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Pero no dejó de correr. Él no podría.

El trabajador migrante de 26 años estaba en el corazón de India y solo a mitad de camino a casa.

Con muchos incapaces de sobrevivir en las ciudades y la mayor parte de la vasta red ferroviaria de la India se cerró, muchos tomaron la decisión extraordinaria de caminar miles de millas de regreso a sus familias.

Muchos no lo lograron. En un incidente, 16 trabajadores fueron atropellados por un tren de carga mientras dormían sobre rieles. Los accidentes de tráfico se cobraron la vida de otros. Algunos murieron de agotamiento, deshidratación o hambre. Los que fueron recogidos por la policía a menudo fueron enviados de regreso a las ciudades que intentaron abandonar.

Chouhan conocía los riesgos. Sin embargo, el 12 de mayo, decidió desafiar las estrictas leyes de bloqueo de la India y comenzar la caminata de 2.000 kilómetros desde el centro de tecnología de Bangalore, antes conocido como Bangalore, hasta su aldea en el estado norteño de Uttar Pradesh.

Había esperado hacer autostop la mayor parte del camino, pero como la policía revisó los camiones en busca de polizones, los conductores cobraron tarifas que fueron más allá del presupuesto de Chouhan. Durante diez días, tuvo que esquivar los puestos de control de la policía, sobrevivir con té y galletas y caminar con pies dolorosos.

«No creo que pueda olvidar este viaje por mi vida», dice. «Siempre contendrá recuerdos de tristeza y miedo».

Un breve descanso a las 3 a.m.

Chouhan se mudó a Bangalore en diciembre pasado para trabajar como albañil en un sitio de construcción.

En su pueblo natal de Tribhuvan Nagar en la frontera india con Nepal, ganó 250 rupias ($ 3.30) por día. Él podría duplicar eso en Bangalore.

Él y su hermano, que trabajaban en otro estado, enviaban alrededor de 14,000 rupias ($ 185) al mes a casa, lo suficiente para alimentar a su familia de once, incluidos los dos niños pequeños y los padres mayores de Chouhan, que estaban en una casa con techo de paja. vive en medio de caña de azúcar y campos de trigo. Su sobrino Arvind Thakur llegó a la ciudad de Chouhan cuando tenía 14 años, la edad legal para trabajar en la India.

Un video de la casa de Rajesh Chouhan. 11 personas comparten esta habitación. «Cuando llueve, incluso nos mojamos en la casa»

Cuando Chouhan, su sobrino y otros nueve migrantes de su ciudad natal decidieron abandonar Bengaluru, el país estuvo cerrado durante semanas. Algunos servicios ferroviarios se reanudaron el 3 de mayo e hicieron posible el viaje interestatal, pero solo con un laborioso proceso de aprobación.

Se pidió a los migrantes que registraran sus planes de viaje en las estaciones de policía. Para el 5 de mayo, más de 214,000 personas se habían inscrito para abandonar el estado de Karnataka, cuya capital es Bengaluru. Sin embargo, apenas 10,000 personas recibieron boletos porque el tráfico de trenes estaba restringido.

Por lo general, Chouhan paga 300 rupias ($ 4) por el viaje de 48 horas a casa en la clase de auto más baja, pero durante la pandemia, ese precio aumentó a 1,200 rupias ($ 15.90). La policía estatal tenía la tarea de vender boletos y mantener el orden en las estaciones de policía llenas de viajeros desesperados por volver a casa.

La policía en Bengalore dijo CNN recurrió a porras para eliminar la multitud cuando terminó la venta del día. «Hemos sido golpeados muchas veces. El hecho de que seamos pobres no significa que no podamos sentir dolor», dice Chouhan.

Después de que Chouhan y sus aldeanos pasaron cinco días frente a una estación de policía para obtener un boleto, decidieron caminar. No se atrevieron a decirle a sus familias.

«Hemos sido golpeados muchas veces. El hecho de que seamos pobres no significa que no podamos sentir dolor».Rajesh Chouhan

«Mi padre es muy diabético y sería difícil para él y mi madre si descubrieran que nos íbamos a casa sin dinero», dice Chouhan. «Llorarían hasta que volvamos. Todos decidimos decirles a nuestras familias que estábamos esperando un tren».

Empacó cuatro camisas, una toalla y una sábana junto con un par de botellas de agua en su mochila. Había 170 rupias ($ 2.25) en su billetera.

A las 3 a.m. del 12 de mayo, Chouhan salió del cobertizo de estaño que compartía con otras 10 personas e hizo su primer movimiento hacia su hogar.

