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El centro de la capital bielorrusa, Minsk, ha cambiado drásticamente en los últimos años. Los bares, restaurantes y cafés recién abiertos contribuyen a una representación animada del país. El centro de la ciudad tiene ahora una atmósfera moderna gracias a los jóvenes que trabajan en la industria de la tecnología de la información, ganan mucho más dinero que el salario medio y han creado una burbuja de prosperidad en Bielorrusia.

Los cambios se deben en parte al parque de alta tecnología del país establecido en 2002. El parque ofrece exenciones de impuestos corporativos, impuestos a la propiedad e IVA, entre otras cosas. Se ha convertido en un imán para las empresas de tecnología, como los desarrolladores del famoso juego World of Tanks y la aplicación de mensajería segura Viber, y ayuda a obtener el apodo de «Silicon Valley de Europa del Este».

Sin embargo, el parque no es representativo del país, explica Kamil Klysinski, investigador principal del Centro de Estudios Orientales, un grupo de expertos con sede en Polonia que se centra en Bielorrusia. “El Hi-Tech Park es una bonita excepción en Bielorrusia, pero sólo una excepción”, dice Klysinski. “Es una tarjeta de presentación que se puede mostrar a personas como los periodistas que pueden hacerse una idea de una especie de país moderno con un futuro brillante. La verdad es que la economía está estancada. «

«Una isla de crecimiento en un mar de estancamiento»

Artyom Shraibman, un analista político bielorruso en el Carnegie Moscow Center, está de acuerdo con Klysinski y le dice a Euronews que Hi-Tech Park es «una isla de crecimiento en un mar de estancamiento». Según el Banco Mundial, la economía bielorrusa ha estado lenta desde 2014. Ha seguido un rápido crecimiento desde 1994, cuando el actual presidente Alexander Lukashenko asumió la dirección de una economía que se vio profundamente afectada por la crisis tras el colapso de la Unión Soviética.

El parque de alta tecnología se ha convertido en un negocio de mil millones de dólares desde su inicio y, al mismo tiempo, las cifras de 2018 muestran que el 40 por ciento de todas las empresas en Bielorrusia están experimentando una disminución en las ventas, según el Centro de Estudios Orientales. Además, el 15 por ciento de las empresas, en su mayoría de propiedad estatal, no son rentables.

La situación económica en Bielorrusia se ha convertido en uno de los temas definitorios de las próximas elecciones presidenciales del domingo, en las que se enfrentan el titular Alexander Lukashenko y tres mujeres al frente de una oposición.

Svetlana Tikhanovskaya, una ex maestra y madre de 37 años que se queda en casa, lidera la oposición con Maria Kolesnikova y Veronika Tsepkalo: intentan deponer a Lukashenko y amenazar su poder como ningún otro antes. Decidió postularse en lugar de su esposo, Sergei Tikhanovsky, un famoso bloguero de YouTube que fue arrestado en mayo y se le impidió caminar junto con otros candidatos de la oposición.

“El hecho es que la economía está estancada. Es ineficiente en la agricultura y la industria y hay una falta de voluntad para las reformas estructurales porque Lukashenko teme a las reformas ”, dice Shraibman, señalando que las empresas estatales controlan la mayor parte de la economía. «Lukashenko no quiere privatizar la economía porque teme perder poder, a pesar de que la dirección económica actual no es sostenible a largo plazo», dice.

Elecciones inminentes

Bajo su apariencia moderna, no todo en Bielorrusia se parece al centro de Minsk. No muy lejos de los bares de lujo, la gente vive en casas de madera destartaladas en áreas donde la gente todavía obtiene el agua de los pozos. Fuera de Minsk, no es raro que la gente todavía use caballos para arar sus patios traseros con surcos para papas u otras verduras de las que dependen para llegar a fin de mes. La organización local de derechos humanos Viasna dijo a Euronews que los empleados del gobierno se ven obligados a trabajar de dos a cuatro días al año sin paga, una especie de ley laboral colectiva dentro de una estructura económica que recuerda a la Unión Soviética.

En un discurso televisivo reciente, Lukashenko presentó un nuevo plan quinquenal para impulsar la economía y prometió duplicar el salario promedio en Bielorrusia dentro de cinco años. El problema, según Klysinski, es que Lukashenko, quien anteriormente fue el líder de una granja colectiva soviética, todavía tiene una mentalidad que se remonta a la Unión Soviética y conserva las ideas comunistas que lo hacen reacio a emprender reformas liberales.

“Su problema es el creciente número de personas descontentas que han visto que sus salarios se mantienen iguales durante 20 años mientras que los precios de los alimentos han subido mucho”, dice Klysinski. «Es un gran desafío para él».

El parque de alta tecnología fue una excepción para Lukashenko, quien generalmente no está muy contento de cambiar la economía porque podría significar una pérdida de poder.

“La industria de las TI es muy conocida por su desarrollo y éxito. Es un éxito, pero impulsado por impuestos bajos ”, dice Klysinski. “Los asesores inteligentes le prometieron a Lukashenko unos ingresos elevados en un nuevo sector que no pondrá en peligro su autoridad, como podría suceder con la privatización de las empresas estatales.

«El parque de alta tecnología era algo que Lukashenko podía aceptar, pero no es el caso de la industria pesada u otros sectores de la economía, ya que los ve como activos estratégicos».

Crecimiento del parque de alta tecnología

El parque de alta tecnología es una excelente oportunidad para las empresas de TI y es muy competitivo con otros países, dijo a Euronews Andrew Afanasenko, director de operaciones de la empresa de TI Godel Technologies. Godel Technologies tiene su sede en el Reino Unido, pero tiene siete oficinas en Bielorrusia que brindan soluciones de TI a empresas del Reino Unido.

