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BELGRADO, Serbia – Cuando el Covid-19 llegó a Europa del Este en la primavera de 2020, un periodista serbio informó sobre una grave escasez de máscaras y otros equipos de protección. Rápidamente fue arrestada, arrojada a una celda sin ventanas y acusada de incitar al pánico.

La periodista Ana Lalic fue liberada rápidamente e incluso recibió una disculpa pública del gobierno por lo que parecía ser una pequeña victoria contra la opresión a la vieja usanza del autoritario presidente de Serbia, Aleksandar Vucic.

Pero Lalic fue difamada durante semanas por gran parte de los medios de comunicación del país como una traidora que ha estado cada vez más bajo el escrutinio de Vucic y sus aliados, ya que Serbia emplea tácticas favorecidas por Hungría y otros estados ahora en retirada de la democracia son los excomunistas de Europa. borde oriental.

«Me convertí en un enemigo público de toda la nación», recordó.

Serbia ya no prohíbe ni mata a los periodistas críticos, como lo hizo bajo el gobierno de Slobodan Milosevic en la década de 1990. Ahora está tratando de destruir su credibilidad y asegurarse de que pocas personas vean sus informes.

Silenciar las voces críticas ha sido de gran ayuda para Vucic, y también para el deportista más destacado del país, la estrella del tenis Novak Djokovic, cuyos problemas con la visa en Australia se han presentado como una afrenta intolerable para la nación serbia. Los pocos medios de comunicación independientes que quedan en su mayoría lo apoyan, pero adoptan un enfoque más equilibrado.

En toda la región, desde Polonia en el norte hasta Serbia en el sur, Europa del Este se ha convertido en un terreno fértil para nuevas formas de censura que evitan en gran medida la fuerza bruta pero utilizan herramientas más suaves pero más efectivas para limitar el acceso a las voces críticas e inclinar la opinión pública, y por lo tanto elecciones – a favor de los que están en el poder.

Según Zoran Gavrilovic, director ejecutivo de Birodi, un grupo de control independiente, la televisión está tan sesgada a apoyar a Vucic que Serbia se ha «convertido en un gran experimento sociológico para ver hasta qué punto los medios determinan las opiniones y las elecciones».

Serbia y Hungría, países a la vanguardia de lo que el Instituto V-Dem, un grupo de investigación sueco, llamó el año pasado una «ola global de autocratización», celebrarán elecciones generales en abril, sondeos que probarán si el control de los medios funciona.

Una encuesta reciente de noticias de Birodi en la televisión serbia encontró que durante un período de tres meses a partir de septiembre, Vucic recibió más de 44 horas de cobertura, el 87 por ciento de las cuales fueron positivas, en comparación con las tres horas del principal partido de oposición, el 83 por ciento de que fue negativo.

Casi toda la cobertura negativa de Vucic apareció en N1, un canal de noticias independiente que transmitió los informes de Covid-19 de Lalic. Pero se está librando una amarga guerra por la cuota de mercado entre el proveedor de cable que alberga N1, Serbian Broadband, o SBB, y la empresa de telecomunicaciones controlada por el estado Telekom Srbija.

Telekom Srbija tomó recientemente lo que muchos consideraron una medida injusta para hacer que SBB fuera menos atractiva para los consumidores cuando le arrebató los derechos de transmisión de fútbol inglés a SBB al ofrecer pagar un 700 por ciento más por ello.

La oferta de Telekom Srbija, casi 700 millones de dólares por seis temporadas, es una cantidad astronómica para un país de solo siete millones de habitantes, y casi cuatro veces lo que una empresa de medios ofrecería en Rusia, un mercado mucho más grande, que la Premier League está dispuesta a ofrecer cada temporada. pagar los derechos de transmisión.

«Es muy difícil hacerse valer cuando tienes un competidor al que realmente no le importan las ganancias», dijo el jefe de SBB, Milija Zekovic, en una entrevista.

Telekom Srbija se negó a permitir que sus ejecutivos hicieran comentarios, pero en declaraciones públicas, la compañía describió sus inversiones en el fútbol inglés y en otros lugares como impulsadas por intereses comerciales, no políticos.

«Su objetivo es matar a SBB», dijo Dragan Solak, presidente de la empresa matriz de SBB, United Group, en una entrevista en Londres. «En los Balcanes», agregó, «no quieres ser un tiburón sangrante».

Ansioso por permanecer en el juego, Solak anunció este mes que una compañía de inversión privada que él controla compró Southampton FC, un equipo de fútbol de la Premier League inglesa. Los derechos de transmisión de la liga permanecen con sus rivales controlados por el estado, pero parte de la enorme suma que estaba dispuesto a pagar por ellos ahora irá a parar a Solak.

Los operadores progubernamentales operan los cinco principales canales de televisión gratuitos en Serbia, incluida la emisora ​​pública supuestamente neutral RTS. Los únicos canales de televisión en Serbia que dan tiempo al aire a la oposición y evitan la cobertura hagiográfica de Vucic son el canal de noticias por cable N1 de Solak, que está afiliado a CNN, y su TV Nova.

Sin ellos, dijo Solak, Serbia «al igual que Corea del Norte entrará en la edad oscura».

