Una enorme nube de polvo del Sahara en el norte de África ha atravesado la atmósfera, a miles de pies sobre el Atlántico tropical, y ahora está cubriendo el Caribe y se acerca al sureste de los Estados Unidos.

Si bien las nubes de polvo de verano son comunes, este parece ser uno de los más extremos en la memoria reciente. Es tan grande que se llama Gorilla Dust Cloud.

«Este es el evento más significativo en los últimos 50 años. Las condiciones son peligrosas en muchas islas del Caribe», dijo a Associated Press Pablo Méndez Lázaro, de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Puerto Rico.

El polvo generalmente aparece algo sutil y débil en las imágenes de satélite desde el espacio, pero esta nube es tan clara como lo es durante el día. La imagen de abajo fue tomada por la Estación Espacial Internacional el domingo. «Volamos sobre esta nube de polvo del Sahara en el Atlántico centro-occidental hoy. ¡Es increíble lo grande que es el área que cubre!» El astronauta Doug Hurley tuiteó.

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El astronauta de la NASA Doug Hurley tomó esta foto de la Estación Espacial Internacional y muestra una nube de polvo del Sahara a la deriva a través del Atlántico.

Doug Hurley (@Astro_Doug) / NASA


Estas nubes de polvo del Sahara, que los meteorólogos llaman la capa de aire sahariana (SAL), son sacudidas por fuertes tormentas de viento en el Sahara. El polvo ingresa al Atlántico cerca de las islas de Cabo Verde dentro de la zona de convergencia intertropical, donde a menudo comienzan los sistemas tropicales.

El satélite NOAA GOES capturó esta serie de imágenes animadas el viernes cuando el polvo de África entró en el profundo Atlántico tropical.

El polvo interrumpe un paseo a lo largo de los vientos alisios, un cinturón de vientos este-oeste cerca del ecuador, que están firmemente establecidos en verano. La capa de polvo puede variar desde unos pocos miles de pies hasta 20,000 pies sobre la superficie.

Si bien las masas de polvo generalmente permanecen intactas durante la mayor parte del viaje transatlántico, tienden a difuminarse y adelgazarse cuando llegan al Caribe. Hasta ahora, esta capa especial de polvo ha desafiado las oportunidades.

Aquí hay una serie de fotos de antes y después tomadas el domingo en islas del Caribe como Antigua, St. Barts, Puerto Rico y Trindad y Tabago:

Cuando el polvo es espeso, se crea un cielo muy brumoso de color amarillo-marrón. Sin embargo, cuando el polvo es bastante débil, la refracción y el reflejo de la luz pueden contribuir a impresionantes amaneceres y puestas de sol, lo que puede ayudar a explicar la puesta del sol del domingo en Miami, al menos en parte.

Efectos en la salud

El polvo era tan espeso que los servicios meteorológicos de Barbados emitieron una «advertencia de bruma de polvo pesado» pidiendo a los residentes que tomaran medidas porque la visibilidad y los problemas respiratorios de las personas con dificultades respiratorias estaban significativamente restringidos.

Los satélites de la NASA miden la intensidad de las nubes de polvo utilizando una métrica llamada Aerosol Optical Thickness (AOT). Esta métrica indica hasta qué punto los aerosoles impiden la transmisión de luz a través de la atmósfera: 0.01 indica un cielo cristalino, 0.4 corresponde a condiciones muy nubladas y un 4 significa que la contaminación es tan densa que el sol está en el Medio de la luz no se puede ver el día.

El martes, los AOT midieron alrededor de 1.5, muy denso, en la masa de polvo más gruesa cerca de las islas de La Española y Jamaica, lo que limitó la visibilidad en algunas partes del Caribe a menos de una milla y aseguró una calidad del aire muy poco saludable, según lo medido por el mundo -Proyecto.

La investigación muestra que el polvo en el aire puede tener un impacto negativo en la salud, uno de los más importantes es la enfermedad pulmonar. La inhalación de partículas de polvo en las vías respiratorias puede desencadenar una respuesta inmune inflamatoria. El polvo es el menos saludable para las personas con afecciones preexistentes como EPOC, asma y alergias, pero un polvo tan grueso como la nube que va a los EE. UU. Puede ser perjudicial para las personas sanas si la exposición es demasiado larga.

Otra complicación de esta próxima nube de polvo es el encuentro con COVID-19. Un estudio reciente de la Universidad de Harvard encontró que el aumento de la contaminación, especialmente el material particulado como el polvo, puede dar lugar a mayores ingresos hospitalarios y tasas de mortalidad por COVID-19. Los funcionarios de salud recomiendan usar una máscara para proteger contra la inhalación del polvo.

Los casos de COVID-19 han aumentado Florida y Texasque están justo en el camino de la nube. El polvo llegará a Texas el jueves y continuará hasta el sábado, y se espera que los números de índice de calidad del aire estén en el rango insalubre.

A finales de esta semana, cubrirá el resto del sudeste, creando cielos brumosos y coloridos amaneceres y atardeceres.

Nubes de polvo, huracanes y clima

El polvo se conoce más comúnmente como un asesino de huracanes. Cualquiera que haya vivido en Hurricane Alley puede decirle que estas capas secas y polvorientas suprimen la humedad necesaria para alimentar el motor Hurricane. Cuando hay gruesas capas de polvo, la actividad tropical generalmente permanece en calma, y ​​esto se espera para la próxima semana.

Sorprendentemente, gran parte del suelo y los nutrientes del suelo en lugares como el sur de Florida y el Caribe consisten en polvo africano que se ha asentado durante millones de años. En verano, casi la mitad de las partículas en el aire en el sur de Florida provienen de África. Los estudios demuestran que los nutrientes del polvo africano en suelos subtropicales y tropicales pueden ser cruciales para el mantenimiento de la vegetación.

Puede ser tanto una bendición como una maldición para los océanos. Los científicos sospechan que los nutrientes transportados desde el Sahara contribuyeron a la estructura y la nutrición. los arrecifes de coral en el Caribe, las Bahamas y Florida por millones de años. Sin estos minerales, el área alrededor de las Bahamas es simplemente demasiado pobre para soportar los arrecifes vivos existentes.

Por otro lado, el coral parece sufrir o incluso morir en años de tormentas de polvo severas. Una teoría sugiere que los contaminantes mezclados con el polvo de las prácticas agrícolas en la región del Sahel de África pueden ayudar. Además, demasiados minerales en el polvo pueden causar una fertilización excesiva y contribuir a la proliferación de algas que son perjudiciales para los corales.

Además, el polvo también puede ayudar a calentar nuestra atmósfera. En un estudio publicado en abril, los investigadores encontraron que los modelos climáticos científicos actualmente subestiman la cantidad de polvo grueso en nuestra atmósfera cuatro veces. Esto se debe a que los modelos eliminan el polvo de la atmósfera demasiado rápido. Se dice que el polvo parece tener un efecto de calentamiento neto en nuestra atmósfera.

Sin embargo, en el futuro cercano, la mayor preocupación es qué tan extendida estará la capa de polvo en el Atlántico tropical este verano. Con todos los personajes en un temporada de huracanes muy activaUna capa de polvo más obstinada podría ayudar a defenderse contra la actividad tropical. Sin embargo, tan pronto como se asienta el polvo, parece que no hay mucho en el camino temporada de huracanes ocupada.



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