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El intento de China de desmantelar otra capa de la autonomía de Hong Kong no fue un impulso apresurado. Fue un acto intencional que tomó meses. Tomó en cuenta los riesgos de la sombra internacional e hizo la suposición razonable de que no había un precio geopolítico significativo que pagar.

Las tropas chinas se reunieron con India a lo largo de su controvertida frontera del Himalaya la semana pasada.

Todas son tensiones de muchos años, pero la decisión de imponer nuevas leyes de seguridad nacional en Hong Kong sin pasar por el propio proceso legislativo del territorio semiautónomo muestra lo que le puede pasar a una China desenfrenada que ya no se ve frenada por el temor a las reprimendas internacionales.

«Solía ​​haber una idea de que China debería tener cuidado y tratar de cultivar su poder gentil en todo el mundo», dijo Jean-Pierre Cabestan, profesor de la Universidad Bautista de Hong Kong y autor de «China Tomorrow: ¿Democracia o dictadura? » «Estos tiempos han terminado con Xi Jinping».

El Sr. Xi, que ha buscado un «gran rejuvenecimiento» del estado chino en el poder en siete años, ha surgido de la pandemia recientemente alentada y ha abordado cuestiones nacionalistas para divergir de los primeros errores del gobierno al frenar la propagación del coronavirus.

Sin embargo, enfrenta enormes desafíos económicos y diplomáticos. El domingo estallaron nuevas protestas en Hong Kong, y la resistencia a un mayor control por parte de Beijing podría poner en peligro el papel del territorio como centro financiero.

Funcionarios y medios estatales han atacado y acusado a Estados Unidos y otros países de apoyar a «separatistas» y «terroristas» para debilitar el poder del Partido Comunista.

Por su parte, la administración Trump intensificó sus acciones contra China, impuso restricciones comerciales y tecnológicas, elogió la toma de posesión de la Sra. Tsai e incluso celebró el 25 aniversario de la desaparición del undécimo Panchen Lama, la segunda figura más alta del budismo tibetano.

«Estados Unidos está vertiendo barril por barril de petróleo en el fuego», dijo Tian Feilong, profesor de derecho de la Universidad Beihang en Beijing, en una entrevista telefónica. «Por lo tanto, el gobierno central solo protege sus intereses más básicos de seguridad nacional».

El principal diplomático de China, Wang Yi, dijo el domingo que los dos países podrían continuar trabajando juntos para promover la paz y la estabilidad mundiales, pero denunció a aquellos en los Estados Unidos que buscan la hegemonía estadounidense.

«Es hora de que Estados Unidos abandone sus ilusiones de cambiar a China», dijo Wang, acusando a los funcionarios estadounidenses de tener una mentalidad de Guerra Fría.

La medida del Sr. Xi contra Hong Kong refleja de manera no violenta la toma violenta de Crimea por parte del presidente Vladimir V. Putin de Ucrania en 2014, que violó el derecho internacional y los compromisos diplomáticos anteriores de Rusia. La anexión convirtió a Putin en un paria internacional por un tiempo, pero Rusia sigue teniendo el control de Crimea.

Si bien el Sr. Xi usa la legislación en lugar de la fuerza militar en un área que ya está bajo el dominio chino, sigue siendo un movimiento valiente por parte de un líder autocrático que está dispuesto a arriesgarse a la condena internacional para oponerse a lo que es injerencia extranjera en la seguridad de su país.

«El Partido Comunista ya no se preocupa por las reacciones porque se trata de la supervivencia, la estabilidad del sistema de un solo partido y evitar el destino de la Unión Soviética», dijo Cabestan. «Hong Kong se percibe cada vez más como la base de la vigilancia, como un factor en la desestabilización del estado chino».

Los desafíos que enfrenta el Sr. Xi se producen en un momento en que los principales competidores de China, particularmente Estados Unidos, se están desorganizando y al Sr. Xi se le está dando más margen de maniobra.

El Reino Unido, que firmó el tratado de 1984 que prometía a Hong Kong, su antigua colonia, libertades fundamentales hasta 2047, hizo una declaración a Australia y Canadá diciendo que estaban «profundamente preocupados». Altos funcionarios de la administración Trump también denunciaron el juego de ajedrez del Sr. Xi y advirtieron que podrían repensar los privilegios comerciales especiales del territorio o imponer otras sanciones. El presidente Trump, cuyos pocos comentarios sobre Hong Kong fueron inconsistentes, dijo poco.