Existe un buen nivel de cooperación entre la administración y los políticos que supervisan el parque de alta tecnología, y es fácil trabajar con escuelas y universidades en Bielorrusia para mejorar tanto la calidad como la cantidad del futuro personal de TI.

“La industria de la tecnología de la información es la principal industria de Bielorrusia. Probablemente tenga la reputación de ser la mejor industria en la que trabajar ”, dice Afanasenko. “Hay salarios más altos porque somos parte del mercado internacional. Tenemos que tener salarios competitivos para que la gente pueda trabajar aquí ”, agrega.

“Es probable que el salario promedio de TI sea de alrededor de $ 2,000, mientras que el salario promedio en Bielorrusia es de $ 500 (EUR 420). Entonces es aproximadamente cuatro veces más que el promedio. «

Desde las ventanas de la oficina de Godel Technologies, Afanasenko puede ver la construcción de una nueva piscina olímpica, y detrás de su edificio hay un nuevo centro de negocios. Ha visto de primera mano la transformación de Minsk en los últimos años, pero duda en decir que el cambio se debe todo al parque de alta tecnología y a la industria de TI en general.

«La ciudad ha cambiado mucho, pero no puedo decir que sea así. Creo que el país en su conjunto está creciendo porque se ven construcciones en todas partes».

Confianza en fondos rusos

Si bien la economía bielorrusa ha crecido rápidamente desde que Lukashenko llegó al poder en 1994, los expertos señalan que gran parte de ello se debe a los subsidios rusos. En 1994, el PIB de Bielorrusia fue de alrededor de USD 23 mil millones (EUR 19 mil millones) y en 2014, antes del reciente estancamiento, aumentó a USD 63 mil millones (EUR 53 mil millones).

Shraibman está de acuerdo en que el parque de alta tecnología ha hecho mucho por el país, pero cree que también fue una fuente de creciente insatisfacción en el período previo a las elecciones. Como él enfatiza, la brecha de ingresos entre la gente de Minsk y el resto del país solía ser pequeña, pero se ha ampliado a medida que la gente del sector de TI gana cada vez más. Dejó en claro a la gente de las regiones que las cosas podrían mejorar.

Si Lukashenko quiere cambiar esto, tiene que reformar el país y privatizar algunas de sus empresas estatales. Según los expertos, él no quiere eso. Según Valiantsin Stefanovic, vicepresidente de Viasna, el grupo de derechos humanos a menudo recibe informes de personas que critican a las autoridades por perder sus puestos de trabajo en fábricas o granjas estatales. Es solo una de las formas en que Lukashenko puede mantener el poder. Es reacio a implementar reformas, dice Stefanovic, porque las reformas significarán la pérdida de puestos de trabajo en las empresas estatales.

“Tenemos el 80 por ciento de la economía bajo control estatal. La mayoría de la gente trabaja con contratos cortos de uno a tres años, lo que le da a las autoridades un gran poder ”, dijo a Euronews. «Si pierde su trabajo en las ciudades pequeñas, es un desastre porque es difícil conseguir uno nuevo».

«Si el gobierno lo despide, muchos se verán obligados a abandonar el país para buscar trabajo simplemente porque es muy difícil encontrar trabajo en Bielorrusia cuando se los excluye de las empresas estatales», agregó.

Si bien se cree ampliamente que Bielorrusia necesita un cambio, transformar el país, generar crecimiento económico y silenciar a algunos de sus críticos no se considera una tarea fácil para Lukashenko, dice Klysinski. Una posibilidad es buscar ayuda en Occidente, pero eso significaría reformar Bielorrusia, lo que Lukashenko no quiere hacer, explica. La otra opción es integrarse más estrechamente en Rusia, que hoy subsidia fuertemente la economía bielorrusa en un 10 por ciento del PIB. Sin embargo, Rusia ha recortado drásticamente los subsidios desde 2006, cuando alcanzaron un máximo de alrededor del 20 por ciento y representaron gran parte del progreso logrado en Bielorrusia.

Resistencia a la atracción de Rusia

La reducción de los subsidios fue una forma de presionar a Bielorrusia para que aceptara la unión política y económica, explica Klysinski. Si bien durante mucho tiempo ha dependido de la energía rusa barata y los subsidios para impulsar la economía bielorrusa, Lukashenko se muestra reacio a firmar el tratado de unión entre los dos países, que a Rusia le gustaría ver. El tratado fue acordado en 1999 y significaría que los dos países se integrarían en una constitución común.

«Rusia quiere que Bielorrusia aplique el Tratado de la Unión, y lo han dejado muy claro», dice Klysinski. “Quieren que Bielorrusia se adhiera a la hoja de ruta de una integración profunda, tanto económica como políticamente. Es peligroso para Lukashenko, y no quiere hacerlo, porque sabe que la falta de independencia en Bielorrusia significa que perderá el poder. «

Tanto Klysinski como Shraibman están de acuerdo en que incluso si Lukashenko puede ganar las elecciones del domingo, Lukashenko podría tener dificultades significativas para cumplir sus promesas de asegurar el crecimiento económico y silenciar a sus oponentes. Como señala Shraibman, no significa que las personas no quieran un cambio solo porque tienen un ingreso cómodo y seguro de un trabajo en la industria de TI.

Euronews se acercó al Ministerio de Economía de Bielorrusia para obtener un comentario, pero no había respondido en el momento de la publicación.

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