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OZERPAKH, Rusia – Una serie de estacas de varios cientos de metros de largo sobresalen del interminable estuario del Amur en la costa del Pacífico de Rusia, pareciendo la columna vertebral desnuda de un pez gigante.

Es una pieza de infraestructura de pesca comercial que recuerda a las personas que todavía viven aquí que la abundancia de la naturaleza, en este caso, millones de amigos y salmón rosado, es una de las pocas bien conectadas.

«Es como si tuvieran que exterminar sin piedad estas riquezas», dice Galina Sladkovskaya, de 65 años, esperando en vano a que un pez muerda un dique a unas 20 millas río arriba. “Solo necesitas dinero y nada más. No tienes alma humana. «

A lo largo del Amur, una de las vías fluviales más grandes de Asia, los rusos se sienten engañados, engañados e ignorados. La pesquería de salmón salvaje, que una vez dieron por sentada, desapareció porque Moscú hizo enormes concesiones a empresas que habían tendido enormes redes a través del estuario.

La ira de la gente por el agotamiento de sus poblaciones de peces es tan generalizada que es una fuerza impulsora detrás de las protestas contra el Kremlin que han sacudido la ciudad de Khabarovsk en el extremo oriental del río Amur desde principios de julio.

«Este fue un gesto de personas que realmente querían ser escuchadas», dijo Daniil Yermilov, asesor político de Khabarovsk, sobre las protestas. «La gente quería vivir como solía vivir para poder pescar de nuevo».

La historia de la desaparición del salmón de Amur también arroja una luz más amplia sobre por qué el apoyo popular al presidente Vladimir V. Putin ha caído cerca del punto más bajo en sus 20 años de gobierno.

La salida de los rusos de Putin tiene menos que ver con conceptos abstractos de libertad y geopolítica que con los casos concretos de pobreza e injusticia que ven en su vida diaria, y la sensación de que la élite del país no conoce ni se preocupa por sus luchas. a ella le importa.

En un camino de tierra cerca de la desembocadura del Amur, un camión verde pasó antes de que el pescador Leonid diera el visto bueno. Dos niños, sus hijos, salieron a empujones de su escondite entre los juncos, arrastrando un saco de relucientes salmones.

«Nos están obligando a convertirnos en cazadores furtivos», dijo, maldiciendo y negándose a dar su apellido porque estaba infringiendo la ley. «¿Qué piensa Putin?»

Los residentes dicen que prácticamente no tienen forma de capturar legalmente lo suficiente para comer de los pocos peces que quedan, dadas las regulaciones cada vez más estrictas sobre la pesca recreativa e indígena.

Se suponía que las tablas unidas al techo del viejo hatchback azul de Leonid proporcionarían una coartada: estaba recolectando desechos de madera. Su ventana trasera llevaba el lema del despertar político de la región de Khabarovsk en el verano: «Yo soy / somos Sergei Furgal».

Sergei I. Furgal, un ex comerciante de chatarra, se postuló para gobernador de la extensa región de Khabarovsk en 2018, venciendo al titular, un aliado del Kremlin, en una rara sorpresa. Ganó popularidad con movimientos populistas poco comunes en el sistema de gobierno de arriba hacia abajo de Rusia: bajó su salario, mejoró el almuerzo en la escuela e hizo frecuentes recorridos de escucha, saltándose la corbata y publicando copiosamente en Instagram.

En este punto se estaba gestando la crisis del pescado de Amur. Las autoridades federales habían otorgado amplios derechos de pesca de salmón a empresas que instalaron enormes redes estacionarias en el estuario y en el estuario.

En el otoño, las legiones de salmón migratorio se abrieron paso cientos de kilómetros río arriba hasta Khabarovsk y llenaron los refrigeradores de los apartamentos con pescado ahumado y huevas de salmón baratas, un alimento básico de Nochevieja que los rusos llaman caviar rojo, vendido por kilogramo.

La captura fue de 64.000 toneladas en 2016, pero luego se redujo drásticamente a 21.500 toneladas en 2018, según la Federación Mundial de Vida Silvestre. Y solo unos pocos salmones llegaron a Khabarovsk o las zonas de desove en los afluentes del Amur.

«La gente aquí no puede pescar lo suficiente como para ponerse a la mesa en este momento, mientras que los pescadores comerciales están obteniendo enormes ganancias», dijo Furgal poco después de asumir el cargo. «Intentaremos cambiar esta situación».

Pidió nuevas restricciones a la pesca comercial, algunas de las cuales se han introducido, pero el salmón sigue siendo escaso. Luego, a principios del mes pasado, un equipo SWAT de Moscú sacó al Sr. Furgal de su S.U.V. negro. y lo llevó de regreso a la capital en el vuelo de ocho horas.