Fuera

Cuando Chouhan se fue, se habían establecido puestos de control policiales en toda la ciudad. Las autoridades no esperaban la avalancha de migrantes que desean irse y dejaron en claro que el registro solo se aplica a los «varados», no a los trabajadores migrantes. Se prohibieron los viajes internacionales no autorizados.

Cuando el grupo de Chouhan caminó por la ciudad, la policía los recogió y los llevó a la estación de tren, donde su jefe, que nunca quiso que fueran, los recogió. Si bien los trabajadores migrantes tienen derechos bajo la ley india, a menudo no los conocen y son explotados por los empleadores.

Al mediodía, la policía cambió de turno y el grupo quedó desatendido. «Salimos corriendo de allí», dice Chouhan. «Caminamos unos dos kilómetros hasta que nos sentimos seguros».

Los trabajadores migrantes esperan abordar los autobuses durante el bloqueo del Coronavirus en Bangalore el 23 de mayo de 2020.

El grupo siguió las vías del ferrocarril para esquivar a la policía en las calles y pasó la noche con otros inmigrantes hasta que llegaron a Andhra Pradesh a la 1 de la madrugada.

Después de 46 horas habían cruzado la primera de las cinco fronteras estatales con las que se encontrarían. Solo habían conducido 120 kilómetros.

Esperanza, solidaridad y hambre

El grupo de 11 inmigrantes de Chouhan tenía nueve teléfonos inteligentes entre ellos y usaba Google Maps para navegar su ruta. Usaron el punto azul parpadeante para ver si iban más o menos en la dirección correcta.

Para ahorrar batería, Solo se encendía una persona a la vez y compartían el GPS alternativamente. Solo había unos pocos lugares en el camino donde podían cargar sus teléfonos.

La primera parte de su viaje fue en la carretera nacional 44, un camino largo y abierto que divide a India en dos partes y recorre todo el país desde Tamil Nadu en el sur hasta Srinagar en el norte.

Los voluntarios distribuyen alimentos a los migrantes en la Carretera Nacional 44.

Este camino los llevaría a Hyderabad, la ciudad de 10 millones de personas que se suponía que sería el primer hito importante de su viaje, y donde habían escuchado que sería posible hacer autostop el resto del camino a casa.

Cuando la temperatura superó los 40 grados centígrados, Chouhan caminó unos 8 kilómetros por hora y tomó un breve descanso cada dos horas. Quería viajar unos 110 kilómetros al día. «Hubo la tentación de descansar o tomar una siesta», dice. «Pero sabíamos que cada vez que nos sentábamos era más difícil caminar».

En el camino, verían a otros grupos de migrantes que se mudan a los empobrecidos estados occidentales de Odisha, Chhattisgarh, Bengala Occidental, Bihar y Uttar Pradesh, que proporcionan a las ciudades de la India una gran proporción de sus trabajadores migrantes.

En el camino, según Chouhan, las divisiones tradicionales de casta y religión, fallas profundamente arraigadas en el interior rural de la India, han desaparecido. Su grupo de once incluía diferentes castas de la misma aldea. Hubo Brahmins y Thakuren, que se consideran las castas superiores, y Chamars, que se encuentran entre los más bajos. No hizo ninguna diferencia en el largo camino a casa.

Cuando la zapatilla de Chouhan se rompió el segundo día, el grupo recolectó su dinero para comprarle un zapato nuevo.

Rajesh Chouhan y sus amigos esperan la partición y esperan que un camión los lleve a través de la frontera.

Después de que el grupo de 11 miembros de Rajesh le preguntó a Gonda sobre las formas de evitar el próximo puesto de control policial, se unió a un grupo de 17 miembros hacia Chattisgarh. El grupo se desprendió de la carretera y atravesó campos y bosques para evitar a la policía.

Pero al tercer día, no habían comido una comida completa desde que se fueron Bangalore Cada persona había comenzado entre 150 rupias ($ 2) y 300 rupias ($ 4). En cambio, compraron 20 galletas por 100 rupias ($ 1.32) y las racionaron durante todo el día. «Teníamos que salvar cada rupia si la necesitábamos más adelante en el viaje», dice Chouhan.

«Nuestros estómagos gruñirían. Comeríamos una galleta para mantenerla quieta. Teníamos hambre, pero no teníamos otra opción. Teníamos que salvar cada rupia en una emergencia».

Alrededor de las 8:00 de la mañana de ese día, se detuvieron en la Carretera Nacional 44 y pensaron que descansarían durante una hora. Dormieron ocho sin notar el ruido del ruido de la carretera y los camiones en auge.

