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Estaba gris y húmedo, tan gris y tan húmedo que apenas se veía a unos metros de la cara, y Roberto Soldado apareció entre las hojas de lluvia torrencial, el barro salpicó la sonrisa que envolvía su rostro. El ex internacional español de 34 años que había estado en Inglaterra y Turquía podría haber estado en Qatar o en cualquier otro lugar. En cambio, estaba aquí en Granada, saliendo de la cancha en un día sombrío, seguido por sus compañeros de equipo, sus botas apretando el césped empapado. Empapados pero sonrientes, habían pasado 90 minutos deslizándose como un grupo de niños que se divierten como nunca.

Soldado había pagado sus deudas y había pasado el tiempo. No lo necesitaba, pero lo quería y también el resto de ellos. «Vienes todos los días y practicas deportes con tus amigos», dijo. «No hay mejor trabajo: llevo a los niños a la escuela por la mañana y luego vengo a jugar fútbol y pasar un buen rato. Es el trabajo perfecto».

Era diciembre y el día no era bueno, el viento soplaba, pero a ninguno de ellos le importaba. Se divirtieron demasiado para eso y resultó que estaban en el campo. Recién ascendido a la Premier League, Granada venció al Barcelona en las semanas cinco y cinco semanas después y encabezó brevemente la liga por primera vez en más de medio siglo.

Fueron una revelación, el equipo sobresaliente en ese momento. Aún así, había espacio para un poco de realidad. Algunos subieron porque no habían jugado Madrid y Barcelona clásico pospuso, y luego perdieron cuatro de sus siguientes cinco juegos y movieron el otro. Y eso, dijeron esa mañana en el campo de entrenamiento, era algo bueno. Un recordatorio de quiénes eran en realidad: el equipo a punto de descender, el equipo con el tercer presupuesto más pequeño de toda la división y un límite salarial. 18 más pequeño que en Barcelona. El equipo que llegó a lo más alto con un once inicial de 6,1 millones de euros y solo un hombre que había jugado Primera la temporada anterior.

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«Tuvimos un gran comienzo que ninguno de nosotros podría haber imaginado e incluso terminamos primeros en la tabla», dijo Soldado al comienzo de la temporada. «Pero lo más importante es cómo nos sentimos todos sobre la forma en que jugamos y ya tenemos 20 puntos, eso es la mitad de permanecer arriba. Pero sabemos que hay un largo camino por recorrer y lo sabemos tenemos que seguir intentando hacer «. Seguro que sobreviviremos. Este es el sueño que todos tenemos. «

Seis meses después, ese sueño fue reemplazado por algo mucho más salvaje. «Creo que ni siquiera somos conscientes de lo que hemos hecho», dijo el técnico Diego Martínez.

Lo que habían hecho era esto: en el último día de la temporada en que golondrinas y murciélagos se cernían sobre un estadio vacío, el sol se ponía a un lado del estadio y frente a solo dos reporteros de la prensa escrita, el Granada tenía al Athletic Club de Bilbao con 4: Batió 0 – «4: 0, me gusta», anotó Martínez – y terminó séptimo. Esta es la primera vez en su historia que se clasifican para el fútbol europeo: competirán en la Europa League y avanzarán a la segunda ronda de clasificación, que se espera que tenga lugar el 17 de septiembre.

Durante toda la temporada, Martínez insistió en no mirar la mesa, pero ahora, en el último día, finalmente pudo. Y se veía bien.

Apenas creíble, de hecho.

«¿Cómo puede una pequeña empresa local competir con Apple o Amancio Ortega? [owner of Zara]? «Dijo Martínez, trazando un paralelo por la vida en la Primera División española, pero eso es exactamente lo que hizo su equipo. Cuando el Granada jugó contra el Sevilla en el segundo partido de la temporada perdió, pero insistió con razón en que» los metieron en el ojo. «Todas las encuestas decían que iban a bajar -sólo Valladolid y Mallorca son más pequeños- y, sin embargo, solo seis equipos terminaron por delante de ellos. No solo eso, sino que también llegaron a las semifinales de la Copa del Rey, eliminados por un gol tardío de Yuri, el lateral del mismo lado atlético que acababan de golpear para terminar su campaña de liga.

