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Por Andrew Harding
Corresponsal de África, BBC News

George Bizos fotografiado en su oficina en Johannesburgo el 26 de enero de 2010

Derechos de imagenAFP

Su voz suave, bigote plateado y comportamiento amable le dieron a George Bizos, el abogado que defendió a Nelson Mandela y que murió a la edad de 92 años, el aspecto de un médico rural jubilado.

De hecho, se sabía que era cortés y deferente en persona. Para un hombre que fácilmente podría disfrutar de su reputación ganada con tanto esfuerzo como una figura clave en la larga lucha de Sudáfrica contra el apartheid, no hay aire ni piedad, ni un retiro fácil.

Para la mayoría de los luchadores de su generación, una vida de servicio significaba precisamente eso: una vida.

Y George Bizos se mantuvo activo y de mente abierta en su década.

El aire de silenciosa cortesía que lo siguió hasta el final no estuvo mal.

Derechos de imagenReuters
descripción de la imagenGeorge Bizos y Nelson Mandela, que se conocieron como estudiantes de derecho, siguieron siendo amigos cercanos.

Pero enmascara una devoción feroz e intransigente por la justicia y los derechos humanos y la creencia de que la ley es un arma que, cuando se usa correctamente, tiene al menos tanto poder como las armas y el habla.

Me he reunido con él muchas veces durante las últimas dos décadas de su vida para interrogarlo sobre las elecciones robadas en Zimbabue, su simple máxima de que una elección no tiene sentido a menos que ambas partes acepten que el resultado se me queda conmigo, sobre su papel mediador en de la familia atribulada lucha por la voluntad de Mandela y su determinación de luchar por las familias de quienes fueron baleados por la policía en los asesinatos de 2012 en Marikana.

Instintos de abogado

Pero es un viaje que hice con él hace una década para volver a visitar su primer bufete de abogados en el centro de Johannesburgo que ahora me viene a la mente. Recuerdo haber seguido a Bizos mientras lentamente se arrastraba por Fox Street hasta un café de aspecto destartalado.

Siguió una sonrisa de agradecimiento mientras se movía entre la multitud a la hora del almuerzo.

Derechos de imagenimágenes falsas
descripción de la imagenLa Casa del Canciller que se muestra aquí en 2004 fue el hogar del bufete de abogados dirigido por Nelson Mandela y Oliver Tambo en la década de 1950.

Los chinos detrás de la caja registradora se quejaron de los problemas en la zona.

«Hay un edificio abandonado en la siguiente cuadra. Chancellor’s House. Está lleno de criminales», dijo.

La espalda arrugada de Bizos se enderezó. Los instintos de su abogado se alarmaron.

«Esta casa», explicó pacientemente, «está habitada por decenas de ocupantes ilegales que no tienen otro alojamiento».

«No deberían ser clasificados casualmente como criminales».

Han pasado unos buenos 50 años desde que Bizos compró por primera vez el almuerzo en este café.

Él y su amigo Nelson Mandela venían al menos una vez a la semana para comprar pasteles y llevarlos a la oficina de Mandela a la vuelta de la esquina.

Como hombre blanco, nacido en Grecia, Bizos podría haber comido en un café.

Pero en ese momento se prohibió a los negros establecerse aquí.

Al salir, dos hombres vestidos con ropa de trabajo Bizos se detuvieron y preguntaron si podían estrechar la mano.

‘Muchos recuerdos’

Una cuadra por Fox Street, frente al Tribunal de Distrito, estaba el edificio abandonado de tres pisos del que se quejaban los chinos.

Las paredes estaban ennegrecidas por el fuego. Había media docena de jóvenes afuera. Había un fuerte olor a marihuana y basura.

«Muchos recuerdos», dijo Bizos, sonriendo a la multitud y luego subiendo lentamente las negras escaleras de la Casa del Canciller hasta el rellano lleno de agua en el primer piso.

En el otro extremo, se abrió una puerta improvisada a la oficina de Mandela, el primer bufete de abogados negros en Sudáfrica, un lugar previamente asediado por clientes.

