Los adultos jóvenes también pueden ser buenos estudiantes de idiomas.

Es una mañana fresca en Spanish Nursery, una guardería bilingüe en el norte de Londres, Reino Unido.

Los padres ayudan a sus hijos a quitarse los cascos y las chaquetas de bicicleta, mientras que los maestros les dan un abrazo y un feliz «¡Buenos días!» Bienvenidos.

En el patio de recreo, una niña pide en español que le atan el cabello en una «cola de caballo». Luego rueda una pelota y grita «¡atrápala!» en inglés.

A esta edad, los niños no aprenden un idioma, lo adquieren «, dice la directora Carmen Rampersad.

Eso parece resumir la envidiable falta de esfuerzo del pequeño políglota que los rodea.

El español es para muchos niños en este jardín de infantes una tercer o incluso cuarto idioma.

Sus lenguas maternas son croata, hebreo, coreano y holandés.

Y cuando se compara esto con la lucha que los cursos de idiomas tienen para un adulto promedio, es fácil concluir que es mejor comenzar desde una edad muy temprana.

Sin embargo, la ciencia ofrece una visión mucho más compleja de cómo se desarrolla nuestra relación con los idiomas a lo largo de la vida, y hay muchas cosas que los alumnos tardíos podrían alentar.

Niños en el aula
Una ventaja de aprender en la infancia es un mejor acento.

En general, las diferentes etapas de la vida nos ofrecen diferentes ventajas en el aprendizaje de idiomas.

Como bebés tenemos un mejor oído para diferentes sonidos, y como niños pequeños podemos percibir acentos locales a una velocidad asombrosa.

Sin embargo, como adultos, tenemos períodos de atención más largos y habilidades importantes como la alfabetización que nos permiten ampliar continuamente nuestro vocabulario en nuestro propio idioma.

Y una variedad de factores que van más allá del envejecimiento, como las circunstancias sociales, los métodos de enseñanza e incluso el amor y la amistad, pueden afectar la cantidad de idiomas que hablamos y qué tan bien lo hacemos.

Aprovecha al máximo el cerebro

«No todo empeora con la edad», dice Antonella Sorace, profesora de desarrollo del lenguaje y directora del Centro de Bilingüismo de la Universidad de Edimburgo, Escocia.

Como ejemplo, ofrece el llamado «aprendizaje explícito»: aprender un idioma en el aula con un maestro que explica las reglas.

Mujer tomando notas
Los adultos entienden mejor las reglas.

«Es muy difícil que los niños pequeños aprendan explícitamente porque carecen del control cognitivo y las habilidades necesarias de atención y memoria», explica Sorace.

Los adultos son mucho mejores en eso.

«Puede mejorar con la edad», dice el experto.

Por ejemplo, un estudio realizado por investigadores en Israel descubrió que los adultos entienden mejor las reglas del lenguaje artificial y pueden aplicarlas a nuevas palabras en un laboratorio.

Con este fin, los científicos compararon tres grupos diferentes: niños a partir de 8 años, niños a partir de 12 años y adultos jóvenes.

Los adultos obtuvieron puntajes más altos que los dos grupos más jóvenes, y los de 12 años también obtuvieron mejores resultados que los más jóvenes.

Esto coincidió con los resultados de un estudio a largo plazo de casi 2.000 estudiantes bilingües (catalán y español) en inglés: los estudiantes tardíos aprendieron el nuevo idioma más rápido que los estudiantes más jóvenes.

El poder del cerebro adulto joven

Para los investigadores israelíes, los adultos jóvenes que participaron en su experimento pueden haberse beneficiado de las habilidades que acompañan a la madurez, como estrategias de resolución de problemas más avanzadas y una mayor experiencia lingüística.

En otras palabras, los estudiantes mayores tienden a saber más acerca de sí mismos y del mundo y pueden usar este conocimiento para procesar nueva información.

estudiantes
La edad también ayuda a adquirir habilidades de aprendizaje útiles.

Los niños pequeños se caracterizan por el aprendizaje implícito: escuchan y siguen a hablantes nativos.

Sin embargo, este tipo de aprendizaje lleva mucho tiempo con hablantes nativos.

En 2016, el Centro de Asuntos Bilingües preparó un informe interno sobre las clases de mandarín en las escuelas primarias.

Descubrieron que una lección a la semana para niños de 5 años no hacía una diferencia significativa.

Pero incluso una media hora adicional y la presencia de un hablante nativo ayudó a los niños a comprender los elementos del mandarín que son más difíciles para los adultos, como: B. tonos.

Aprendizaje fácil

Todos comenzamos como lingüistas naturales. Cuando somos bebés podemos escuchar las 600 consonantes y las 200 vocales que componen los idiomas del mundo.

Pero en nuestro primer año, nuestros cerebros comienzan a especializarse y adaptarse a los sonidos que escuchamos con mayor frecuencia.

Bebé llorando
Incluso los bebés lloran con acento.

