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(CNN) – El primer vuelo propulsado, realizado por los hermanos Wright en 1903 sobre la playa azotada por el viento de Kitty Hawk de Carolina del Norte, fue de 120 pies. Este vuelo histórico encajaría completamente en la bodega del Antonov AN-225 Mriya, el avión completamente funcional más grande del mundo.

Impulsado por seis motores de turboventilador y con una envergadura de casi la longitud de un campo de fútbol, ​​este gentil gigante del cielo puede transportar cargas más grandes y pesadas que cualquier otro avión y es único en el mundo de la aviación porque solo se ha construido uno.

El AN-225 es uno de los favoritos de las aeronaves que detectan aeronaves en todo el mundo y atrae mucho cada vez que visita un aeropuerto durante uno de sus raros, ya menudo espectaculares, trabajos pesados.

Los espectadores filman el AN-225 Mriya desde la plataforma de observación en el Aeropuerto Internacional de Perth.

Los espectadores filman el AN-225 Mriya desde la plataforma de observación en el Aeropuerto Internacional de Perth.

Paul Kane / Getty Images

«Se ve muy bien en el despegue y el aterrizaje, y debido a su tamaño, parece estar navegando lentamente en el aire», dijo Ilya Grinberg, un experto en aviación soviético y profesor de ingeniería en la Universidad Estatal de Buffalo. «Se puede fotografiar fácilmente con cualquier tipo de cámara y se ve muy impresionante desde cualquier ángulo. Creo que de hecho es un milagro de la tecnología», dijo.

El avión fue utilizado recientemente en los esfuerzos de ayuda de Covid-19 para transportar cargas récord de equipos de protección. Sin embargo, la misión original era muy diferente: la Guerra Fría AN-225 fue diseñada como parte del programa espacial soviético.

Un sueño volador

El AN-225 fue diseñado para transbordadores espaciales soviéticos.

El AN-225 fue diseñado para transbordadores espaciales soviéticos.

GENYA SAVILOV / AFP a través de Getty Images

Una nueva era en la exploración espacial comenzó en abril de 1981 cuando se lanzó el primer transbordador espacial desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Su gran bodega de carga era una característica de diseño del Pentágono, que el transbordador usó en un puñado de misiones clasificadas para enviar satélites militares a la órbita. La URSS vio esta habilidad como una amenaza y quería un vehículo que pudiera hacer lo mismo.

El resultado fue el Buran («Blizzard» en ruso), un transbordador soviético que se parecía notablemente a su homólogo estadounidense, a excepción de la pintura en blanco y negro.

Ya sea un clon directo o solo las leyes de la aerodinámica, el Buran, junto con su cohete de escolta Energiya, tenía un problema logístico: ¿cómo debería transportarse la nave espacial desde las instalaciones de producción en Moscú hasta Baikonur? Cosmodrome, a 1.300 millas de distancia en lo que ahora es el sur de Kazajstán, de donde partieron las misiones espaciales soviéticas.

El transbordador Buran de la Unión Soviética se parecía a los Estados Unidos.

El transbordador Buran de la Unión Soviética se parecía a los Estados Unidos.

TASS / AFP a través de Getty Images

En lugar de construir una nueva carretera sobre ríos y montañas, los ingenieros soviéticos le pidieron a la Oficina de Diseño de Antonov en Kiev que construyera una nueva camioneta que pudiera transportar el transbordador y su cohete por aire. También se usaría para devolver el Buran a Baikonur si aterrizaba en un lugar seguro en lugar del cosmodromo al regresar de la órbita.

Antonov confió en un modelo existente, el AN-124 Ruslan (que significa «Cóndor»), en sí mismo un avión muy grande, más grande que el Boeing 747-400.

El tamaño total se ha incrementado significativamente para duplicar la capacidad de carga. Entre las mejoras visibles había un par adicional de motores, que aumentaron el número total a seis, y un chasis más largo, que aumentó el número de ruedas a 32. También se ha agregado una nueva cola doble con un estabilizador vertical de gran tamaño para permitir que la aeronave lleve el Buran sobre su espalda.

El monstruo resultante, que era tan grande que sobresalía de su hangar durante la ceremonia de inauguración, fue bautizado como AN-225 Mriya.

«Mriya es la palabra ucraniana para» sueño «. Fue el primer avión soviético en ser bautizado con un nombre ucraniano», dijo Grinberg.

El AN-225 con el transbordador espacial Buran fue la estrella del Salón Aeronáutico de París de 1989.

El AN-225 con el transbordador espacial Buran fue la estrella del Salón Aeronáutico de París de 1989.

aviation-images.com/UIG/Getty Images

La Oficina de Diseño de Antonov trabajó rápidamente para producir el avión terminado en solo tres años y medio, pero no pudo mantenerse al día con el desarrollo del Buran. Por lo tanto, se eligió una solución provisional: la adaptación de una flota de viejos bombarderos 3M-T para transportar la nave espacial sin montar.

Cuando el AN-225 finalmente se terminó, era una historia que no podía alcanzar: tanto el Buran como el AN-225 volaron por primera vez a fines de 1988, un año antes de la caída del Muro de Berlín, lo que llevó al colapso de la Unión Soviética. .

Como resultado, el programa Buran se canceló después de solo una misión oficial, y el AN-225 llevó el estilo de transporte superpuesto en solo una docena de vuelos de prueba.

El dúo se robó el espectáculo cuando apareció en el Salón Aeronáutico de París en 1989, pero su tarea principal se había ido. Una propuesta inusual para convertirlo en un hotel volador con suites y piscinas y espacio para 1,500 invitados nunca se materializó, y el AN-225 terminó en un hangar donde fue despojado de piezas y oxidado durante siete años.

