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Imagínese Massachusetts en llamas, literalmente todo el estado en llamas. Esa es la cantidad de tierra que quedó devastada en los incendios forestales de California, Washington y Oregón: al menos 5 millones de acres. En otras palabras, en solo unas pocas semanas estos incendios quemaron tanta tierra como fue destruida por una década de uso de napalm y agente naranja durante la Guerra de Vietnam. Con temperaturas superiores a 100 ° F, el aire tóxico ahora cubre a decenas de millones de personas, los cortes de energía han devastado vastas áreas y decenas ya han muerto en las llamas. La calidad del aire en las ciudades de la costa oeste se encuentra entre las peores del mundo. El aire en Portland es casi tres veces más insalubre en algunos lugares que en ciudades notoriamente contaminadas como Nueva Delhi. Las escenas de cielo rojo del oeste de América tienen una cualidad irreal, como si fueran de otro planeta. En cierto sentido, son señales del futuro.

Hay muchas razones obvias para estos incendios forestales: fuegos artificiales, fogatas, una chispa perdida, pero hay una gran causa que es cegadoramente clara: las acciones humanas que llevaron al cambio climático. En pocas palabras, el mundo se está calentando y eso significa que los bosques se están volviendo más secos. Una sequía de un año que terminó en 2017 mató a 163 millones de árboles en California, y esa madera muerta fue lo que provocó la devastación de este año. Un estudio científico publicado por Stanford en abril encontró que los cinco peores incendios forestales de California, en términos de muertes, destrucción o tamaño, ocurrieron en 2017 y 2018. Y de una cosa podemos estar seguros: empeorará. Las temperaturas siguen aumentando, las condiciones de sequía empeoran y el efecto combinado de todas estas fuerzas se multiplicará en crisis en cascada en los próximos años.

Se producen cascadas a nuestro alrededor, en las que pequeñas chispas provocan grandes conflagraciones. Piense en COVID-19, que comenzó con una mancha viral que probablemente estaba atrapada en un murciélago en algún lugar de China, y ahora es una pandemia mundial furiosa. Si bien los virus siempre han existido, en su mayoría provienen de animales y cuando saltaron a los humanos, se mantuvieron en gran parte locales. Pero en las últimas décadas, muchos virus se han globalizado y han causado epidemias generalizadas: SARS, MERS, Ébola, Zika y ahora el nuevo coronavirus. En un artículo reciente de la revista Célula, Anthony Fauci, el experto en enfermedades infecciosas del país, y uno de sus colegas, David Morens, advierten que hemos «llegado a un punto de inflexión que predice la inevitabilidad de acelerar las emergencias por enfermedades». En otras palabras, prepárese para más pandemias. La principal razón de esta aceleración, argumentan, es la acción humana: el alcance y el ritmo de desarrollo cada vez mayores.

Una urbanización al borde del desierto baldío en Cathedral City, California, el 3 de abril de 2015 durante la severa sequía del estado.
Damon Winter – The New York Times / Redux. Una urbanización al borde de un desierto sin desarrollar en Cathedral City, California, el 3 de abril de 2015 durante la severa sequía del estado.

Creamos un mundo a toda marcha. Las personas viven más tiempo, producen y consumen más, viven en espacios más grandes, consumen más energía y generan más desechos y emisiones de gases de efecto invernadero. El ritmo se ha acelerado drásticamente en las últimas décadas. Solo un ejemplo: un informe de la ONU de 2019, compilado por 145 expertos de 50 países, concluyó que «la naturaleza está disminuyendo en todo el mundo a un ritmo sin precedentes en la historia de la humanidad». Encontró que el 75% de toda la tierra ha sido «muy alterada» por la actividad humana, al igual que el 66% del medio ambiente marino del mundo. Los ecosistemas se están derrumbando y la biodiversidad está desapareciendo. Hasta 1 millón de especies de plantas y animales (de un total de 8 millones) están amenazadas de extinción, algunas dentro de unas pocas décadas. Todas estas presiones y desequilibrios son peligrosos: algunos son predecibles, otros no.