Victoria Hui, politóloga de la Universidad de Notre Dame y autora de un libro sobre las protestas de Hong Kong en 2014 conocido como el Movimiento Umbrella, dijo que la comunidad internacional a menudo se ha pronunciado en contra de la toma constante del territorio por China, pero no pidió ningún castigo real.

Este ha sido el caso de las violaciones más escandalosas de los derechos fundamentales en Hong Kong en los últimos años, incluidos los secuestros extrajudiciales, la violencia policial excesiva en el último año y el arresto de líderes democráticos líderes hace una semana.

«El retroceso internacional fue muy débil», dijo Hui. «Beijing desafía a los gobiernos extranjeros a que continúen diciendo palabras pero no a tomar medidas».

Las tácticas de China bajo el Sr. Xi hoy contrastan con las de sus predecesores inmediatos, quienes priorizaron las reformas de China y la apertura a la confrontación con sus vecinos o el mundo en general. «Esconde nuestra fuerza, espera nuestro tiempo», decía Deng Xiaoping hace una generación.

Cuando Taiwán intentó celebrar sus primeras elecciones presidenciales en 1996, China llevó a cabo pruebas intimidantes de misiles en el estrecho de Taiwán. Tuvo que renunciar cuando el presidente Bill Clinton ordenó a los portaaviones estadounidenses que brindaran apoyo militar para la defensa de la isla.

El Sr. Xi ha expandido constantemente el poder aéreo y marítimo de China y ha aumentado el riesgo de un movimiento similar por parte de Estados Unidos. Las fuerzas chinas amenazan rutinariamente a la isla, como lo hizo el primer portaaviones operacional el mes pasado, y obligan al ejército taiwanés a arrastrar aviones y barcos. El séptimo incidente similar de este año marcó la determinación de China de evitar que Taiwán establezca oficialmente su independencia.

Para los líderes de Beijing, la soberanía de China sobre Hong Kong tiene la misma carga emocional.

Según la Ley Básica, la mini-constitución que gobierna el territorio, Hong Kong debe promulgar normas contra el gobierno chino para «prohibir la traición, la secesión, los disturbios y la subversión». Cuando la legislatura de la ciudad intentó hacerlo en 2003, Beijing se retiró ante las principales protestas callejeras.

«China estaba en un lugar muy diferente en todo el mundo», dijo Rana Mitter, directora del Centro de China en la Universidad de Oxford. «La economía de China creció en 2003, pero no era la segunda economía más grande del mundo y prácticamente el monstruo económico que es hoy».

También hay una diferencia más sutil que la pandemia ha exacerbado. Pekín ha distraído durante años las críticas a su sistema al decir que China aún no está lista para libertades más democráticas, dejando abierta la posibilidad de una mayor liberalización del sistema político, como muchos esperaban dentro y fuera del país.

Mitter dijo que China es ahora un «estado que ya no se disculpa por ser autoritario».

El viernes, el Sr. Xi dijo a los delegados en la sesión legislativa anual, el Congreso Nacional del Pueblo, que el sistema del país era «la democracia más amplia, más genuina y más efectiva para salvaguardar los intereses básicos del pueblo».

Esta confianza ha permitido al Sr. Xi abordar las preocupaciones internacionales sobre el comportamiento de China en el país y en el extranjero: la falta de transparencia y la responsabilidad del gobierno, la miríada de arrestos de personas que expresan disidencia, las masas de más de un millón de uigures y otros Musulmanes en la provincia occidental china de Xinjiang.

También ha alentado a China de una manera que crea la posibilidad de un conflicto armado.

En la frontera remota con India, las fuerzas chinas se han enfrentado dos veces con las tropas indias en el último mes, haciendo que ambas partes envíen refuerzos. India acusó a China de bloquear patrullas a su lado de la línea de control, la frontera no oficial.

China también ha intensificado sus esfuerzos para dominar el Mar Meridional de China a pesar de las reclamaciones territoriales de países como Vietnam, Malasia y Filipinas.

En abril, se crearon dos nuevos distritos administrativos para gobernar las islas que controla en las cadenas Paracel y Spratly. La Armada de China también dijo que había logrado cultivar col y otras verduras en las arenas de la isla Woody para alimentar al creciente número de tropas desplegadas allí.

«La agresión china no siempre es retórica», dijo Alice G. Wells, subsecretaria de Estado, la semana pasada en una conferencia telefónica en Washington.

«Ya sea en el Mar Meridional de China o en la frontera con India», dijo, «seguimos viendo provocaciones y comportamientos disruptivos de China que generan dudas sobre cómo China pretende utilizar su creciente poder».

Claire Fu contribuyó a la investigación.

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