Una anciana con una máscara facial camina en una calle de Tokio el 9 de junio de 2020.Derechos de imagen
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Japón tiene más personas mayores per cápita que cualquier otro país del mundo

¿Por qué no murieron más personas de Covid-19 en Japón? Es una pregunta macabra que ha generado docenas de teorías, desde modales japoneses hasta afirmaciones de que los japoneses tienen una inmunidad superior.

Japón no tiene la tasa de mortalidad más baja para Covid-19: en la región, Corea del Sur, Taiwán, Hong Kong y Vietnam tienen tasas de morbilidad más bajas.

Sin embargo, hubo menos muertes que el promedio en Japón a principios de 2020. Esto a pesar del hecho de que Tokio tuvo alrededor de 1,000 «muertes excesivas» en abril, posiblemente debido a Covid. Sin embargo, durante todo el año es posible que las muertes totales disminuyan en comparación con 2019.

Esto es particularmente notable ya que Japón tiene muchas de las condiciones que lo hacen susceptible a Covid-19, pero nunca ha adoptado el enfoque vigoroso para combatir el virus que algunos de sus vecinos han usado.

¿Qué pasó en Japón?

En el punto álgido del brote de Wuhan en febrero, cuando los hospitales de la ciudad se vieron desbordados y el mundo construyó muros para los viajeros chinos, Japón mantuvo abiertas las fronteras.

A medida que el virus se propagó, rápidamente se hizo evidente que Covid es una enfermedad que mata principalmente a los ancianos y se ve muy exacerbada por las multitudes o el contacto cercano prolongado. Japón tiene más personas mayores per cápita que cualquier otro país. La población de Japón también está densamente poblada en grandes ciudades.

37 millones de personas viven en el área metropolitana de Tokio, y para la mayoría de ellos la única forma de moverse es en los trenes notoriamente llenos de gente de la ciudad.

Entonces Japón se niega a seguir los consejos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) para «probar, probar, probar». Incluso ahora, el número total de pruebas de PCR es solo de 348,000, o 0.27% de la población japonesa.

Japón tampoco tuvo influencia en la extensión o severidad de Europa. El gobierno ordenó un estado de emergencia a principios de abril. Sin embargo, la solicitud de quedarse en casa fue voluntaria. Se pidió a las empresas no esenciales que cerraran, pero no hubo penalización legal por negarse.

Muchos de los modelos de estrategia de Covid, como Nueva Zelanda y Vietnam, han adoptado medidas estrictas, que incluyen el cierre de fronteras, cerraduras apretadas, pruebas a gran escala y cuarentenas estrictas, pero Japón no hizo nada por el estilo.

Pero cinco meses después de que se informara el primer caso de Covid aquí, Japón tiene menos de 20,000 casos confirmados y menos de 1,000 muertes. El estado de emergencia se ha levantado y la vida está volviendo rápidamente a la normalidad.

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Japón tuvo una tasa de prueba relativamente baja en comparación con lugares como Corea del Sur

También hay una creciente evidencia científica de que Japón realmente ha frenado la propagación de la enfermedad, hasta ahora.

El gigante de las telecomunicaciones Softbank llevó a cabo pruebas de anticuerpos en 40,000 empleados, que mostraron que solo el 0.24% estaban expuestos al virus. Las pruebas aleatorias de 8,000 personas en Tokio y otras dos prefecturas han demostrado que la exposición es aún menor. En Tokio, solo el 0.1% fue positivo.

Cuando el primer ministro Shinzo Abe anunció el levantamiento del estado de emergencia a fines del mes pasado, habló con orgullo sobre el «modelo de Japón» e insinuó que otros países deberían aprender de Japón.

¿Japón tiene algo especial?

Si escuchas al viceprimer ministro Taro Aso, es por la «calidad superior» de los japoneses. En un comentario ahora infame, el Sr. Aso dijo que los líderes de otros países le pidieron que explicara el éxito de Japón.

«Le dije a estas personas: ‘Mindo (el nivel de personas) es diferente entre su país y nuestro país’. Y eso la dejó sin palabras y tranquila «.

Mindo traducido literalmente significa «nivel de personas», aunque algunos lo han traducido como «nivel cultural».