La pandemia, a su vez, puede verse como una venganza de la naturaleza. La forma en que vivimos ahora es prácticamente una invitación para que los virus animales infecten a los humanos. ¿Por qué las enfermedades parecen pasar de los animales a los humanos más rápidamente en las últimas décadas? A medida que las ciudades se expanden, acercan a los humanos cada vez más a los hábitats de los animales salvajes, por lo que es más probable que el virus de un murciélago se transmita a un cerdo o pangolín y luego a los humanos. Los países en desarrollo se están modernizando tan rápidamente que han habitado varios siglos a la vez. En Wuhan y otras ciudades similares, China ha construido una economía avanzada y tecnológicamente avanzada, pero a la sombra de los rascacielos se encuentran los mercados de vida silvestre llenos de animales exóticos, un caldero perfecto para la transferencia de virus de animal a humano. Y las personas que viven en estos lugares tienen más movilidad que nunca y están difundiendo rápidamente información, bienes, servicios y enfermedades.

La destrucción de los hábitats naturales también puede ser la causa. Algunos científicos creen que cuando los humanos expanden la civilización hacia la naturaleza (construyendo carreteras, limpiando tierras, construyendo fábricas, cavando minas) aumentamos la probabilidad de que los animales transmitan enfermedades. El COVID-19 parece haberse originado en murciélagos que albergan muchos otros virus, como la rabia y el Ébola. Los murciélagos solían vivir más lejos de los humanos. Pero a medida que invadimos sus hábitats, sus enfermedades se convirtieron cada vez más en nuestras enfermedades. «Hacemos cosas todos los días que aumentan la probabilidad de pandemias», dijo Peter Daszak, un importante ecologista de enfermedades. “Tenemos que entender que esto no es solo naturaleza. Es lo que le hacemos a la naturaleza. «

A medida que el desarrollo económico se desarrolla más rápidamente y llega a más personas, asumimos riesgos cada vez mayores, a menudo sin siquiera darnos cuenta. Piense en el consumo de carne. A medida que las personas se enriquecen, comen más carne. Si esto sucede en todo el mundo, el efecto es asombroso: en todo el mundo, alrededor de 80 mil millones de animales son sacrificados para obtener carne cada año. (Y eso ni siquiera cuenta el pescado). Sin embargo, satisfacer esta enorme demanda tiene un alto costo para el medio ambiente y nuestra salud. Los productos animales solo proporcionan el 18% de las calorías del mundo, pero ocupan el 80% de las tierras cultivables del mundo. La carne ahora se produce a gran escala con animales empacados en condiciones crueles. La mayor parte del ganado, un 99% estimado en Estados Unidos, 74% en todo el mundo, proviene de granjas industriales. (La carne orgánica con forraje de pasto es un producto de lujo). Estos procesos masivos sirven como placas de Petri para virus fuertes. «La selección de genes específicos en animales de granja (para rasgos deseables como grandes pechugas de pollo) ha hecho que estos animales sean casi genéticamente idénticos», explica Sigal Samuel, periodista de Vox. “Esto significa que un virus puede propagarse fácilmente de un animal a otro sin encontrar variantes genéticas que puedan detenerlo. Si atraviesa un rebaño o una bandada, el virus puede volverse aún más virulento. “La falta de diversidad genética elimina las» quemaduras inmunológicas «.

Un matadero en el estado brasileño de Rondún en febrero de 2019. La empresa contaba con una expansión que permitiría matar una vaca en la instalación cada ocho segundos.
Sebastián List – NOOR para la época. Un matadero en el estado brasileño de Rondônia en febrero de 2019. La empresa contaba con una expansión que permitiría matar una vaca en la instalación cada ocho segundos.

Los estadounidenses deberían saberlo mejor. El país ha sido testigo de varios desastres ecológicos, entre los que destaca el Dust Bowl de la década de 1930. El evento ardió en la imaginación estadounidense. La amarga historia de los migrantes desesperados de Dust Bowl inspiró a John Steinbecks Uvas de la ira– Describir la difícil situación de lo que podría describirse como los primeros refugiados climáticos de Estados Unidos. Y es una historia de acciones humanas que evocan una respuesta natural.

Las Grandes Llanuras son los lugares semiáridos al este de las Montañas Rocosas y al oeste del Mississippi. El viento sopla rápidamente sobre estos países, a veces aterrador. Durante siglos, probablemente milenios, la solución de la naturaleza fue cultivar césped que mantuviera la capa superficial suelta en su lugar. Pero a finales del siglo XIX, cuando los pioneros se trasladaron al oeste, atraídos por las promesas de tierras de cultivo fértiles, comenzaron a cultivar las praderas y a convertir las llanuras de pastos en campos de trigo. Los agricultores talaron árboles para protegerlos del viento y removieron el suelo una y otra vez hasta que no hubo más pasto y la capa superior del suelo se redujo a una capa delgada y suelta que solo cubría la tierra dura de abajo.