Cuando se despertaron a las 4pm. Hyderabad estaba a 400 kilómetros de distancia y se eliminó una frontera estatal.

exceder los límites

Chouhan atravesó la noche con Hyderabad en la mira. Cuando su grupo llegó a la ciudad de Kurnool alrededor de las 10 a.m. del cuarto día, un puesto de control policial bloqueó el puente que tuvieron que cruzar para llegar a la ciudad.

Chouhan vio una corriente de migrantes siguiendo y siguiendo un camino sinuoso a lo largo del río. Cientos de millas cruzaron el río a pie a unas dos millas de distancia.

Chouhan y los demás dudaron, no podían nadar. «Hombres, mujeres, niños y ancianos cruzaron el río», dice. «(Pensamos) si pueden, ¿por qué nosotros no?»

Después de un verano largo y caluroso, el río tenía solo 1 metro de profundidad. Chouhan sostuvo su bolso sobre su cabeza y uno de los hombres más altos de su grupo llevó a su sobrino de 14 años.

«Estábamos tan asustados que nos arrastraríamos. Pero seguíamos diciéndonos que este era el único camino a casa. Este tramo de 100 metros fue quizás el mayor temor que tuvimos en este viaje», dijo Chouhan.

De vuelta en la carretera, los camioneros pidieron hasta 2,500 rupias ($ 33) por persona para llevarlos hacia Uttar Pradesh. «Nos dijeron que si la policía los atrapaba tendrían que pagar fuertes multas. No querían correr el riesgo sin que se les pagara. No teníamos más remedio que caminar», dijo Chouhan.

Pero otros fueron más benévolos. Un anciano les ofreció su primera comida completa en cuatro días. Un camionero se compadeció de sus pies ampollados y les ofreció un ascensor. Estaba transportando arroz a través de la frontera y estaban durmiendo entre los sacos mientras los conducía por las afueras de Hyderabad.

El casco antiguo de Hyderabad, la capital y ciudad más grande del estado del sur de India en Andhra Pradesh.

Después de cruzar la frontera entre Telangana y Maharashtra, tuvieron otro golpe de suerte: un aldeano los llevó a una escuela donde las ONG dieron comida y agua a los trabajadores migrantes.

Más de 300 migrantes comieron cuando llegó la policía.

«Comenzaron a abusar de nosotros», dice Chouhan. «Dijeron que no íbamos a buscar distanciamiento social y que debíamos sentarnos a 10 pies de distancia. Intentaron dispersar a la multitud y les dijeron a los organizadores que dejaran de gastar comida».

Pero los inmigrantes eran más numerosos que la policía. «Comenzamos a gritar. Algunos trabajadores migrantes incluso comenzaron a empujar a la policía y la policía se retiró hacia su jeep», dice. «Estábamos enojados. Ellos (la policía) no nos ayudan en absoluto, no ayudan a las personas a ayudarnos».

Pandemia y muerte en las calles.

Cuando Chouhan estaba en Bangalore, había oído hablar de la pandemia que había detenido a la India. Pero él dice que su comprensión fue pobre. Cuando se fue el 12 de mayo, Bengaluru solo tenía 186 casos confirmados. Cuando regresó a casa, Chouhan habló con otros migrantes, se agachó en camiones y tractores, y comió en espacios reducidos, lo que violaba las normas sobre la distancia social.

Hay pocos datos sobre cómo la migración de los trabajadores urbanos ha afectado la propagación del coronavirus en la India. Los migrantes que regresan han dado positivo por la enfermedad en gran número en muchos estados, pero no se sabe si contrajeron Covid-19 en la ciudad o si lo tomaron en el camino.

En Uttar Pradesh, el estado más poblado de la India, más de 807,000 migrantes interestatales fueron puestos en cuarentena antes del 24 de mayo. De los más de 50,000 analizados, 1,569 fueron diagnosticados con Covid-19.

En el quinto día de su viaje, el grupo estaba aterrorizado por la salud cuando se acercaban a la ciudad india central de Nagpur.

El sobrino de Rajesh, Arvind Thakur, tenía fiebre. «Tenía miedo», dice Thakur. «No entiendo nada sobre el coronavirus. Pero los adultos me dijeron que no puede ser un coronavirus porque primero aparece como un resfriado y tos. Solo tuve fiebre. Me dieron pastillas y me sentí mejor».

En la autopista, la pandemia era de baja prioridad: había problemas de salud más urgentes: hambre, sed, agotamiento y dolor.