Es un concepto que se remonta a la era imperial de Japón y muestra un sentido de superioridad racial y chovinismo cultural. El Sr. Aso ha sido condenado por ser utilizado.

Sin embargo, no hay duda de que muchos japoneses y algunos científicos creen que Japón tiene algo más: el llamado «factor X» que protege a la población de Covid-19.

Puede ser relevante que algunos aspectos de las costumbres japonesas, pocos abrazos y saludos para saludar, tengan una distancia social incorporada, pero nadie cree que esta sea la respuesta.

¿Japón tiene una inmunidad especial?

Tatsuhiko Kodama, profesor de la Universidad de Tokio que estudia cómo los pacientes japoneses reaccionan al virus, cree que Japón pudo haber tenido Covid antes. No Covid-19, sino algo similar que podría haber dejado «inmunidad histórica».

Así es como lo explica: cuando un virus penetra en el cuerpo humano, el sistema inmunitario produce anticuerpos que atacan al patógeno invasor.

Hay dos tipos de anticuerpos: IGM e IGG. La forma en que reaccionan puede mostrar si alguien ha estado expuesto previamente al virus o similares.

«Con una infección primaria (novedosa) del virus, la reacción IGM suele ser la primera prioridad», me dice. «Entonces la respuesta IGG aparece más tarde. Sin embargo, en casos secundarios (exposición previa), el linfocito ya tiene memoria y, por lo tanto, solo la respuesta IGG aumenta rápidamente».

Entonces, ¿qué pasó con sus pacientes?

«Cuando miramos las pruebas, nos sorprendimos … la respuesta IGG llegó rápidamente en todos los pacientes y la respuesta IGM fue tardía y débil. Parecía que habían estado expuestos a un virus muy similar antes».

Él cree que es posible que un virus similar a Sars se haya propagado previamente en la región, que puede ser responsable de la baja tasa de mortalidad no solo en Japón sino en grandes partes de China, Corea del Sur, Taiwán, Hong Kong y el sudeste asiático.

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Actividades como el karaoke, que se clasificaron como de alto riesgo, fueron populares en Japón

Esto fue recibido con cierto escepticismo.

«No estoy seguro de cómo dicho virus podría restringirse a Asia», dijo el profesor Kenji Shibuya, director de salud pública del Kings College de Londres y ex asesor del gobierno.

El profesor Shibuya no descarta la posibilidad de diferencias regionales en inmunidad o susceptibilidad genética a Covid. Pero sospecha de la idea de un «factor X» que explica la diferencia en la mortalidad.

Él cree que los países que obtuvieron buenos resultados en la lucha contra Covid lo hicieron por la misma razón: lograron reducir drásticamente la transmisión.

Los japoneses comenzaron a usar máscaras faciales hace más de 100 años durante la gripe pandémica de 1919, y realmente nunca se detuvieron. Si tiene tos o resfriado aquí, se espera que se ponga una máscara para proteger su entorno.

«Creo que (una máscara) actúa como una barrera física. Pero también recuerda a todos tener cuidado. Todavía tenemos que tener cuidado unos con otros», dijo Keiji Fukuda, especialista en influenza y director de la Escuela de Salud Pública de Hong Kong. Universidad.

El sistema de seguimiento y localización de Japón también se remonta a la década de 1950 cuando estaba luchando contra una ola de tuberculosis. El gobierno estableció una red nacional de centros de salud pública para identificar nuevas infecciones e informarlas al Ministerio de Salud.

Si se sospecha una transmisión comunitaria, se desplegará un equipo de especialistas para rastrear la infección. Se utiliza el seguimiento y aislamiento cuidadoso del contacto humano.

Japón descubrió las tres C temprano

Japón también descubrió dos patrones significativos al comienzo de la pandemia.

Dr. Kazuaki Jindai, investigador médico de la Universidad de Kioto y miembro de la Fuerza de Tarea de Supresión de Clúster, dijo que los datos mostraron que más de un tercio de las infecciones ocurrieron en lugares muy similares.

«Nuestros números … mostraron que muchas personas infectadas habían visitado lugares de música donde la gente gritaba y cantaba … sabíamos que estos eran los lugares que las personas tenían que evitar».