Luego llegó el mal tiempo. A partir de 1930, la región sufrió cuatro oleadas de sequía. Con la sequía llegaron los vientos, feroces tormentas que volaron toda la capa superior del suelo con una fuerza que pocos humanos habían visto antes y provocaron tormentas de polvo que ennegrecieron el cielo. Para 1934, la capa superior del suelo que cubría 100 millones de acres de tierra había desaparecido. El calor agravó el sufrimiento: hasta 1998, 1934 fue el año más caluroso de la nación. Miles murieron y millones huyeron. Los agricultores que quedaron atrás se habían hundido en una década de pobreza.

Intentamos el destino de manera similar todos los días. Ahora estamos observando los efectos del cambio climático en casi todas las partes del entorno natural. Trae un clima más cálido a más partes del mundo, creando condiciones más hospitalarias para las enfermedades. También está convirtiendo más tierra en desierto, según estimaciones de Estados Unidos: 23 acres por minuto. En 2010, Luc Gnacadja, quien dirigió los esfuerzos de la organización para combatir la desertificación, lo calificó como «el mayor desafío ambiental de nuestro tiempo» y advirtió que «las 20 pulgadas superiores de suelo es todo lo que se interpone entre nosotros y la extinción». El 38 por ciento de la superficie terrestre está amenazada por la desertificación. Parte de esto es causado menos por el cambio climático global que por algo más fácil de prevenir: la extracción excesiva de agua del suelo. Una de las fuentes de agua más importantes del mundo es el Acuífero Ogallala, que se extiende a lo largo de las Grandes Llanuras y proporciona alrededor de un tercio del agua subterránea para el riego de las granjas estadounidenses. Este pozo aparentemente sin fondo está siendo vaciado tan rápidamente por la agroindustria que puede encogerse en un 70% en menos de 50 años. Si el acuífero estuviera seco, la precipitación tardaría 6.000 años en reponerlo.

Un tapón de riego de 2015 rocía agua sobre una cosecha de maíz joven en el condado de Grant, Kansas.
Travis Heying – Wichita Eagle / Tribune News Service / Getty Images. Un tapón de riego de 2015 rocía agua sobre una cosecha de maíz joven en el condado de Grant, Kansas.

Puedes decir que esto no es nuevo. Los seres humanos han cambiado los procesos naturales desde que aprendieron a hacer fuego. Los cambios despegaron con la invención de la rueda, el arado y, lo más dramático, la máquina de vapor. Sin embargo, aumentaron especialmente en el siglo XX y en las últimas décadas. La cantidad de personas en el planeta se ha quintuplicado desde 1900, mientras que la esperanza de vida promedio se ha duplicado. La extensión de la vida útil está «más allá de lo que jamás haya sido moldeado por la selección natural», dijo Joshua Lederberg, el biólogo que ganó el Premio Nobel por su trabajo en genética bacteriana a la edad de 33 años. En un brillante e inquietante discurso en 1989 en una conferencia de virología en Washington, DC, Lederberg argumentó que hemos cambiado nuestra trayectoria biológica tanto que «el hombre de hoy es una especie creada por el hombre».

Lederberg describió el continuo progreso económico y científico de los seres humanos como «la mayor amenaza para todas las demás especies de plantas y animales, ya que las desplazamos en nuestra propia búsqueda de hábitat». «Deja a un lado algunos errores», agregó, «homo sapiens tiene regla indiscutible. «Pero señaló que tenemos un competidor real, el virus, y al final podría ganar». A muchas personas les resulta difícil adaptarse a la realidad de que la naturaleza no es nada benévola. Al menos no tiene nada especial. Sentido del bienestar humano hacia otras especies ”. Lederberg recordó a la audiencia el destino de los conejos en Australia en la década de 1950 cuando el virus del mixoma se desató en ellos como una medida de control de la población, y los conejos finalmente lograron la inmunidad colectiva, pero solo después de que el virus terminó. El 99% de los infectados en los primeros brotes habían muerto. Concluyó su discurso con una imagen sombría: «Yo … me preguntaría si la sociedad humana podría sobrevivir en la playa con solo un pequeño porcentaje de los sobrevivientes. ¿Podrían estar en un nivel cultural más alto que la de los conejos funciona, y si nos limitamos a eso, ¿competiríamos muy bien con los canguros?

