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CHIAYI, Taiwán — Cuando Li Yuan-hsin, una profesora de secundaria de 36 años, viaja al extranjero, a menudo se supone que es china.

No, les dice. Ella es taiwanesa.

La distinción es importante para ella. China puede ser la tierra de sus antepasados, pero Taiwán es donde ella nació y se crió, una patria definida tanto por sus verdes montañas y bulliciosos mercados nocturnos como por su robusta democracia. En la escuela secundaria, plantó una pequeña bandera azul en su escritorio para mostrar su apoyo a su candidato político favorito; Desde entonces, ha votado en todas las elecciones presidenciales.

«Amo esta isla», dijo la Sra. Li en una entrevista. «Me encanta la libertad aquí».

Mucho más del 90 por ciento de la población de Taiwán tiene raíces en China continental, pero más que nunca están adoptando una identidad distinta a la de su vecino gobernado por comunistas. El autoritarismo estridente de Beijing, y su reivindicación de Taiwán, solo ha cimentado la identidad de la isla, que ahora se encuentra en el centro de una disputa que ha convertido al Estrecho de Taiwán en uno de los mayores puntos conflictivos potenciales de Asia.

Para Beijing, el deseo de Taiwán de diferenciarse del continente representa un obstáculo peligroso para los esfuerzos del gobierno chino por persuadir o coaccionar a Taiwán para que ingrese a su esfera de influencia política. El líder de China, Xi Jinping, advirtió en octubre sobre la tendencia, que él ve como una secesión: «Aquellos que olvidan su herencia, traicionan a su patria e intentan dividir el país no terminarán bien».

La mayoría de los residentes de Taiwán no están interesados ​​en ser absorbidos por una China gobernada por comunistas. Pero tampoco están presionando por la independencia formal de la isla, prefiriendo evitar el riesgo de guerra.

Deja a ambos lados en un peligroso callejón sin salida. A medida que se solidifica la identidad de Taiwán, Beijing puede sentirse obligado a intensificar su campaña militar y diplomática para presionar a la isla para que respete sus reclamos de soberanía.

Según encuestas realizadas por el Centro de Estudios Electorales de la Universidad Nacional Chengchi en Taipei, la Sra. Li se encuentra entre más del 60 por ciento de los 23 millones de habitantes de la isla que se identifican exclusivamente como taiwaneses, tres veces más que en 1992. Solo el 2 por ciento se identifica como chino, en comparación con con el 25 por ciento hace tres décadas.

Parte del cambio es generacional: su abuela de 82 años, Wang Yu-lan, por ejemplo, pertenece a esta minoría cada vez más reducida.

Para la Sra. Wang, que huyó del continente hace décadas, ser china significa celebrar sus raíces culturales y familiares. Pinta paisajes clásicos con tinta china y los exhibe en las paredes de su casa. Pasa horas practicando el erhu, un instrumento tradicional chino de dos cuerdas. Ella cuenta historias de un país tan amado que sus abuelos trajeron un puñado de tierra cuando se fueron. Todavía se pregunta qué pasó con los lingotes de oro y plata que enterraron bajo un lecho de ladrillos calientes en Beijing.

La Sra. Wang tenía nueve años cuando aterrizó en Taiwán en 1948, cuando estaba entre aproximadamente un millón de chinos que se retiraron con los comunistas con los nacionalistas durante la Guerra Civil China. La isla está a unas 100 millas de la costa sureste de China, pero muchos de los recién llegados la sentían como otro mundo. Los colonos chinos que habían estado allí durante siglos, y que constituían la mayoría, hablaban un dialecto diferente. Los primeros habitantes de la isla habían llegado hace miles de años y estaban más emparentados con los pueblos del Sudeste Asiático y el Pacífico que con los chinos. Los europeos habían establecido puestos comerciales en la isla. Los japoneses lo habían gobernado durante 50 años.

La Sra. Wang y los demás exiliados vivían en aldeas destinadas a los oficiales militares del «continente» y sus familias, donde el aroma de la cocina de Sichuan con infusión de granos de pimienta se mezclaba con los aromas en escabeche de las delicias de la provincia sureña de Guizhou. Todos los días, ella y otras mujeres del pueblo se reunían para gritar consignas como «¡Recuperen el continente de los bandidos comunistas!»

Con el tiempo, ese sueño se desvaneció. En 1971, las Naciones Unidas rompieron relaciones diplomáticas con Taipei y reconocieron oficialmente al gobierno comunista en Beijing. Estados Unidos y otros países harían lo mismo más tarde, asestando un golpe a los continentales como la Sra. Wang. ¿Cómo podía seguir afirmando ser china, se preguntó, cuando el mundo ni siquiera la reconocía como tal?

«Ya no hay esperanza», recordó haber pensado la Sra. Wang en ese momento.

La Sra. Wang y otros habitantes del continente que anhelan regresar a China siempre han sido una minoría en Taiwán. Pero unas generaciones más tarde, en sus hijos y nietos, ese anhelo se ha convertido en miedo a las ambiciones expansionistas de Pekín. Bajo Xi, Beijing ha señalado su impaciencia con Taiwán de maneras cada vez más ominosas, enviando aviones militares a Taiwán casi a diario.

Cuando estallaron las protestas antigubernamentales en las cercanías de Hong Kong en 2019, la maestra de escuela, la Sra. Li, seguía las noticias todos los días. Ella vio la represión de Beijing allí y la destrucción de las libertades civiles como prueba de que no se podía confiar en que el partido mantendría su promesa de preservar la autonomía de Taiwán si las partes unían sus fuerzas.

