunció 12 candidatos para una franquicia de expansión en enero de 2017, las posibilidades de Nashville de asegurarse uno de los dos espacios parecían grandes. La ciudad pronto se puso al día y se jactó de una tríada dorada de base de fanáticos, propietarios de carteras y diseño del estadio, pero aumentó la impresión de que Nashville llegaba tarde a la fiesta de fútbol. La realidad es que Nashville tiene su propia historia futbolística, bastante torturada.

Trainum y yo nos conocimos en un bar llamado The Centennial en el barrio de The Nations. Dado el grado en que chocan lo antiguo y lo nuevo, este es un lugar apropiado. En medio de nuevos edificios con cafés y cafeterías se levanta un silo de grano abandonado con un mural de Lee Estes de West Nashville. Sugiere que los residentes de la ciudad no quieren que el pasado desaparezca demasiado rápido.

Más cerca del suelo hay otro mural menos notorio. El rostro de la era «Point Break» de Patrick Swayze adorna una pared exterior de The Centennial, que celebra el Día de San Patricio Swayze cada 18 de agosto.

Mientras que unos 15 fanáticos del West Ham celebran una victoria por 3-1 sobre Southampton, Trainum, el historiador no oficial del fútbol de la ciudad, y yo nos sentamos en una mesa al fondo. Con el cuidado que uno esperaría de la copia original de la Declaración de Independencia, Trainum sopesa el programa de juego del primer juego de los Nashville Diamonds, que jugaron una temporada solitaria en la American Soccer League en 1982. En este punto, la NASL ya había comenzado su largo y constante declive hacia el olvido, y la ASL también estaba sufriendo.

«Ganaron su primer juego contra Carolina Lightning, ganaron su último juego contra Georgia Generals por derrota y en el medio se fueron 1-21-4», dijo Trainum sobre los Diamantes. «Sí, eran reales, muy malos».

Los Metros de Nashville duraron más, existieron en varias ligas de división inferior desde 1990 hasta 2012 y pasaron sus últimos años en la Premier Development League de la USL. Este equipo desapareció sin decir una palabra. «Los metros ni siquiera obtuvieron un obituario porque descubrimos que los metros murieron cuando no estaban en el horario de PDL», dijo Trainum.

Como en muchas ciudades estadounidenses, el deporte era difícil de matar. Un fan de Metro llamado Chris Jones, quien ahora es el Director de Participación de Fans de NSC, comenzó a descubrir cómo se podría formar un nuevo equipo. Decidió iniciar una organización sin fines de lucro que dirigía un equipo de fútbol «porque éramos».

«Simplemente fuimos a Twitter y no teníamos ningún plan y nada más que ‘La ciudad se lo merece'», dijo por teléfono. «Y la gente empezó a sintonizarme, gente que nunca había conocido antes. Y pensé para mis adentros, reunámonos y hablemos de ello. Y al día siguiente nos encontramos y hablamos de nombres, colores y todo esto Cosas «.

Jones recibió más de 1,000 entradas de $ 75 cada una de 26 países diferentes. El dinero se utilizó para gastos de funcionamiento como alquiler de estadios y uniformes, y así nació Nashville FC. «Definitivamente era algo que era solo una especie de proyecto de pasión, algo que podía hacer durante sus descansos para el café y el almuerzo para llenar sobres de tarifa plana [of tickets] a la medianoche «, dijo». Mi esposa dice: «Esto debe limpiarse por la mañana antes de ir a la escuela».

Después de fusionarse con otro club, Atlas FC, Nashville FC aterrizó en la National Premier Soccer League y existió en la cuarta división de facto del fútbol durante tres temporadas. La pregunta para NFC entonces era: ¿Hasta dónde podemos llegar?

Es una pregunta que es más difícil de lo que piensas. Hay fanáticos del fútbol en los EE. UU. Que deberían evitar todo lo que tenga que ver con la MLS (y su estructura corporativa). Sin duda, algunos fanáticos se retiraron en el camino, pero los miembros de NFC acordaron seguir adelante.

«Tuvimos ese momento de Kumbaya, por así decirlo, en el que ‘OK, aquí es donde va a estar el fútbol profesional'», dijo Jones. «Podemos ser parte de la conversación o simplemente seguir con lo que estamos haciendo y alguien más lo hará. Así que nuestros miembros dijeron: ‘Hagamos un seguimiento, veamos cómo se ve, cuál es el costo'».

Finalmente, esto significó un traslado a la USL y un cambio de nombre a Nashville SC, con nuevos inversores en la forma de Marcus Whitney, David Dill y Chris Redhage. Esto, a su vez, despertó el interés del empresario local John Ingram, y más tarde de la familia Wilf, dueños de los Minnesota Vikings de la NFL, quienes allanaron el camino para la MLS.

La base era una comunidad de base que proporcionó una base invaluable.

