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El principal corresponsal ambiental de la BBC visitó las plantas de opio afganas.

Si alguna vez has dudado del poder de la energía solar como tecnología transformadora, sigue leyendo.

Esta es la historia de cómo la energía provista por el sol muestra su poder El ambiente más difícil posible.

El mercado del que hablo es quizás el ejemplo más puro del capitalismo en el planeta.

No hay subsidios del gobierno aquí. Ninguno nadie piensa en el cambio climático u otras consideraciones éticas similares.

Esta historia trata sobre los propietarios de pequeñas empresas que intentan obtener ganancias. Cómo los productores de opio afganos cambiaron a la energía solar y aumentaron significativamente el suministro mundial de heroína.

Helicóptero sobre Helmand

Descubrí el primer panel solar cuando estaba volando en un helicóptero militar sobre los campos de opio en el valle de Helmand en Afganistán.

Si nunca has oído hablar de Helmand, debes saber que es la provincia más peligrosa de este país.

De los 454 soldados británicos que murieron en el reciente conflicto en Afganistán, todos menos cinco murieron en Helmand.

Esta provincia es también el corazón de la región de opio más productiva del mundo.

Adormidera
La provincia de Helmand es la zona más peligrosa de Afganistán y la zona más productora de opio del mundo.

La mayor parte de este opio se refina a heroína., una de las drogas más adictivas que existen.

Según la Oficina de las Naciones Unidas contra la Droga y el Delito (ONUDD), casi el 80% del opio afgano proviene del suroeste del país en el que se encuentra la provincia de Helmand.

Allí están casi dos tercios de la oferta mundial.

Ciertamente, no es el tipo de lugar que se esperaría que conduzca a los esfuerzos para reducir la huella de carbono de la economía.

Después de reconocer el primer panel solar, sin embargo, aparecieron más.

De hecho, parecía haber una colección de paneles solares en la esquina de la mayoría de los complejos agrícolas. Eso fue en 2016.

La escala de la revolución en la producción de heroína ahora se ha cuantificado.

Y no fui la única persona que notó el interés de los productores afganos en las tecnologías bajas en carbono.

Evidencia desde el espacio

Richard Brittan se inclina hacia su computadora en un complejo industrial en las afueras de Guildford, en el sur de Inglaterra. Verifican las últimas imágenes de satélite de Afganistán.

Brittan es un ex soldado británico cuya compañía Alcis se especializa en análisis satelital de los llamados «entornos complejos».

Es un eufemismo para referirse a lugares peligrosos. Entre otras cosas, Brittan es un experto en la industria de las drogas afganas.

Brittan amplía un área en los desiertos de Helmand. Hace unos años no había nada. Ahora hay una granja rodeada de campos.

Se acerca un poco más y se pueden ver claramente los complejos de módulos solares y un gran depósito de agua.

Un poco más a la derecha hay otra granja. Allí se repite el mismo patrón: una gran reserva y otro grupo de paneles solares.

Helmand imágenes de satélite en Afganistán.Derechos de imagen ALCIS
Imágenes satelitales muestran reservas de agua y paneles solares en el valle del río Helmand.

Al navegar por las imágenes, La vista se repite una y otra vez a lo largo y ancho de toda la región.

«Así es como se cultiva la flor de opio hoy», dice Brittan. «Perforan unos 100 metros en el suelo hasta que alcanzan el agua subterránea, usan una bomba eléctrica y la conectan a algunos paneles solares, y el agua comienza a fluir».

Esta nueva tecnología se introdujo muy rápidamente.

El primer informe de una granja afgana que utiliza energía solar proviene de 2013.

Al año siguiente, los distribuidores comenzaron a almacenar paneles solares en Laškar Gāh, la capital de Helmand.

Desde entonces, El crecimiento fue exponencial. El número de paneles solares instalados en el patio se ha duplicado cada año.

En 2019 el equipo de Brittan Continuadoo 67,000 complejos de estos dispositivos en el valle de Helmand.

En el mercado de Laškar Gāh se los puede ver apilados en torres de aletas.