Los bebés balbucean en su lengua materna. Incluso los recién nacidos lloran con acento e imitan el lenguaje que escucharon en el útero.

Y esta especialización también significa eliminar habilidades que no necesitamos: los bebés japoneses pueden distinguir fácilmente entre los sonidos ‘l’ y ‘r’, pero esto hace que sea más difícil para los adultos japoneses.

Según Sorace, no hay duda de que los primeros años son cruciales para aprender nuestro propio idioma.

Los estudios en niños abandonados o aislados han demostrado que si no aprendemos el lenguaje humano desde el principio, no podemos simplemente compensarlo más tarde.

Pero aquí está la sorpresa: no hay un límite igual para aprender idiomas extranjeros.

«Es importante comprender que muchas otras cosas también varían con la edad», dice Danijela Trenkic, psicolingüista de la Universidad de York.

La vida de los niños es completamente diferente a la de los adultos.

Entonces, si comparamos las habilidades lingüísticas de niños y adultos, Trenkic explica: «No comparamos dos cosas al mismo tiempo».

Trenkic da el ejemplo de una familia que se muda a un nuevo país.

Los niños generalmente aprenden el idioma mucho más rápido que sus padres.

Madre e hija jugando
Cuando una familia se muda de un país, los niños a menudo aprenden el idioma más rápido.

Los niños pueden sentirse más urgentes porque dominar el idioma es vital para su supervivencia social: hacer amigos, ser aceptados, adaptarse.

Sus padres, por otro lado, son más capaces de ponerse en contacto con personas que los entienden como otros inmigrantes.

«En mi opinión, puedes aprender idiomas mejor creando un vínculo emocional», dice Trenkic.

Y los adultos también pueden crear este vínculo emocional, y no solo a través del amor o la amistad con un hablante nativo.

Un estudio de 2013 de adultos británicos que comenzaban a aprender italiano descubrió que aquellos que perseveraron fueron apoyados por conexiones con otros estudiantes y maestros.

«Si encuentra personas con ideas afines, es más probable que continúe aprendiendo un idioma», dice Trenkic.

Y esa es realmente la clave. Tienes que pasar años aprendiéndolo. Y si no hay motivación social para ello, es realmente difícil mantenerlo «, explica.

Un proceso de por vida

A principios de este año, un estudio del MIT basado en un cuestionario en línea de casi 670,000 personas encontró que es mejor comenzar a los 10 años para convertirse en un hablante nativo de gramática inglesa. Después de eso, esta habilidad disminuye.

Sin embargo, el estudio también mostró que con el tiempo podemos seguir mejorando en los idiomas, incluida nuestra lengua materna.

Mujer en londres
Incluso los hablantes nativos aprenden casi una palabra nueva en su propio idioma todos los días hasta la mediana edad.

Por ejemplo, descubrió que solo dominamos completamente la gramática de nuestro propio idioma a la edad de 30 años.

Y este hallazgo corresponde al de un estudio en línea anterior, que encontró que incluso los hablantes nativos hasta la mediana edad aprenden casi una palabra nueva al día en su propio idioma.

Sin embargo, Trenkic señala que el estudio del MIT se ocupó de algo extremadamente específico: la capacidad de pretender ser hablantes nativos de precisión gramatical.

Y esto puede no ser tan relevante para el estudiante promedio.

¿Por qué aprender idiomas?

«La gente a veces pregunta cuál es la mayor ventaja de los idiomas extranjeros. ¿Ganaré más dinero? ¿Seré más inteligente? ¿Me mantendré más saludable?», Dice Trenkic.

«En realidad, la mayor ventaja del conocimiento de un idioma extranjero es poder comunicarse con más personas», estima.

Hombre que escribe en chino
Nunca es demasiado tarde para aprender.

Trenkic, oriundo de Serbia, comenzó a hablar inglés con fluidez a la edad de 20 años después de mudarse al Reino Unido.

Y dice que todavía está cometiendo errores gramaticales, especialmente si está cansado o estresado.

«A pesar de todo esto, y eso es crucial, puedo hacer cosas increíbles en inglés», agrega.

«Puedo disfrutar de las mejores obras literarias, puedo producir textos que se pueden publicar», enfatiza.

De hecho, fue clasificada como hablante nativa de inglés en el cuestionario MIT.

Y en el jardín de infantes español, donde los maestros cantan «Feliz cumpleaños» y en el estante de la esquina una copia de El gruffalo El director también aprende tarde en hebreo.

Carmen Rampersad creció en Rumania y solo hablaba inglés con fluidez cuando se mudó al extranjero a los 20 años.

Y aunque sus hijos aprendieron español en el jardín de infantes, su esposo es quizás el lingüista más aventurero.

Nacido en Trinidad, aprendió rumano de sus suegros, que viven cerca de la frontera con Moldavia.

«Su rumano es excelente», dice ella. Y lo habla con acento moldavo. Es divertido».

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