El equipo identificó la «respiración pesada en las proximidades», incluyendo «cantar en salones de karaoke, fiestas, animar en clubes, hablar en bares y entrenar en gimnasios» como las actividades de mayor riesgo.

En segundo lugar, el equipo descubrió que la propagación de la infección se debió a un pequeño porcentaje de los portadores del virus.

Un estudio inicial descubrió que alrededor del 80% de los pacientes con SARS Covi-2 no estaban infectados, mientras que el 20% eran altamente infecciosos.

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El estado de emergencia no hizo que quedarse en casa fuera un deber, pero lo alentó

Estos descubrimientos llevaron al gobierno a lanzar una campaña a nivel nacional que advierte a las personas que eviten las «Tres C».

  • Habitaciones cerradas con poca ventilación.
  • Lugares concurridos con mucha gente
  • Cerrar la configuración de contacto, p. B. entrevistas personales.

«Creo que probablemente funcionó mejor que simplemente decirle a la gente que se quede en casa», dice el Dr. Jindai

Aunque los trabajos se eliminaron de la lista, se esperaba que la campaña «Tres C» se extendiera lo suficientemente lentamente como para evitar la suspensión, y menos infecciones significan menos muertes.

Lo hizo por un tiempo, pero luego, a mediados de marzo, las infecciones en Tokio aumentaron y la ciudad parecía estar en camino de un crecimiento exponencial como Milán, Londres y Nueva York.

En ese momento, Japón era inteligente o afortunado. El jurado aún no está allí.

Tiempo, tiempo

El profesor Kenji Shibuya cree que las lecciones de Japón no son tan diferentes de las de los demás: «Para mí fue una hora».

El 7 de abril, el primer ministro Shinzo Abe ordenó un estado de emergencia no ejecutable e instó a las personas a quedarse en casa «si es posible».

«Si tales medidas se demorasen, podríamos haber experimentado una situación similar a la de Nueva York o Londres. La tasa de mortalidad (en Japón) es baja.

«Sin embargo, un estudio reciente de la Universidad de Columbia sugirió que si Nueva York hubiera introducido una prohibición dos semanas antes, habría evitado decenas de miles de muertes», dijo el profesor Shibuya.

Un informe reciente de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos encontró que las personas con afecciones subyacentes como enfermedades cardíacas, obesidad y diabetes son hospitalizadas seis veces más a menudo cuando reciben Covid-19 y mueren doce veces más a menudo.

Japón tiene las tasas más bajas de enfermedad coronaria y obesidad en el mundo desarrollado. Sin embargo, los científicos insisten en que tales funciones vitales no explican todo.

«Este tipo de diferencia física puede tener algunas implicaciones, pero creo que las otras áreas son más importantes. Hemos aprendido de Covid que no hay una explicación fácil para uno de los fenómenos que vemos. Hay muchos factores que contribuyen a esto el resultado final «, dice el profesor Fukuda.

Preguntó el gobierno, la gente escuchaba

Para volver al alarde del primer ministro Shinzo Abe del «modelo japonés», ¿hay alguna lección que aprender?

¿El hecho de que Japón haya logrado mantener bajas las infecciones y las muertes sin cerrar a las personas u ordenarles que se queden en casa muestra un camino a seguir? La respuesta es sí y no.

No existe un «factor X», como en cualquier otro lugar que dependa de lo mismo, que rompa la cadena de transmisión. En Japón, sin embargo, el gobierno puede confiar en que el público cumpla con las regulaciones.

Aunque no le dijeron a la gente que se quedara en casa, generalmente lo hicieron.

«Fue una suerte, pero también sorprendente», dice el profesor Shibuya. «Los bloqueos leves de Japón parecen haber tenido un efecto de bloqueo real. Los japoneses han seguido su ejemplo a pesar de la falta de medidas draconianas».

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Gran parte de Japón está abierto nuevamente

«¿Cómo puede reducir el contacto entre personas infectadas y no infectadas …? Necesita una cierta reacción pública, que no creo que pueda repetirse fácilmente en otros países», agregó el profesor Fukuda.

Japón instó a las personas a cuidarse a sí mismas, a mantenerse alejadas de lugares concurridos, a usar máscaras y a lavarse las manos, y en general, la mayoría de las personas han hecho exactamente eso.

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