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F.o en los últimos tres meses, los neozelandeses han visto un país «libre de COVID», con ciudadanos abrazados, niños que regresan a las aulas y fanáticos de los deportes llenando estadios. Sin embargo, eso cambió el martes cuando una familia de cuatro miembros de Auckland, la ciudad más grande del país, dio positivo por el virus y rompió una racha de 102 días sin nuevos casos de COVID-19. Hasta la fecha, 29 personas han dado positivo por el virus, todas vinculadas a los cuatro casos originales.

Aunque el gobierno dice que el brote más reciente parece estar confinado a un grupo por ahora, está tomando medidas estrictas para evitar una mayor propagación. El pequeño brote volvió a poner a un tercio de la población encerrada y al resto del país en restricciones. Auckland estaba bloqueada por debajo del nivel 3. Se pide a los residentes que se queden en casa a menos que necesiten ir a trabajar, comprar alimentos o practicar deportes. «Podemos ver la gravedad de la situación en la que nos encontramos», dijo Jacinda Ardern, la primera ministra del país, en una conferencia de prensa. «Se trata con urgencia, pero con calma y metódica».

Nueva Zelanda ha recibido elogios internacionales por su manejo de la pandemia COVID-19, y algunos afirman que Ardern es «el líder más eficaz del planeta». El rastreo intensivo de contactos, el aislamiento y las pruebas hicieron de Nueva Zelanda uno de los primeros países libres de COVID del mundo. El 8 de junio, todas las medidas de distanciamiento social se levantaron después de un bloqueo de 51 días para permitir a los ciudadanos volver a la vida normal. Sin embargo, se mantuvieron estrictos controles fronterizos, que prohibían la entrada al país a los no neozelandeses y exigían que todos los ciudadanos que regresaran fueran repatriados durante 14 días.

Sin embargo, el reciente brote en Nueva Zelanda, un país citado como ejemplo por la Organización Mundial de la Salud, muestra que el coronavirus sigue siendo una amenaza incluso en una nación libre de COVID que está implementando las medidas de control fronterizo más estrictas. «Se nos recuerda una vez más lo difícil que es este virus y la facilidad con que se puede propagar», dijo Ardern el jueves en una conferencia de prensa por televisión. «Ir duro y temprano sigue siendo el mejor curso de acción».

Nueva Zelanda no es la única que enfrenta nuevas oleadas de COVID-19 después de contener inicialmente con éxito la propagación del virus. Vietnam pasó 99 días sin nuevos casos, solo para ver un aumento de nuevas infecciones en la ciudad portuaria de Danang en julio. Australia, donde los funcionarios habían hablado de deshacerse del coronavirus, registró su día más mortífero de la pandemia el 10 de agosto debido a un brote importante en Melbourne. Gran parte de la ciudad y el estado circundante de Victoria tuvieron que cerrarse nuevamente para contener la propagación.

¿Cómo reapareció el virus en Nueva Zelanda?

Cuatro personas de la misma familia dieron positivo por el virus el martes. Este fue el primer caso desde que el país se declaró libre de COVID el 8 de junio. Ninguno de los pacientes trabajaba en las fronteras nacionales o había viajado al extranjero y había planteado preguntas sobre cómo se infectaron en primer lugar. Hasta el viernes, el número de casos ha aumentado a 29, pero sigue vinculado a los casos originales de Auckland. 38 personas están en cuarentena del gobierno.

Desde entonces, se han examinado más de 200 personas, que pueden haber estado expuestas a los pacientes, la mayoría de los cuales son de los mismos dos lugares de trabajo que las personas infectadas. Una teoría no probada sugiere que el virus ingresó a Nueva Zelanda por flete porque una de las personas originalmente infectadas trabajaba en Americold, una cámara frigorífica que almacena alimentos importados. Todos en la empresa se han hecho la prueba y siete empleados dieron positivo por el virus. También se han probado las superficies de las instalaciones de las empresas, con evidencia de que el virus prospera en cámaras frigoríficas. La empresa ha ordenado a todos los empleados y sus familias que se aíslen por sí mismos.

También se están realizando pruebas adicionales en Rotorua, una ciudad a 142 millas al sureste de Auckland, donde los cuatro miembros de la familia visitaron antes de dar positivo con el virus.

Aunque Nueva Zelanda ha logrado contener la propagación del virus, los expertos dicen que no es sorprendente que el país esté experimentando un nuevo repunte.

«Incluso con precauciones bastante estrictas, no creo que podamos sorprendernos demasiado cuando surgen grupos», dijo Angharad Davies, profesor clínico asociado de microbiología en la Universidad de Swansea. «La infección y transmisión asintomática o casi asintomática hace que esta infección sea muy difícil de rastrear y puede circular por debajo del radar antes de la ingestión, especialmente en grupos de personas más jóvenes».