Torres de módulos solares.
En el mercado de Laškar Gāh puedes ver paneles solares apilados en torres de pinball.

Es fácil entender por qué la venta de paneles solares fue tan fuerte. La energía provista por el sol ha cambiado la productividad agrícola de la región.

Hace unas semanas filmé una granja de opio en un antiguo desierto.

El granjero nos mostró sus dos complejos con 18 paneles solares. Ambos alimentan las dos bombas eléctricas, que se utilizan para llenar un tanque grande.

A través de un pequeño canal, usa el agua para regar su cosecha. Los campos florecen a su alrededor.

El agricultor plantó su cosecha de opio en mayo y Ahora está cultivando tomates.

Una granja que se riega.
Canales de riego en una antigua zona desértica.

«La energía solar cambió todo para estos productores», dice el experto David Mansfield cuando vemos el video.

Mansfield lleva más de 25 años estudiando la producción de opio en Afganistán. Él dice que la introducción de la energía solar es, con mucho, El cambio tecnológico más significativo que ha experimentado en todos sus años académicos.

Comprar petróleo para alimentar bombas de agua en granjas solía ser el mayor gasto para los productores.

Y no solo por el costo. El aceite que llega a estas áreas está tan adulterado que las bombas y los generadores fallan constantemente. Estaba Un gran problema para los criadores «, dice Mansfield.

Ahora es completamente diferente. Puede comprar un conjunto de paneles solares y una bomba eléctrica por un depósito de $ 5,000. Una vez instalado, los costos prácticamente han terminado.

Venta de paneles solares y bombas de riego.
Una vez que se instala el equipo necesario, la adquisición de agua ya no cuesta.

Es mucho dinero. El costo promedio es de alrededor de $ 7,000, pero el ímpetu productivo es enorme y Cada préstamo generalmente se paga en unos pocos años.

«Desde entonces, el costo del agua ha sido completamente gratuito», continúa Mansfield.

Eso significa que también puedes cosechar más adormideras y otras plantas.

Muchas granjas ahora cosechan dos cosechas al año, algunas incluso tres.

Y esa no fue la única revolución. Usa la energía también Ha permitido cosechas en lugares que nunca antes se habrían considerado fértiles.

Desierto

De vuelta en su oficina en Guildford, Richard Brittan me muestra una nueva imagen en su computadora. Muestra todo el valle de Helmand.

En este panorama, superpone otra foto que muestra el área en 2012. Los productores trabajaron alrededor de 157,000 hectáreas.

Varias fotografías muestran la expansión de esta área en los últimos años. Se ha extendido cuando comenzó el uso de la energía solar.

El área bajo cultivo ha aumentado en decenas de miles de hectáreas cada año. Para 2018, se había duplicado a 317,000 hectáreas.

Había 344,000 hectáreas en 2019.

«Y sigue creciendo», dice Brittan.

Al mismo tiempo, la tierra también aumenta su productividad. Sus mapas están sombreados de púrpura oscuro, el terreno menos fértil, a verde claro, lo que indica una mayor productividad.

Plantas en 2012.
descripción de la imagenPlantas en 2012
Cosecha en 2019.
Cosecha en 2019.

«Toda el agua florece en el desierto», explica Brittan.

El aumento de las cosechas también ha atraído a más personas a la región.

Brittan aprecia eso Medio millón de personas han emigrado a las zonas desérticas de Helmand en los últimos cinco años Su equipo construyó alrededor de 48,000 casas adicionales durante el mismo período.

Los efectos sobre el suministro global de opio también parecen ser espectaculares.

La ONU estima la cantidad de drogas ilegales producidas en todo el mundo cada año. Antes del uso generalizado de la energía solar, cuantificó la producción de opio afgano en 2012 a un total de 3.700 toneladas.

Fruta de opio
Los desiertos prosperan y la tierra es mucho más productiva gracias a las oportunidades para regar el agua que proporciona la energía solar.

En 2016 Esta producción aumentó a 4.800 toneladas.