Este es un siniestro compendio de amenazas. Y dada la inestabilidad de nuestro sistema internacional, nuestro mundo parece terriblemente frágil. No lo es. Otra forma de leer la historia humana es darse cuenta de lo duros que somos. Hemos pasado por cambios extraordinarios a un ritmo asombroso. Hemos visto glaciaciones y epidemias, guerras mundiales y revoluciones y, sin embargo, sobrevivimos y prosperamos. En sus escritos, Joshua Lederberg admitió que la naturaleza normalmente busca un equilibrio que favorezca la supervivencia mutua del virus y el huésped; después de todo, cuando los humanos mueren, el parásito también muere.

Las personas y nuestras sociedades son increíblemente innovadoras e ingeniosas. Este planeta es impresionantemente resistente. Pero debemos reconocer los riesgos cada vez mayores que asumimos y actuar para mitigarlos. El desarrollo humano moderno ha tenido lugar a una escala y a un ritmo insuperables. El sistema global en el que vivimos es abierto y dinámico, lo que significa que tiene pocos amortiguadores. Esto trae grandes ventajas, pero también puntos débiles. Ahora tenemos que adaptarnos a la realidad de una creciente inestabilidad.

Las secuelas del huracán Michael, que causó un aterrizaje catastrófico en octubre de 2018 como huracán de categoría 5 cerca de Mexico Beach, Florida.

Joe Raedle – Getty Images. Las secuelas del huracán Michael, un huracán de categoría 5 que aterrizó cerca de Mexico Beach, Florida, en octubre de 2018.

No estamos condenados. El punto de alarma es llamar a la gente a la acción. La pregunta es ¿qué tipo de acción? Están los de derecha y de izquierda que quieren evitar que otros países crezcan económicamente y cierren nuestro mundo abierto. Pero, ¿deberíamos decirles a los mil millones más pobres del mundo que no pueden escapar de la pobreza? ¿Deberíamos aislarnos del mundo exterior y buscar la estabilidad en las fortalezas nacionales? ¿Deberíamos intentar frenar la tecnología o el movimiento global de bienes y servicios? Incluso si intentáramos hacer esto, no podríamos detener a estas poderosas fuerzas. No pudimos convencer a miles de millones de personas de que dejaran de intentar mejorar su nivel de vida. No pudimos evitar que las personas se conectaran entre sí. No pudimos detener las innovaciones tecnológicas. Lo que podemos hacer es ser mucho más conscientes de los riesgos que enfrentamos, prepararnos para ellos y equipar a nuestras sociedades para que sean resilientes. No solo deberías ser capaz de soportar golpes y sobornos, sino también aprender de ellos. Nassim Nicholas Taleb sugiere que desarrollemos sistemas que sean “frágiles” e incluso mejores que los resistentes. De hecho, ganan fuerza a través del caos y las crisis.

Sabemos que hacer. Después del Dust Bowl, los científicos entendieron rápidamente lo que había sucedido. El gobierno de Franklin D. Roosevelt produjo un cortometraje para explicarlo al país. El arado que rompió las llanuras. Las agencias gubernamentales enseñaron a los agricultores cómo prevenir la erosión del suelo. La administración brindó ayuda masiva a los agricultores, estableció el servicio de protección del suelo y puso bajo protección 140 millones de acres de pastizales federales. A pesar del clima extremo, no ha habido un segundo Dust Bowl en los últimos tres cuartos de siglos.

«Los brotes son inevitables, pero las pandemias son opcionales», dice Larry Brilliant, el médico estadounidense que ayudó a erradicar la viruela hace 45 años. Lo que quiere decir es que es posible que no podamos cambiar los eventos naturales que causan enfermedades en absoluto, pero a través de la preparación, la acción temprana y las respuestas inteligentes, podemos aplanar rápidamente su trayectoria. De hecho, la erradicación de la viruela es solo una parte de la ciencia y, sobre todo, la extraordinaria colaboración entre superpotencias rivales y la formidable ejecución en todo el mundo.