Fútbol Moisés

En una húmeda mañana de lunes, el hombre al que llaman «Soccer Moses» se puede encontrar en su peluquería, The Handsomizer, con una silla. Su verdadero nombre es Stephen Mason; Los fanáticos del rock podrían reconocerlo como guitarrista de la banda Jars of Clay. Mason admite instantáneamente que es la encarnación viviente de otra broma de Nashville. Si le preguntas a alguien en qué se gana la vida, te responderá: «Soy músico y …» o «Soy compositor y». .. «

Mason se enfermó del fútbol mientras asistía a un partido del Arsenal en Highbury en 1997, pero su asociación con NSC se remonta al primer año del equipo en la USL cuando su esposa Jude, una devota fanática de Watford nacida en Inglaterra, le dio uno. Abono de temporada para Navidad. Su notoriedad ha crecido desde que participó en el primer partido de NSC disfrazado de Moisés y mostró un cartel que decía «Deja que mi gente meta». La inspiración vino de JT Daly, el líder de la banda Paper Route, quien gritó la frase en un pub de Irlanda luego de ver al nigeriano Victor Moses anotar contra Argentina en el Mundial 2018.

«Creo que probablemente bebió gratis durante el resto del día», dijo Mason.

Aproximadamente tres días antes del juego de Nashville, mientras le cortaba el pelo a alguien, Mason estaba discutiendo cómo poner la frase en una camisa. Entonces se le ocurrió la idea de disfrazarse de Moisés y en su lugar traer una pancarta con el eslogan.

Tampoco era la primera vez que Mason se había disfrazado para un combate de NPC. Apareció como minero y, cuando llegó octubre, se puso un disfraz que hacía que pareciera que estaba sentado sobre los hombros de alguien. «Trainum sugeriría que si bien me gusta el fútbol, ​​creo que realmente me gusta el cosplay», bromeó Mason.

Jude intervino: «No es cierto, pero está lo suficientemente cerca para ser gracioso. Le dije: ‘Vas a ir. Vas a aparecer en la pantalla. ¿Estás seguro de que quieres ser el tipo de Moisés? Eso podría quedarse ‘».

Ella tenía razón. «Es como ‘Anchorman’, ya sabes, se intensificó rápidamente», dijo Mason. «Este podría ser el Ministerio de Fútbol Moisés».

La búsqueda de un hogar

Mason está perfectamente posicionado para presenciar la construcción de una nueva catedral de fútbol. Al otro lado de la calle de su tienda está el recinto ferial de Nashville, que alberga el estadio de fútbol de 30.000 asientos propuesto por NSC. El proyecto incluye un componente de remodelación, espacio para eventos de la Expo reubicado, nuevos edificios comerciales y residenciales de uso mixto, y un Fairgrounds Speedway modernizado que puede albergar eventos de NASCAR. El acuerdo de beneficios sociales negociado por Stand Up Nashville estipula que la porción de reurbanización paga un salario mínimo de $ 15.15 por hora y proporciona vivienda asequible y guardería para quienes participan en el proyecto.

Fue el CBA lo que ayudó a darle un impulso al Ayuntamiento de Metro y permitió que más de la comunidad circundante se involucrara en el proyecto.

El área alrededor del estadio no participó realmente en el renacimiento de Nashville. Mason espera que esto cambie, sabiendo que no todos quieren montar.

«Lo que es importante para nosotros, creo, es porque la gente que realmente siente pasión por sacar a Nashville SC necesita saber que no a todo el mundo le va a encantar», dijo Mason. «Este crecimiento va a ser difícil para algunas personas, y creo que el Centro de Exposiciones es una oportunidad para nosotros, lo mejor que podemos ahora, de trabajar juntos y apoyar, ser compasivos, estar emocionados y ser parte del hombre, arriba están sucediendo muchas cosas en el centro de exposiciones «.

Es otro choque de lo viejo y lo nuevo de Nashville, una grieta encarnada por el grupo Save Our Fairgrounds. SOF luchó contra el proyecto en cada fase y desarrolló el argumento en contra del desarrollo. El grupo está dirigido por Duane Dominey (un pariente lejano de Newton Dominey, jefe del grupo de fanáticos Roadies de NSC), un ex miembro del Consejo Metro que afirma que construir el estadio va en contra de la ley de la ciudad de Nashville y que construir un estadio de fútbol no lo es. Entre los usos de la propiedad enumerados, cualquier cambio debe resultar en un referéndum.

Según SOF, el objetivo es proteger los usos actuales del sitio, como la Feria Estatal y un mercado de pulgas mensual, y existe el temor de que otros eventos se pospongan si NSC obtiene el control del horario del sitio. SOF ha presentado una demanda para proteger estos usos.

«No estoy en contra del fútbol», dijo Dominey. «Estoy en contra del fútbol en el recinto ferial».