En ese momento estaba ocupado por un electricista desempleado de 38 años, Dick Macomary, y su creciente familia. Había un colchón en el suelo. Ollas y sartenes. Algunas prendas se secan a través de las ventanas tapiadas.

«Lo siento», dijo el Sr. Macomary, guardando algunos periódicos viejos. «Es un lugar especial. Simplemente no tengo la fuerza para hacerlo más hermoso».

Bizos miró a su alrededor en la oscuridad.

«Si trajéramos al señor Mandela aquí ahora, le rompería el corazón», dijo.

Derechos de imagenimágenes falsas

descripción de la imagenMandela describió a Bizos, retratado aquí en 1966, como «un hombre que combinaba una naturaleza comprensiva con una mente concisa».

Bizos señaló un rincón del dormitorio del señor Macomary.

«Queremos poner computadoras aquí y una biblioteca allá», dijo.

El plan era convertir la Casa del Canciller en un centro legal para jóvenes abogados negros.

«No es un mausoleo, sino algo vivo. Algo en honor al señor Mandela. Espero que esto suceda en mi vida y en la suya», dijo Bizos.

El señor Macomary asintió con entusiasmo.

«Odio las generalizaciones»

Pero hubo retrasos. El ayuntamiento debería ofrecer alojamiento alternativo a las alrededor de 60 personas que viven en la Casa del Canciller.

Pero las negociaciones legales se habían prolongado durante más de una década.

«Esto no es bueno para usted y no es bueno para el señor Mandela. El ayuntamiento tiene fama de llegar un poco tarde, por decir lo mínimo. Es casi una molestia. Nadie parece asumir la responsabilidad», suspiró Bizos.

Le pregunté si el destino de la Casa del Canciller decía algo sobre la Sudáfrica moderna: sus crecientes luchas contra la corrupción, el bajo desempeño y una economía estancada.

«Odio las generalizaciones», dijo.

Y por supuesto que tenía razón. La Casa del Canciller eventualmente sería renovada, como esperaba.

Una vida de servicio

  • Bizos llegó a Sudáfrica en 1941 a la edad de 13 años y huyó de la Grecia ocupada por los nazis.
  • Después de llegar a Johannesburgo sin inglés, abandonó los entrenamientos por un tiempo.
  • Posteriormente se formó como abogado y se graduó en 1950.
  • Estudió en la Universidad de Witwatersrand en Johannesburgo, donde conoció a Nelson Mandela, un estudiante de derecho.
  • Representó a algunos de los activistas políticos más destacados del país durante el apartheid.
  • Parte del equipo que defendió a Mandela y a otros durante el juicio de Rivonia de 1964 cuando fueron acusados ​​de intentar derrocar al gobierno del apartheid.
  • Añadiendo las palabras «si es necesario» al famoso discurso de Mandela durante el juicio en el que dijo que estaba listo para morir
  • Después del fin del apartheid en 1994, se convirtió en uno de los arquitectos de la nueva constitución sudafricana.
  • Representar a familias de activistas contra el apartheid que fueron asesinados durante el apartheid en la Comisión de la Verdad y la Reconciliación
  • En 2004, el fallecido líder de la oposición de Zimbabwe, Morgan Tsvangirai, fue absuelto de planear el asesinato del entonces presidente Robert Mugabe.
  • En una de sus últimas demandas importantes, aseguró los desembolsos del gobierno para las familias de 34 trabajadores en la mina Marikana que fueron asesinados por la policía sudafricana en 2012.

Caminamos hacia el este por Fox Street hacia el distrito central de negocios.

«Mira esto», dijo, señalando a Main Street. «Solía ​​ser un barrio pobre. Ahora es como un bulevar francés con cafés en las aceras».

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Y era cierto: gran parte del centro de Johannesburgo ha cambiado drásticamente y todavía lo están haciendo.

Las empresas que fueron expulsadas por el crimen en la década de 1990 ahora están regresando.

Un grupo de abogados de pie ante la corte del juez se volvió y le sonrió a Bizos mientras pasaba bajo el sol.

«Soy optimista sobre Sudáfrica», dijo.

«Pero hay que tener en cuenta que en los años 40, 50, 60 y demás yo era optimista. Siempre fui optimista».

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