Aunque se han agrupado todos los casos, es demasiado pronto para saber si el virus está más extendido. El paciente original mostró síntomas el 31 de julio, lo que hizo posible que el virus se propagara sin ser detectado en Nueva Zelanda durante varias semanas.

«Cómo todos aprendimos de nuestras primeras experiencias [COVID-19]Una vez que haya identificado un grupo, crecerá antes de que se desacelere ”, dijo Ardern en una conferencia de prensa en Wellington el jueves. «Deberíamos esperar que ese sea el caso aquí».

¿Qué nuevas restricciones ha impuesto el gobierno?

El miércoles, el gobierno impuso un cierre de tres días en Auckland que requería que los residentes de la ciudad se quedaran en casa excepto para el trabajo, las compras esenciales y el ejercicio. Se cerraron todas las escuelas, guarderías y comercios no esenciales.

Aunque las restricciones son menos estrictas en el resto del país, las personas deben distanciarse socialmente manteniéndose dentro de los dos metros y usando máscaras. El gobierno ha liberado 5 millones de mascarillas del suministro nacional y las está distribuyendo a personas vulnerables que quizás no puedan pagarlas. También se han cerrado todos los hogares de ancianos y las reuniones se han limitado a menos de 100 personas. A diferencia del bloqueo anterior, todos los pacientes que dan positivo por COVID-19 deben permanecer en una cuarentena administrada por el gobierno.

El gobierno también está implementando una aplicación de rastreo COVID-19 que permitirá a las personas crear registros digitales de su paradero que serán útiles para rastrear contactos en caso de un brote. Todas las empresas y servicios deben mostrar un código QR en la entrada de sus sitios web para que los usuarios de la aplicación puedan registrarse en esta instalación. Solo el martes por la noche, 100.000 personas descargaron la aplicación. «Poder contactar a Trace es una de las herramientas más importantes para encontrar y aislar nuevos casos y evitar futuras prohibiciones», dijo Ardern. «Usar la aplicación es una gran inversión para mantener abiertos nuestros negocios y la economía».

El país ha tenido una respuesta mixta desde que se anunciaron las medidas de bloqueo el miércoles, y muchos se apegaron a las nuevas reglas y algunos luchan contra ellas. En la ciudad de Whangarei, Northland, un pequeño grupo de 60 personas protestó el jueves contra las nuevas medidas de cierre. Los manifestantes argumentaron que las recientes restricciones gubernamentales violaron sus derechos.

El viernes, Ardern anunció una extensión de 12 días del bloqueo de Auckland.

«Han logrado un nivel de control tan bueno, y tan pocos casos, que se justifica una acción local bastante drástica a corto plazo para mantener una relativa normalidad en el mediano a largo plazo», dijo Davies.

¿Cómo fue que Nueva Zelanda recibió el virus por primera vez?

Cuando COVID-19 se extendió a otros países a principios de este año, Nueva Zelanda tomó medidas decisivas para protegerse del virus.

El 3 de febrero, Nueva Zelanda, que aún no había reportado ningún caso de COVID-19, prohibió a los extranjeros ingresar o pasar por China, donde comenzó el brote. Poco después de que COVID-19 fuera declarado pandemia en marzo, las autoridades impusieron un bloqueo obligatorio a todos los viajeros, una de las medidas de bloqueo más duras del mundo en ese momento. En unas pocas semanas, el gobierno cerró la frontera por completo a todos los no nacionales y residentes.

Al mismo tiempo, el gobierno impuso un bloqueo a nivel nacional que limitó el movimiento y la interacción social a un hogar. El gobierno también realizó más de 10,000 pruebas diarias e implementó un extenso rastreo de contactos.

Aunque el país insular está aislado y tiene una baja densidad de población, lo que facilita los esfuerzos de contención, los expertos dicen que es la medida crucial del gobierno que ha ayudado a contener la propagación del virus. «Nueva Zelanda tenía la ventaja de ser una isla, pero también tuvo fuertes cierres y controles fronterizos desde el principio, que fueron vitales», dijo Davies.

Parte de lo que aparentemente ha hecho que la estrategia de Nueva Zelanda sea tan exitosa es la voluntad de los ciudadanos de cumplir con las reglas de cierre. La mayoría de los neozelandeses apoyan el enfoque del gobierno para combatir la pandemia. Una encuesta encontró que el 87% de los ciudadanos apoyaba las medidas de bloqueo del gobierno y solo el 8% estaba en contra. Ardern ha agradecido repetidamente al público de Nueva Zelanda, llamando al país un «equipo de cinco millones».

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