El espacio para los medios críticos se ha reducido en toda la región, y el Instituto V-Dem, el grupo de investigación sueco, ahora clasifica a Serbia, Polonia y Hungría entre los «10 principales países en autocratización», citando «ataques al poder judicial y restricciones a los medios». .» y la sociedad civil.» Freedom House ahora clasifica a Serbia como «parcialmente libre».

En todos los países, las fuerzas de seguridad, las principales herramientas utilizadas para silenciar las voces críticas durante la era comunista, han sido reemplazadas en este papel por corporaciones controladas y dependientes del estado, que a menudo ejercen una presión irresistible sobre los medios de comunicación.

El partido gobernante Ley y Justicia de Polonia convirtió a la emisora ​​pública del país, TVP, en una melodía de propaganda, mientras que una compañía petrolera estatal se hizo cargo de varios periódicos regionales, aunque algunas imprentas nacionales todavía atacan regularmente al gobierno.

En diciembre, Ley y Justicia impulsó una ley que habría expulsado al único canal de noticias de televisión independiente, TVN24, de propiedad estadounidense, pero el presidente polaco, preocupado por alienar a Washington, vetó la ley.

Hungría ha ido más allá, fusionando cientos de medios de comunicación en un holding controlado por los aliados del primer ministro Viktor Orban. Solo un canal de televisión con alcance nacional es crítico con Orban y financieramente independiente de su gobierno.

Los rivales políticos de Orban, previamente divididos, formaron un frente unido para luchar en las elecciones de abril, pero no lograron deshacerse de su dominio sobre los medios de comunicación.

En Serbia, el espacio de los medios para las voces críticas se ha reducido hasta ahora, Zoran Sekulic, fundador y editor de una agencia de noticias independiente, dijo que «el nivel de control, directo e indirecto, es como en la década de 1990» bajo la dirección del Sr. Sirvió Milosevic, quien tenía al Sr. Vucic como ministro de Información.

Los periodistas, agregó Sekulic, ya no son asesinados, pero el sistema de control permanece en su lugar, solo «actualizado y mejorado» para garantizar informes halagadores sin fuerza bruta.

Cuando United Group lanzó un periódico relativamente pro-oposición el año pasado, no pudo encontrar una imprenta en Serbia dispuesta a manejarlo. El periódico se imprime en la vecina Croacia y se envía a Serbia.

Dragan Djilas, el líder del principal partido de oposición de Serbia y exejecutivo de medios, se quejó de que, si bien Vucic podía hablar durante horas sin interrupción en los principales canales de televisión de Serbia, los políticos de la oposición aparecían principalmente como objetivos. «Soy como un actor en una película muda», dijo.

N1, el único canal que a veces le permite hablar, se ve ampliamente en la capital, Belgrado, pero está bloqueado en muchas ciudades donde los alcaldes son miembros del partido de Vucic. Incluso en Belgrado, la compañía de cable que aloja la estación ha tenido problemas para ingresar a los nuevos proyectos de viviendas que están construyendo desarrolladores con estrechos vínculos con el gobierno. Una enorme zona residencial nueva que se está construyendo para los funcionarios de seguridad cerca de Belgrado, por ejemplo, se ha negado a instalar el cable SBB, dijo la empresa.

Los televidentes de los canales progubernamentales «viven en un universo paralelo», dijo Zeljko Bodrozic, presidente del Sindicato Independiente de Periodistas de Serbia. Canales como TV Pink, la emisora ​​nacional más popular que presenta reality shows sexualmente explícitos y largas declaraciones de Vucic, dijo, «no solo adoctrinan, sino que vuelven estúpida a la gente».

La Unión Europea y Estados Unidos han reprendido repetidamente a Vucic por la falta de pluralismo en los medios, pero en un esfuerzo por evitar que Serbia abrace a Rusia o fomente los disturbios en la vecina Bosnia, no han presionado mucho.

En gran medida, esto le ha dado a Vucic las manos libres para expandir el control de los medios, que Rasa Nedeljkov, director del programa en el Centro de Investigación, Transparencia y Responsabilidad en Belgrado, ha descrito como «el esqueleto de todo su sistema». En cierto modo, agregó, el espacio de Serbia para los medios críticos ahora es más pequeño que bajo Milosevic, a quien «realmente no le importaba tener el control total» y dejó intactos varios medios regionales.

«Vucic ahora está aprendiendo del error de Milosevic», dijo Nedeljkov. Vucic y sus aliados, agregó Nedeljkov, «no toleran nada diferente».

Una vez que poderosas voces independientes han sido cooptadas gradualmente. La estación de radio B92, que, por ejemplo, criticó regularmente a Milosevic durante las guerras de los Balcanes en la década de 1990, ahora es propiedad de un partidario de Vucic y repite en gran medida la línea del gobierno.

Los periodistas y otras personas que enojan a Vucic enfrentan ataques rencorosos de los tabloides progubernamentales. Por ejemplo, Solak, el presidente del Grupo Unido, ha sido denunciado como “el mayor estafador de Serbia”, un estafador que carcome al país “como sarna” y un traidor que trabaja para los enemigos extranjeros de Serbia.

Solak, que vive fuera de Serbia por razones de seguridad, dijo que se ha convertido en un blanco tan habitual de abusos que cuando no lo atacan, «mis amigos me llaman y me preguntan: ‘¿Qué pasó? Estás bien

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