Hace quince años fue acusado de asesinato, pero los residentes de Khabarovsk vieron un simple intento del Kremlin de destituir a un gobernador solitario que era más leal a sus electores que Putin. Dos días después, decenas de miles salieron a las calles en las mayores protestas que las regiones de Rusia habían visto desde la caída de la Unión Soviética.

Las protestas, ahora en su segundo mes, están alimentadas por el orgullo regional, la frustración económica y la fatiga con Putin. Pero su emoción vigorizante, como lo demostraron decenas de entrevistas en la región, fue una sensación de injusticia, encarnada en la crisis del pescado: el salmón había sido parte de la vida aquí durante generaciones, y ahora Moscú se lo había llevado y no ofrecía nada a cambio.

«Putin sólo piensa en la guerra y en sus bolsillos», dijo Andrei Peters, de 53 años, propietario de una pequeña empresa en la empobrecida aldea de Takhta en el Bajo Amur. «Nadie piensa en la gente».

En el pueblo de pescadores en conflicto de unos pocos cientos de personas sin conexión regular a Internet o por carretera con el mundo exterior, alguien había impreso carteles de furgal en blanco y negro en hojas de papel normales y los había pegado a los postes de electricidad de madera. Con su ahora ex gobernador tras las rejas, los residentes dijeron que temían haber perdido a la única persona en el poder que escuchó sus preocupaciones.

De hecho, los pocos funcionarios de la región que aceptaron cuestionar las investigaciones después del arresto de Furgal rechazaron la ira relacionada con el pescado de sus electores o desviaron la culpa del Kremlin. En la comunidad indígena de Sikachi-Alyan, a una hora en coche de Khabarovsk, la líder de la aldea Nina Druzhinina declaró: «Estados Unidos es responsable de todos nuestros pecados».

«La C.I.A. ha desplegado sus servicios en todas partes, y es probable que su red de espionaje esté muy desarrollada», dijo la Sra. Druzhinina. Los pescadores comerciales han podido explotar el río Amur debido a la ley legal de inspiración estadounidense de la Rusia postsoviética.

En el parlamento regional, la portavoz Irina Zikunova dijo que muchos residentes de Khabarovsk “se guían por impulsos, emociones y sentimientos” más que por hechos. Rechazó la idea, prácticamente escuchada en entrevistas con residentes de Amur, de que los funcionarios en Moscú habían diseñado regulaciones pesqueras para el beneficio de empresarios bien conectados.

«En realidad, este es un problema inventado», dijo.

Aleksandr Pozdnyakov, uno de los magnates de pesca más importantes de Amur, está conducido en un Mercedes Maybach negro en Khabarovsk. En una entrevista en su elegante oficina de tonos oscuros, admitió que la pesquería de Amur está en crisis. Pero dijo que el problema es la sobrepesca de los residentes locales que prefieren «no pagar nada y no hacer nada mientras pescan todo lo que quieren».

Furgal, el gobernador de Khabarovsk, que fue arrestado el mes pasado, empeoró las cosas, dijo, «como si estuviera haciendo algo por la gente», y le dijo al público que tenían derecho al salmón en el Amur.

«Les diré una cosa», dijo Pozdnyakov de las decenas de miles que protestaron en apoyo de Furgal. “Estoy seguro de que prácticamente el 99 por ciento de los que salen son holgazanes que no quieren hacer nada. «

Los expertos dicen que la noción de que la caza furtiva local es parte del problema es cierta. Olga Cheblukova, quien coordina los estudios del río Amur del Fondo Mundial para la Naturaleza, dijo que los investigadores del grupo ambientalista vieron cientos de salmones muertos esparcidos cerca de sus áreas de desove, les cortaron el vientre y les quitaron las huevas.

El problema fundamental, dijo, es la mala supervisión federal que no ha experimentado una disminución natural en la población de salmón salvaje después de la gran captura en 2016. En los años siguientes, los reguladores otorgaron cuotas de captura superiores a la población migrante real y permitieron que los salmones prácticamente desaparecieran antes de que pudieran reproducirse.

En otoño de 2018 W.W.F. Los investigadores contaron un promedio de aproximadamente 0,1 salmón chum por 1,000 pies cuadrados de río en sus áreas de desove, en comparación con una norma de alrededor de 50.

Para los residentes de Khabarovsk, este fracaso de la gobernanza significa pescado más caro, una parábola para toda Rusia, donde la mala gestión oficial y la corrupción a menudo conducen a carreteras en mal estado, hospitales en ruinas y zonas silvestres contaminadas.

Las protestas en Khabarovsk muestran cuán fácilmente puede estallar la ira pública por estos fracasos, al igual que con Evgeny Kamyshev, de 32 años, un manifestante que culpó al Kremlin por la escasez de salmón.

«El pescado se está pudriendo de la cabeza», dijo.

Oleg Matsnev contribuyó desde Moscú.

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