La cautela de la Sra. Li solo ha aumentado con la pandemia. Beijing continúa bloqueando a Taiwán de grupos internacionales como la Organización Mundial de la Salud, una clara señal para ellos de que el Partido Comunista antepone la política a las personas. A pesar de estos desafíos, estaba orgullosa del éxito de Taiwán en la lucha contra el coronavirus.

Al ver los Juegos Olímpicos de Tokio el año pasado, la Sra. Li se indignó porque los atletas de Taiwán tuvieron que competir bajo una bandera que no era la suya. Cuando ganaron, la canción que se tocaba en los lugares no era su himno. En lugar de Taiwán o la República de China, su equipo se llamó Chinese Taipei.

En conjunto, estas frustraciones solo han fortalecido la resolución taiwanesa contra el Partido Comunista Chino. Las críticas globales a China por su manejo de Covid y su represión interna han reavivado un debate de larga duración en Taiwán sobre la eliminación de «China» del nombre oficial de la isla. Sin embargo, no se hizo nada; Beijing habría visto tal movimiento de Taiwán como una formalización de su independencia de facto.

Para jóvenes como la Sra. Li, también era innecesario. La independencia no es para ella un deseo, sino una realidad.

«Pensamos en taiwanés», dijo. «No tenemos que declarar la independencia porque ya somos esencialmente independientes».

Esa confianza emergente ahora da forma a la individualidad contemporánea de Taiwan, junto con el firme abrazo de la isla a la democracia. Para muchos jóvenes en Taiwán, llamarse taiwaneses significa adoptar valores democráticos, en otras palabras, no ser parte de una China gobernada por comunistas.

Bajo la actual presidenta Tsai Ing-wen, el gobierno taiwanés ha posicionado a la isla como una sociedad china democrática y tolerante, a diferencia del coloso del otro lado del estrecho. Mientras Beijing ha intensificado su represión de las minorías étnicas en nombre de la unidad nacional, el gobierno taiwanés ha tratado de abrazar a los grupos indígenas de la isla y otras minorías.

Taiwán “representa tanto una afrenta a la narrativa como un obstáculo para las ambiciones regionales del Partido Comunista Chino”, dijo Tsai el año pasado.

Muchos taiwaneses se identifican con esta actitud y se han aliado con países dispuestos a apoyar a Taipei. Cuando Beijing impuso un bloqueo comercial no oficial para castigar a Lituania por fortalecer los lazos con Taiwán, los taiwaneses se apresuraron a comprar productos especiales lituanos como galletas y chocolate.

La democracia no es solo una expresión de la identidad de Taiwán, está en su esencia. Después de que los nacionalistas pusieran fin a casi cuatro décadas de ley marcial en 1987, se pudieron discutir cuestiones que antes se consideraban tabú, incluidas cuestiones de identidad y demandas de independencia. Muchos presionaron para recuperar el idioma y la cultura locales taiwaneses, perdidos cuando los nacionalistas impusieron una identidad de China continental en la isla.

Al crecer en la década de 1980, la Sra. Li tenía poca conciencia de la brecha entre los taiwaneses y los del continente. Sabía que ir a la casa de sus abuelos del «continente» después de la escuela significaba comer panecillos de cerdo y albóndigas de cebollino, alimentos más pesados ​​y salados que los paladares taiwaneses de sus abuelos maternos, quienes los alimentaban con fideos de arroz salteados y melón amargo salteado.

Tales distinciones se volvieron menos obvias con el tiempo. Muchos taiwaneses de hoy en día se enorgullecen de las ofertas culinarias de su isla, ya sea la clásica sopa de fideos con carne, una mezcla de influencias continentales exclusiva de Taiwán, o el té con leche con burbujas, un invento moderno.

En los esfuerzos de Taiwán por labrarse su propia identidad, los funcionarios también revisaron los libros de texto para centrarse más en la historia y la geografía de la isla que en el continente. En la escuela, la Sra. Li aprendió que los colonizadores japoneses, a quienes su abuela, la Sra. Wang, denunció con tanta frecuencia por sus atrocidades durante la guerra, habían desempeñado un papel crucial en la modernización de la economía de la isla. Ella y sus compañeros de clase aprendieron sobre figuras como Tan Teng-pho, un artista local que fue una de las 28.000 personas asesinadas por las fuerzas del gobierno nacionalista en 1947 en una masacre conocida como el Incidente 2/28.

Ahora que China se ha vuelto más autoritaria bajo el mando de Xi, el abismo político que la separa de Taiwán solo parece más insuperable.

“Después de que Xi Jinping asumió el cargo, supervisó la regresión de la democracia”, dijo Li, quien citó la decisión de Xi en 2018 de abolir los límites de mandato para la presidencia, allanando el camino para que él gobierne indefinidamente. «Sentí en ese momento que la unificación iba a ser imposible».

La Sra. Li señala que Beijing tiene el control de la expresión y la disidencia, a diferencia de Taiwán.

Compara la plaza de Tiananmen en Beijing, que visitó cuando era estudiante en 2005, con los espacios públicos de Taipei. Las cámaras de vigilancia aparecieron en todas direcciones en la capital china mientras la policía armada observaba a la multitud. Su líder reconocido por el gobierno no mencionó la brutal represión del Partido Comunista contra los manifestantes a favor de la democracia en 1989, de la que se enteró cuando era estudiante de secundaria en Taiwán.

En comparación, pensó en la Plaza de la Libertad de Taipei, una gran plaza donde la gente suele reunirse para tocar música, bailar, hacer ejercicio y protestar.

«Aprecié mucho más a Taiwán después de este viaje», dijo la Sra. Li.

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