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Sus problemas comenzaron cuando asistió a un mitin del entonces candidato presidencial Donald Trump en Redding, California, en junio de 2016. Cheadle era un candidato al Congreso de California en ese momento y se distinguió como un republicano negro.

Cheadle se rió junto con todos los demás, pero eso pronto cambió. Salió temprano del mitin, tomó una siesta en casa de un amigo y cuando despertó se había vuelto viral.

Su teléfono estaba lleno de mensajes de texto y mensajes de voz de periodistas que solicitaban entrevistas. También hubo noticias enojadas de familiares y amigos que preguntaron por qué dejó que Trump lo insultara. Su página de Facebook estaba llena de gente en blanco y negro llamándolo «Tío Tom» y la palabra N y amenazando con patearle el trasero.

«Oh, debes estar bromeando», pensó en ese momento. «¿Estados Unidos no tiene nada mejor que hacer que eso?»

Cheadle estaba a punto de descubrir que el lugar más solitario del universo podría estar reservado para un hombre que sería conocido como el amigo negro de Trump.

«Hombre, lo hice por diversión», dice ahora. «Cuando lo hice, la gente a mi alrededor se echó a reír». Suspira antes de agregar: «Entonces la broma se enfureció».

Cómo ha cambiado la vida de Cheadle

La «gran relación del presidente Trump con los negros» vuelve a ser noticia. A medida que la carrera presidencial de 2020 llega a la recta final, el enérgico intento de Trump de ganar más apoyo negro fue una de las historias más importantes. Muchos de los lugares principales en la Convención Nacional Republicana el mes pasado estaban reservados para hablantes de raza negra.
La campaña de Trump también ha comprado anuncios en estaciones de radio y periódicos negros locales. En otra elección cerrada, la capacidad de Trump para atraer a más votantes negros podría significar la diferencia entre ganar y perder. Algunas encuestas sugieren que a Trump le está yendo mejor con los votantes negros que hace cuatro años.
El presidente Donald Trump le da la mano al senador republicano Tim Scott de Carolina del Sur en la Casa Blanca en febrero de 2018. Scott fue uno de los varios oradores negros prominentes en la Convención Nacional Republicana el mes pasado.

Sin embargo, lo que le ha sucedido a Cheadle desde ese día de 2016 muestra lo difícil que será el desafío de la campaña de Trump. Para empezar, ya no es el «amigo afroamericano» de Trump.

Cheadle, de 63 años, agente de bienes raíces y voluntario de la sala de emergencias de un hospital, dice que es un hombre muy diferente al que escuchó a Trump hace cuatro años. Perdió amigos y se escondió. La reputación de Trump incluso sacudió su vida amorosa.

«Estaba con una mujer y rompimos por eso», dice. «Todo fue un poco estúpido. Era una demócrata influyente y simplemente no podía soportar la presión de ser vista en público con alguien relacionado con Trump».

Cheadle dice que desde entonces ha perdido el respeto por algunos conservadores republicanos negros. Los compara con títeres de ventrílocuos, marionetas utilizadas por los blancos poderosos para pronunciar tópicos políticos que dañan a los negros.

También dijo que estaba decepcionado con la reacción del Partido Republicano ante la muerte de Herman Cain, un ex candidato presidencial republicano. Cain, que era negro, murió luego de contraer coronavirus poco después de participar en un mitin de Trump sin máscara.

«Fue triste que muriera, pero más triste que no fue honrado por el Partido Republicano», dice Cheadle. «Fue como, ‘Está muerto. No hay problema. Adiós'».

El ex candidato presidencial republicano de 2012 Herman Cain en un mitin de Trump el 20 de junio en Tulsa, Oklahoma. Caín murió de Covid-19 en julio.
Solo el 8% de los estadounidenses negros votaron por Trump en 2016. Cheadle no cree que Trump obtenga más apoyo negro en noviembre.

«Me sorprendería que lo hiciera tan bien (con los votantes negros) como la última vez», dice.

Sin embargo, las encuestas muestran que alrededor del 10% de los votantes negros todavía apoyan a Trump en la actualidad. Al politólogo Ravi Perry no le sorprende este número. Desde mediados de la década de 1960, cuando dijo que el Partido Republicano había aprobado una agenda contra los derechos civiles, alrededor del 10% de los votantes negros han apoyado al Partido Republicano.

«Incluso cuando Obama estaba en el mapa, obtuvo el 95 por ciento del voto negro», dijo Perry, presidente del departamento de ciencias políticas de la Universidad Howard en Washington. Él dice que algunos republicanos negros han puesto más énfasis en los principios conservadores que en el color de la piel. Por ejemplo, puede que le guste el informe de Trump sobre el nombramiento de jueces federales conservadores.

Pero Perry no es optimista sobre las posibilidades de Trump de atraer a más votantes negros en noviembre debido a la percepción de Trump. Una encuesta reciente encontró que más de 8 de cada 10 votantes negros piensan que el presidente es racista.

«No creo que puedan hacer mucho (para influir en los votantes)», dice Perry sobre el reemplazo de Trump para la campaña negra. «Todo lo que puede hacer hasta noviembre es ignorar los elementos racistas de la administración Trump».