El presupuesto del Granada es de 60 millones de euros, con 35 millones destinados a los primeros sueldos y fichajes del equipo. En verano solo gastaron 8,5 millones de euros en nuevos jugadores. Los acuerdos de préstamo fueron una parte importante del equipo que formaron. Algunos de ellos ya estarán de regreso en sus clubes de padres. Algunos de sus jugadores contratados han logrado tanto que pueden irse. Los hombres que llegaron incluían a Domingos Duarte, Yangel Herrera y Soldado. El último de ellos tiene 34 años pero a finales de julio renovó su contrato por un año más, todavía tan enérgico, un líder con mucho que dar. Lejos de darse por vencido o tomárselo con calma, fue su lucha lo que atrajo a Granada hacia él. «Iría al fin del mundo con él», dice el socio de huelga Carlos Fernández.

Iban todos juntos, dirigidos por el gerente.

Martínez es solo cuatro años mayor que Soldado, lo que lo convierte en el técnico más joven de la máxima división. Ese día de diciembre renovó su contrato, abandonó el campo de entrenamiento y se dirigió al estadio para recibir el anuncio de que llevaba un traje en una bolsa. Cuando era niño, obviamente quería ser jugador, pero dijo: «La pelota no prestó atención». Empezó a entrenar a los 20 años cuando dejó de jugar tras llegar a tercera división como defensa. El director deportivo de Sevilla, Monchi, pronto vio algo especial y lo llevó a Sevilla, donde entrenó al C-Team, el U19 y el B-Team, que aceptó en la segunda división. Como asistente de Unai Emery en el primer equipo, ganó la Copa de la UEFA.

Una vez le preguntaron a Martínez en una entrevista cuál fue la última película que vio. Se rió y respondió: «Atlético vs. Juventus». Dice que cuando ves una película o algo en la televisión, las soluciones de fútbol tienen la costumbre de aparecer frente a ti. El juego domina. ¿Cómo podría no hacerlo?

Su equipo es suyo, aunque nunca lo dice. También es realista, dice: «[we are] No es un 10 sobre 10 en nada, pero es eficiente, mentalmente fuerte y capaz de hacer cualquier cosa. En palabras tomadas de un entrenador en Sevilla, dijo: “Cuando tengo limones, hago limonada; Cuando tengo naranjas, hago jugo de naranja. «Su equipo es ‘camaleónico’, un grupo de jugadores que trabajarían como ‘hormigas’ al inicio de la temporada. Le tomaron la palabra: después de derrotar al Athletic Club, dijo que estaban ‘sin combustible'». gastado pero satisfecho.

Martínez fue llamado «el chamán» por Rafael Lamelas, director de fútbol del diario granadino El Ideal. Intrigado por el lado mental del juego y la psicología de todo, está garabateando mensajes en la pizarra del vestuario. El último día decía: «Sobre nosotros sólo cielo». Al final, ellos también se sintieron bien e hicieron una vuelta de honor a pesar de que nadie allí debido a los estadios vacíos forzados por el coronavirus, imaginando a sus fanáticos aplaudiendo en su lugar.

«Los sentimos cerca a pesar de que no estaban allí», dijo. «Puedes estar orgulloso de la camiseta roja y blanca».

Puede decir eso de nuevo.

«Quizás hay valores o virtudes que tienen menos glamour en el fútbol y en la vida, que no son tan reconocidos por la sociedad, pero son muy importantes: la perseverancia, el compromiso, la fe, la unidad, la resistencia a la adversidad. Son muy importantes, y más en estos momentos que vivimos ”, dijo al finalizar la temporada. «Y su equipo lo demostró. Creo que eso ayudó a los aficionados a identificarse con ellos. Sólo el tiempo dirá realmente lo que ha hecho este equipo. Cuando trabajas juntos puedes lograr lo impensable».

Fue alrededor de este punto que Martínez estaba contando una historia para explicar cómo lo habían hecho. Fue, empezó, la noche que él y su equipo regresaban del partido ante la Real Sociedad en San Sebastián. Era tarde y los jugadores debían entrenar temprano a la mañana siguiente cuando recibió una llamada del personal de tierra. Simplemente llamaron, dijo, para decirle que no se preocupara que acababan de pintar de blanco a los «jugadores» de metal, los colores del Real Madrid, el rival más cercano al Granada. «Ahora los«Dijo Martínez», es un equipo. «

Cuando los jugadores llegaron a la mañana siguiente, todo estaba listo para otro partido de fútbol entre un grupo de amigos que buscaba un primer lugar europeo para su club, el secreto de su éxito en esa sonrisa. «Voy a entrenar todos los días feliz», dijo Carlos Fernández, «y veo la misma felicidad en el rostro de mis compañeros».

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