No hay datos oficiales sobre muertes por La prohibición de la India, pero una base de datos voluntaria creada por un grupo de científicos indios, ha rastreado los informes de los medios locales de muertes relacionadas con la política.

Al 24 de mayo, se registraron 667 muertes, de las cuales 244 eran trabajadores migrantes que murieron camino a casa, ya sea por hambre, agotamiento o por accidentes en la carretera y el ferrocarril.

«Tenía miedo de esta enfermedad en Bangalore», dice Chouhan. «Ahora solo queríamos irnos a casa. No estaba en nuestras manos si nos enfermáramos durante este viaje».

«En el momento en que dejamos Bengaluru, dejamos nuestro destino a los dioses».

El jonrón

Bajo el cielo nocturno negro y las copas gruesas de las zonas forestales de la India central, que una vez inspiraron a Rudyard Kipling a escribir «El libro de la selva», Chouhan cruzó la frontera entre Maharasthra y Madhya Pradesh. Era el día seis.

En Madhya Pradesh, los tractores, autobuses y camiones del grupo ayudaron durante el día, y los aldeanos les proporcionaron comida e incluso un camión cisterna para nadar.

Dos días después llegaron a la frontera de su estado natal, Uttar Pradesh. La casa estaba a solo 350 kilómetros de distancia. «Olvidamos nuestro dolor. Parecía que ya estábamos en casa», dice Chouhan.

Al pasar por Prayagraj, un lugar central del espiritualismo hindú donde se unen los ríos Ganges, Yamuna y Sarasvati, Chouhan se deleitó con un raro momento de alegría.

Los hindúes se sumergen en Prayagraj, donde se encuentran los ríos Ganges, Yamuna y Sarasvati.

Se unió a miles de hindúes, se sumergió en el agua fría y rezó para que el grupo llegara temprano a casa.

Un día después, por novena vez, llegaron a la capital del estado, Lucknow.

La casa estaba a solo 128 kilómetros de distancia. Chouhan compró una comida por primera vez desde el inicio de su viaje y llamó a su familia. «Les dijimos que habríamos venido a Uttar Pradesh en tren. Estaríamos en casa en un día», dice.

Cuanto más se acercaban a casa, más cansado Chouhan decía que se sentían.

En el décimo día en Thonda, a 30 kilómetros de su aldea, el cuerpo de Thakur se rindió. Su cara cayó primero sobre el asfalto. El grupo lo animó vertiéndole agua en la cara.

Luego, a solo dos millas de casa, se encontraron con la policía. Demasiado débil para correr permitió a los funcionarios ponerlos en cuarentena.

Finalmente estaban en casa.

En casa y con cicatrices

Las cicatrices que subieron por la espalda de India afectaron sus cuerpos.

Chouhan dice que perdió 10 kg durante el viaje. Él dice que sus pies están tan hinchados que es difícil ir al baño en la escuela, donde se supone que debe permanecer en cuarentena durante 14 días.

La cuarentena se aplica mal en Uttar Pradesh.

El 24 de mayo, Chouhan dijo que su familia podría visitarlo en cuarentena.

Sus hijos se abalanzaron sobre él. Y cuando se abrazaron fuertemente, Chouhan dijo que había olvidado su dolor. Se le permitió visitar a su familia en casa e ir a la farmacia a comprar medicamentos para los cuales había tomado prestado.

Cuando ve su casa con techo de paja donde duerme su gran familia, recuerda cómo su trabajo en Bangalore alimentó a su familia.

Pero una tragedia ocurrió el 25 de mayo. Salman, de 30 años, uno de los once que vinieron de Bangalore, fue mordido por una serpiente unos días después de su llegada y dejó la cuarentena.

Murió de camino al hospital.

Más de 45,000 personas mueren por mordeduras de serpientes en India cada año. Más de 200 personas asistieron al funeral de Salman, incluidos algunos del grupo con el que estaba Chouhan y que se suponía que estaban en cuarentena.

Chouhan llora la tragedia. Sin embargo, se da cuenta de que la pobreza en su pueblo, el hambre de su familia y el creciente endeudamiento debido a su tratamiento médico significan que finalmente debe regresar a la ciudad para trabajar.

«Cuando me fui de Bangalore, decidí nunca volver», dice. «Lo mejor que puedo hacer es esperar unas semanas para ver si se abre el bloqueo antes de volver a trabajar».

Diseño y gráficos de Jason Kwok. Publicado por Jenni Marsh y Hilary Whiteman.

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