Por qué cabreó a Trump

Cheadle no jugará con esta estrategia. El padre divorciado de tres hijos es un hombre sociable cuya voz se eleva cuando habla sobre el trato de Trump a los negros. Al crecer en el centro de Oakland y Cleveland, todavía recuerda cómo estallaron los disturbios raciales a mediados de la década de 1960.

No es un personaje poco común en la comunidad negra. Prácticamente todos los grandes líderes negros, Frederick Douglass, Booker T. Washington, Malcolm X e incluso Obama, han combinado principios conservadores como la autoayuda y el empoderamiento económico con ideas progresistas.

Pero Cheadle sigue siendo escéptico del Partido Demócrata. No le gusta Obamacare y no votó por Obama porque dice que Obama es un «elitista» que nunca ha hecho mucho por los negros. Tampoco cree que Joe Biden, el candidato presidencial demócrata, haya hecho mucho por los negros.

Y Cheadle todavía adora al Partido Republicano, o al menos a la versión del siglo XIX que estaba lista para ir a la guerra para acabar con la esclavitud.

«Liberaron a los esclavos», dice sobre el Partido Lincoln. «Ellos literalmente dieron sus vidas por la causa».

Esa es parte de la historia que contaba Cheadle cuando escuchó a Trump hablar en 2016. Encontró los retratos de Trump en los medios demasiado duros y quería ser franco.

Muchos pensaron que el comentario de Trump ese día – «mi afroamericano» – fue condescendiente. Cheadle no lo creía entonces.

Trump, quien habló en ese mitin de junio de 2016, luchó por ganarse a los votantes negros.

«Estamos tan polarizados y sensibles en este país ahora. Es aterrador», dijo el día después del mitin.

Parte de la atención que recibió Cheadle después de ese rally de 2016 fue positiva. Ha aparecido en CNN y PBS, y el programa de Stephen Colbert lo presentó en un segmento. Obtuvo más reconocimiento cuando se hizo público para promover su escaño en el Congreso.
Pero a medida que aumentaban las amenazas y el abuso verbal, comenzó a preguntarse qué le había sucedido a Gabrielle Giffords, la excongresista de Arizona, que fue herida por un pistolero en un evento político de 2011.

«Me estaba escondiendo», dice Cheadle. «Realmente no quería estar en público porque era demasiado feo. Este es un país de armas aquí. La gente no juega».

Cheadle finalmente se mudó del norte de California al sur de California después de perder su oferta para el Congreso. Luego dio otro paso. Dejó el Partido Republicano el año pasado debido a su «agenda pro-blancos» y la retórica racial incendiaria de Trump.
Cheadle dice que le molestaron los comentarios de Trump el año pasado cuando le dijo a cuatro mujeres negras del Congreso que regresaran al lugar de donde vinieron. Tampoco le gustó el hecho de que la gran mayoría de los nombramientos judiciales y del gabinete de Trump fueran para hombres blancos. «Si miras la Casa Blanca, realmente es una casa blanca», dice.

Pero se niega a llamar racista a Trump porque el término está muy cargado. En cambio, dice que Trump tiene un «complejo de superioridad blanca».

«Si dices que alguien es racista, es una mierda, pero no es productivo», dice.

Cómo votará en 2020

Las protestas raciales de George Floyd y el resurgimiento de Black Lives Matter también han afectado profundamente a Cheadle. Dice que el video de Floyd «me enfermó».

Y su política ha evolucionado tanto en los últimos años que ya no se considera conservador.

«Un conservador significa que estás a favor del status quo, y el status quo es lo que mantiene al complejo de superioridad blanca en el poder», dice. «No estoy a favor. Soy una persona independiente y de pensamiento independiente».

Pero no tomó otra gran decisión: por quién votar en noviembre. Se llama a sí mismo indeciso entre Biden y Trump.

«Me está pidiendo que elija entre vómito en proyectil y diarrea», dice.

A Cheadle le gusta la vicepresidenta de Biden, Kamala Harris. Ella sería la primera vicepresidenta mujer negra y del sur de Asia. Él cree que la raza de Harris podría hacerlos más sensibles a los negros.

«Si voto por Biden, probablemente sea porque estoy votando por Harris», dice.

Y Cheadle no ha abandonado la política. Planea postularse para el cargo nuevamente.

¿Alguna vez le preocupa que siempre será conocido como el «afroamericano» de Trump? El mes pasado, un equipo de noticias de la India lo contactó para una entrevista sobre su famoso intercambio con Trump.

«No me preocupo», dice. «En general, me alegro de que haya sucedido. Me dio una plataforma en la que mejorar a mi gente. Todos esos dolores de cabeza y los nombres que me han dado son un pequeño precio a pagar».

Desde entonces, Trump ha hecho nuevos aliados negros, incluida la ex NFL que dirigió a Herschel Walker, quien recientemente dijo que «me dolía el alma» escuchar a la gente llamar racista a Trump.

En noviembre averiguaremos si estos patrocinadores negros marcan la diferencia.

Mientras tanto, Cheadle finalmente tuvo suficiente de ese mitin de Trump de 2016 para trabajar en sus memorias. Ya tiene un título.

Se llama «Mi afroamericano».

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