Y en 2017 hubo una cosecha auténtica en abundancia: 9,000 toneladas de opio. Desde muy lejos, La mayor producción que Afganistán ha cosechado jamás.

Era tanto opio que sus precios cayeron.

Lo que sucedió después es muy interesante.

En 2018 y 2019, el área de cultivo de opio disminuyó en la mayor parte de Afganistán, excepto en el suroeste, donde los agricultores hicieron grandes inversiones en tecnología solar.

Aquí, la producción de opio en realidad aumentó, llegando a casi 5,000 toneladas en 2019. Todo el país produjo 6.400.

El impacto de esta productividad sin precedentes se ha visto en el resto del mundo.

Hacer la cadena piramidal del bien

En septiembre de 2019, la policía británica confiscó 1.3 toneladas de heroína, estimadas en $ 154 millones. la mayor cantidad incautada allí.

Así que no es de extrañar que The Well, la organización benéfica de recuperación de adicciones de Dave Higham en el noroeste de Inglaterra, esté prosperando.

El método de control de adicciones de Higham se basa en la película de Hollywood Pagar por adelantado (Cadena de favores) del año 2000.

La idea es que si no se lo das a otras personas que no conoces, no le devolverás el favor a quien te lo haga.

Se trata básicamente de eso una cadena piramidal del bien que parece funcionar.

Uno de los edificios de The Well en Barrow-in-Furnes, en el noroeste de Inglaterra, está lleno de gente.

Todos son adictos o ex adictos que «devuelven favores».

Dave HighamDerechos de imagen LA FUENTE
El ex adicto Dave Higham ahora dirige una organización benéfica para rescatar a los adictos.

Higham ha sido adicto durante 25 años y afirma haber visto un aumento en el suministro de heroína en los últimos años.

Los adictos con los que trabaja dicen que la calidad de la heroína que compran mejora y que La oferta ya no contiene baches del pasado.

Muchos de sus clientes son parte de un estimado de 260,000 a 300,000 usuarios de heroína a largo plazo en el Reino Unido.

Higham, como muchos otros ex adictos, desarrolló sus hábitos de bebida en la década de 1980 en un momento de alto desempleo cuando la heroína afgana de alta calidad llegó al Reino Unido.

Como muchas otras organizaciones benéficas antidrogas, Su mayor temor es que la recesión posterior al coronavirus conduzca a un mayor desempleo. y coinciden con los avances productivos en heroína afgana.

En ese caso, advierte, es probable que aumenten las tasas de criminalidad porque los drogadictos deben robar para satisfacer su vicio.

Lo que esta historia nos cuenta sobre la energía solar

La revolución en la producción de heroína afgana nos muestra cuán disruptiva puede ser esta fuente de energía.

La energía solar se está volviendo tan barata que puede cambiar fundamentalmente lo que hacemos, con ramificaciones que afectan a todo el planeta.

En muchos mercados, la energía solar ya es más barata que los combustibles fósiles.

Además, los costos disminuyen cuando se produce e instala más. Esto significa que podemos esperar más energía del sol en los próximos años.

Los cambios en la producción de opio afgano muestran importantes innovaciones en el uso de una fuente de energía independiente.

También muestra que Las consecuencias no siempre serán positivas., como es el caso de los adictos a la heroína y también con los granjeros de Helmand.

Se utiliza tanta agua subterránea en esta región que las reservas se estiman en 3 millones por año. El temor es que el agua simplemente se acabará pronto.

«Este auge no debería durar más de 10 años», dice Orzala Nemat, jefe de la unidad de evaluación e investigación afgana más grande. Think tank en el país.

Orzala Nemat
Orzala Nemat está preocupada por la falta de agua.

Esto afectaría no solo a todas las personas que emigraron a las zonas desérticas, sino a toda la región. Más de 1,5 millones de personas podrían verse obligadas a cambiar sus hábitats.

Nemat cree que algunos se mudarán a otras áreas de Afganistán, pero muchos tratarán de llegar a Europa o Estados Unidos, donde creen que su futuro será mejor.

Nemat no tiene dudas de lo que esto podría significar: «Va a ser una gran crisis».

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