La oposición de Save Our Fairgrounds refleja mucho de lo que está sucediendo en Miami con el desarrollo de estadios para la franquicia MLS de David Beckham, es decir, que los terrenos públicos no deben entregarse a intereses privados con fines de lucro. Ha habido acusaciones de que las motivaciones de SOF tienen connotaciones racistas, lo que el grupo niega rotundamente. SOF enfatiza que se regalan tierras públicas. (NSC es responsable de pagar US $ 13 millones en deuda con la City Sports Authority).

«¿Es esto un trato con el país o un trato de fútbol?» preguntó Rick Williams, otro líder del grupo. El CBA aclamado por la crítica es ridiculizado como «inaplicable» y ofrece cobertura política a los miembros del Consejo Metropolitano. SOF planea mantener el proyecto en los tribunales durante años. La demanda fue llevada a juicio a principios de este mes.

Ayre descarta el litigio como «un poco como ruido de fondo». La demolición tuvo lugar y NSC no cree que la demanda afecte el proyecto. El estadio está programado para abrir en mayo de 2022. Los fanáticos del club saben en qué lado de lo viejo y lo nuevo están.

«Estás en el camino», dijo Newton Dominey, el presidente de los Roadies, a SOF. «Y en lugar de intentar ser socios, son obstáculos».

Un éxito en la jornada inaugural … ¿y ahora qué?

Aproximadamente dos horas antes de que comience el partido inaugural del equipo en febrero, el estacionamiento este del Estadio Nissan está lleno de actividad. Newton Dominey ha vendido alrededor de 50 membresías de Roadies en la última hora. Ingram, el propietario mayoritario de NSC, ronda y habla de lo «agradable» que es el día.

Esa alegría y ese optimismo afectaron a la afición, si no a todos. «Creo que, al menos en términos de marketing y acceso a muchas comunidades, especialmente comunidades de clase trabajadora, el club no ha logrado hacer esto de muchas maneras», dice Scott Kopfler. «Creo que hay gente que ama el fútbol y quiere ser parte de lo que está pasando y que el club casi no muestra bien».

Sin embargo, se han logrado algunos avances. «La Brigada de Oro» («La Brigada Dorada»), uno de los grupos de apoyo del club dirigidos a los fanáticos latinos, presenta un espectáculo en forma de bailarines con ropa azteca. «Hemos estado esperando este juego durante mucho tiempo, así que estamos muy emocionados de ver a toda esta gente aquí», dijo Gabby Acosta, quien inició el grupo con su esposo Abel.

«Anima al mismo equipo. Anima la misma pasión que tenemos por el fútbol. Lo somos y esperamos que más gente venga a cada partido».

Cuando se le pregunta si el club ha hecho lo suficiente para llegar a las comunidades minoritarias, ella duda. Ella elogia los esfuerzos de Newton Dominey y los roadies para ayudar a poner en marcha el grupo, pero cree que NSC puede hacer más.

«Nuestra gente a veces siente, ‘OK, eso es Futbolpero ven, y lamento decirlo de esa manera, ven a más caucásicos que hispanos, así que se sienten como, “OK, ¿sabes qué? No somos nosotros «, dice ella». Tenemos que traer algo más. Por eso fundamos La Brigada de Oro. Y eso ya lo tenemos. «

Ese día, a pesar del resultado, Acosta y sus fanáticos del NSC estaban más que listos. Lo que no esperaban era cuánto tiempo tuvieron que esperar para que volviera la atmósfera de fiesta, como ha demostrado ser la pausa durante mucho tiempo. Aunque los fanáticos de equipos de la MLS como Dallas FC, Sporting Kansas City y Orlando City han podido jugar partidos, aunque con una capacidad muy reducida, los fanáticos de Nashville no lo han hecho.

El final está ahora a la vista. El jueves, el alcalde de Nashville, John Cooper, y los Tennessee Titans de la NFL anunciaron que un número limitado de fanáticos podría asistir a los Titans Games a partir del 4 de octubre. Sin embargo, la expectativa es que después de arreglar el calendario de la MLS, NSC podrá ponerse al día poco después de que esta noticia haya llegado demasiado tarde para algunos, al menos para esta temporada. Newton Dominey y Trainum dijeron que decidieron dejar de participar en los juegos en 2020 y, en cambio, usaron el dinero de su boleto de temporada para la campaña de 2021. Ni siquiera la posibilidad de un partido de playoffs les afectará. El ambiente simplemente no sería el mismo, dicen.

«He esperado seis meses», dijo Trainum. «Puedo esperar un poco más».

Mason es similar, aunque aún no se ha decidido por completo. Lo cierto es que Soccer Moses no se producirá en las condiciones actuales.

«Es un caso de ‘ya’ y ‘todavía no'», dijo Mason. «Todavía hay un anhelo por lo que hemos intentado y lo que está por venir».



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