El cambio climático también está ocurriendo y no podemos detenerlo por completo. Pero podemos moderar la escala del cambio y evitar sus efectos más dañinos mediante medidas agresivas e inteligentes. No será barato. Para hacer esto en serio, primero tendríamos que promulgar un impuesto al carbono que envíe la señal de precio correcta al mercado y aumente los ingresos necesarios para financiar nuevas tecnologías mientras se adapta al planeta ya cambiado. En términos de desarrollo económico, hay cientos de formas en que podemos enfocar el proceso de manera diferente manteniendo los ingredientes tradicionales como el crecimiento, la apertura y la innovación y volviendo a enfatizar otros como la seguridad, la resiliencia y la fragilidad. Podemos hacer varios compromisos, renunciar a la eficiencia y el dinamismo en algunas áreas y gastar más dinero para preparar nuestras sociedades. Los costos de prevención y preparación son pequeños en comparación con las pérdidas económicas causadas por una respuesta ineficaz a una crisis. Básicamente, desarrollar la resiliencia crea una estabilidad del tipo más importante, la estabilidad emocional. La gente no aceptará por mucho tiempo la apertura y el cambio si constantemente temen ser eliminados en la próxima calamidad.

¿Y qué hay de prevenir la próxima pandemia? Aquí también tenemos que conciliar dinamismo y seguridad. Se ha prestado mucha atención a los mercados húmedos donde se sacrifican y venden animales vivos, pero estos no pueden simplemente cerrarse. En muchos países, especialmente en África y Asia, ofrecen alimentos frescos a las personas que no poseen un refrigerador. (En China, representan el 73% de todas las verduras frescas y la carne que se venden). Estos mercados deberían estar mejor regulados, pero presentan un riesgo limitado si no venden vida silvestre como murciélagos, civetas y psoriasis. Es este comercio exótico el que debe prohibirse. Asimismo, puede ser imposible lograr que el mundo deje de comer carne, pero promover una dieta más saludable, con menos carne, sería bueno para las personas y el planeta. Y la agricultura industrial se puede rediseñar para que sea mucho más segura y menos cruel con los animales. Lo más urgente es que los países necesiten sistemas de salud pública sólidos, y estos sistemas deben comunicarse, aprender de ellos y trabajar juntos. No se puede vencer una enfermedad global con reacciones locales.

El bombero Ricardo Gomez de un equipo de bomberos de San Benito Monterey Cal establece una quemadura controlada con una antorcha de goteo mientras lucha contra el incendio de Creek en Shaver Lake, California, el 6 de septiembre de 2020.
Marcio José Sánchez – AP. El bombero Ricardo Gomez, parte de un equipo de bomberos de San Benito Monterey Cal, establece una quemadura controlada con una antorcha de goteo mientras lucha contra el incendio del arroyo en Shaver Lake, California, el 6 de septiembre de 2020.

Incluso California no puede detener el cambio climático o los incendios forestales por sí sola. Pero al igual que Estados Unidos después del Dust Bowl, puede aprender de sus errores políticos utilizando quema controladas para limpiar la maleza y practicar la construcción sostenible. Desafortunadamente, se dio un paso en la dirección equivocada a principios de este mes cuando los legisladores eliminaron un proyecto de reforma que habría permitido viviendas más densas. Sin nuevas medidas, las viviendas unifamiliares continuarán expandiéndose hacia el bosque, aumentando la huella humana y haciendo inevitables futuros incendios destructivos. En lugar de subsidiar los asentamientos en la costa y en los bosques y desiertos, los gobiernos deberían fomentar la vivienda en áreas más seguras y sostenibles. Necesitamos reconocer que la forma en que vivimos, comemos y usamos la energía tiene un impacto en el planeta y cada vez más está respondiendo.

Las personas han desarrollado sus sociedades a un ritmo extraordinario y han crecido a un ritmo sin precedentes en todas las áreas. Es como construir el coche de carreras más rápido que jamás hayamos imaginado y conducirlo por un terreno desconocido y sin marcas. Pero nunca nos molestamos en equipar el coche con airbags. No tenemos seguro. Ni siquiera nos hemos puesto los cinturones de seguridad. El motor se calienta. Las piezas se sobrecalientan y en ocasiones incluso se encienden. Ha habido algunos accidentes, cada uno un poco peor que el anterior. Así que nos volcamos sobre el vehículo, optimizamos la suspensión, reparamos la carrocería y decidimos hacerlo mejor. Pero seguimos corriendo y pronto estaremos conduciendo cada vez más rápido en terrenos más nuevos y accidentados. Va a ser muy arriesgado ahí fuera. Es hora de instalar esos airbags y obtener un seguro. Y lo más importante, es hora de abrocharse el cinturón.

Este ensayo está adaptado de DIEZ LECCIONES PARA UN MUNDO POSPANDÉMICO. Copyright (c) 2020 de Fareed Zakaria. Publicado por W. W. Norton & Company, Inc. Todos los derechos reservados.



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