Una nueva vida

Cuantas bicicletas El chasis del AN-225.

Cuantas bicicletas El chasis del AN-225.

Paul Kane / Getty Images

En 2001, el AN-225 fue desempolvado, completamente actualizado con equipos modernos y puesto nuevamente en funcionamiento.

En el mismo año, según Antonov, estableció 124 récords mundiales, incluidos los de capacidad de carga, altitud con carga y elevar cargas récord a una altura.

«Esto sucedió el día de la tragedia del 11 de septiembre de 2001 y, por lo tanto, todos estos registros pasaron desapercibidos», dijo Grinberg. «Ese día, cinco tanques de batalla principales, cada uno con un peso de 50 toneladas, sirvieron como carga de control. Y entraron ellos mismos en la cabina de carga».

El avión fue revivido porque Antonov Airlines, una división de la compañía Antonov que opera alrededor de una docena de aviones de transporte pesado, recibió pedidos de entregas de carga que iban más allá de las capacidades del AN-124, conocido como el «hermano pequeño del AN-225». es. «»

«Rápidamente entendimos que la demanda de carga sobredimensionada o extremadamente pesada está creciendo», dijo Vitaliy Shost, subdirector senior de Antonov Airlines. Él dice que el AN-225 puede contener hasta 950 metros cúbicos de carga, en comparación con 750 para el AN-124 y 650 para un Boeing 747.

El AN-225 ha establecido numerosos récords mundiales.

El AN-225 ha establecido numerosos récords mundiales.

Simon Cooper / PA Images / Getty Images

Esta capacidad permitiría al AN-225 transportar hasta 16 contenedores de envío u 80 autos familiares. La bodega de carga también tiene un piso de titanio para mayor resistencia y su propio sistema de grúa para cargar la carga de manera eficiente. La carga útil máxima es de 250 toneladas, alcanzada en 2001 cuando se transportaron los cinco tanques de batalla. El récord del vuelo más pesado jamás realizado fue establecido en 2009 por el An-225 cuando un generador fue transportado de Alemania a Armenia. Pesaba 187 toneladas.

El avión estableció otros récords, como la carga más larga en la historia del transporte (dos turbinas eólicas de 137 pies entregadas desde China a Dinamarca) y logró un Guinness con una exposición de arte de 500 pinturas por 120 Récord mundial de artistas ucranianos a una altitud de 33,000 pies.

El AN-225 también ha transportado turbinas de agua, combustibles nucleares, vehículos de construcción, aviones ligeros y trenes de levitación magnética. Los generadores eléctricos son el tipo de carga más común.

Miembros de la tripulación con trajes protectores se paran en un avión de carga Antonov An-225 Mriya mientras entregan máscaras protectoras desde China.

Miembros de la tripulación con trajes protectores se paran en un avión de carga Antonov An-225 Mriya mientras entregan máscaras protectoras desde China.

RONNY HARTMANN / AFP a través de Getty Images

En abril de 2020, el AN-225 estableció otro récord al transportar 100 toneladas de equipos de protección Covid-19, medicamentos y pruebas desde Tianjin (China) a Varsovia (Polonia) (con una parada de combustible en Kazajstán). Según Antonov, el desembarco en Polonia se transmitió en vivo frente a 80,000 espectadores.

«No esperábamos que el avión estuviera involucrado en este negocio porque el PPE empaquetado en caja no es la carga estándar para el An-225, pero nuestros clientes lo han solicitado debido a la falta de disponibilidad de transporte», dijo Shost. «En dos meses y medio, realizamos 10 vuelos desde China a varios lugares del mundo».

Un segundo

Un segundo Antonov An-255 inacabado languidece en una fábrica de Kiev.

Un segundo Antonov An-255 inacabado languidece en una fábrica de Kiev.

Vladmir Shtanko / Agencia Anadolu / Getty Images

El AN-225 vuela económicamente. Los altos costos operativos, según Shost, consume más de 20 toneladas de combustible por hora, lo que equivale a $ 6,700 a precios actuales, lo limitan a los trabajos más exigentes.

«El año pasado el avión realizó alrededor de 20 vuelos. Para 2020 ya estamos en 10 vuelos y esperamos 10 más para fin de año», agregó Shost.

Esto significa que las necesidades actuales pueden satisfacerse fácilmente con el único AN-225 existente. Aunque Antonov tiene todas las piezas necesarias para construir una segunda en su almacén, esto no está previsto en breve. Una vez, China expresó su deseo de comprar las piezas y construir el avión, pero el plan nunca se materializó debido a la compleja logística del transporte en el extranjero.

Sin embargo, el hecho de que el AN-225 sea único se suma a su misticismo.

«Este avión es nuestro orgullo y alegría, una tarjeta de presentación para Antonov y Ucrania en sí», dijo Shost. «Lo vi por primera vez cuando era estudiante y estaba tan impresionado que no podía creer que realmente pudiera volar. Ahora me estoy asegurando de que funcione».

Antonov actualiza constantemente el AN-225 para cumplir con las regulaciones y requisitos de vuelo internacional, y la compañía dice que el avión estará en uso durante al menos 25 años. Esta es una buena noticia para los entusiastas de la aviación y los burladores de aviones que aparecen en masa cada vez que actúan.

«En mi opinión, este avión es el número 10/10 en la lista de sueños de un observador», dijo Casey Groulx, un fotógrafo canadiense que detectó el avión An-225 cuando aterrizó en Toronto a fines de mayo para entregar suministros de socorro Covid-19.

«Fue un sueño absoluto hecho realidad porque siempre quise ver este increíble avión. Había muchos otros observadores. Me sentí muy especial al sentir que vi el avión más grande del mundo».

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