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Para marcar la finalización de un complejo residencial llamado World City, el endeudado gigante de bienes raíces China Evergrande Group llevó a cabo una elaborada ceremonia de alfombra roja el lunes, con ocho cañones disparando confeti frente a una multitud que lo vitoreaba. Luego, la compañía lanzó una serie de imágenes de edificios recién terminados cubiertos con decoraciones de color rojo brillante.

Solo unas semanas antes, Evergrande estaba retrasado. El desarrollador tiene más de $ 300 mil millones en facturas impagas y ha tenido problemas para reembolsar a sus acreedores y socios comerciales. Algunos en China pensaron que las celebraciones de la empresa eran prematuras.

Durante meses, Evergrande no pudo pagar a sus constructores, pintores y contratistas. La compañía, cuyos problemas han hecho que los inversores sospechen del floreciente sector inmobiliario de China, se mantuvo relativamente en silencio mientras sus problemas de deuda provocaron pánico en los mercados globales y entre las personas de todo el país que compraron casas antes de que estuvieran terminadas.

La construcción de más de un millón de viviendas se estancó, y luego, hace dos semanas, Evergrande señaló que no podía ir más lejos; oficialmente, estaba en mora después de no realizar el pago final de la deuda a los inversores extranjeros. Ahora la promotora se ha comprometido a retribuir a sus trabajadores y entregar viviendas para recuperar la confianza en la empresa y el sector.

«Vamos a correr a toda velocidad», dijo Xu Jiayin, el multimillonario fundador de Evergrande, en un comunicado a los altos directivos el domingo. No proporcionó ninguna información sobre el origen del dinero, ni dijo nada sobre la falta de pago por parte de los acreedores extranjeros.

A pesar de la postura alcista de la empresa, los desafíos a los que se enfrenta siguen siendo enormes. Algunos compradores de vivienda dicen que todavía no saben lo que es su vivienda sin terminar. Los ex empleados y contratistas continúan esperando pagos atrasados. Decenas de demandas de socios comerciales que se han acumulado en los tribunales siguen sin resolverse. Mientras tanto, las ventas de propiedades en China han disminuido durante cinco meses consecutivos.

Hace unas semanas, los tecnócratas del gobierno intervinieron para dirigir la empresa. El titular del Ministerio de Vivienda y Desarrollo Rural de China dijo la semana pasada que Beijing se comprometió a «garantizar las entregas a domicilio, proteger los medios de vida de las personas y mantener la estabilidad social». Con solo unos pocos días al mes, el domingo, Xu prometió entregar 39,000 unidades para fin de año.

La compañía también anunció que ha reanudado las asociaciones con más del 80 por ciento de sus proveedores de materiales de larga data y que pronto podrá pagar su deuda y comenzar a vender casas nuevas.

La repentina avalancha de promesas de Evergrande ha generado más preguntas que respuestas para los compradores de vivienda, proveedores, contratistas y acreedores que aún no han tenido noticias de la empresa directamente. Algunas personas han comenzado a realizar un seguimiento de cuál de los cientos de proyectos inmobiliarios de Evergrande reanudó la construcción.

Li Menghe, presidente de Qingdao Wanhe Construction & Decoration Group, un proveedor de vidrio de Evergrande, ha comenzado a usar su cuenta oficial de Weibo para publicar detalles diarios de los cientos de proyectos que se han puesto en marcha nuevamente en los últimos días. Los compradores de viviendas responden a sus publicaciones con más preguntas mientras intentan averiguar si se espera que sus casas estén terminadas.

Un comprador de vivienda preguntó sobre el progreso continuo de la construcción de uno de los proyectos residenciales de Evergrande en la provincia de Shandong.

«Hermano, no hay dinero en la cuenta supervisada», respondió el Sr. Li, refiriéndose a la cuenta de depósito en garantía en la que se suponía que Evergrande pondría el dinero que recibió por adelantado de la venta de los apartamentos. No explicó cómo se enteró, ni respondió a una solicitud de comentarios. Pero en algunos foros de quejas gubernamentales en línea, los funcionarios locales les han dicho a los compradores de viviendas que hay una falta de fondos en las cuentas de depósito en garantía de los desarrolladores.

Zhang Yao, profesora de yoga que enseñó en Evergrande Healthy Land, un parque de salud y bienestar en la provincia central de Henan, dijo que le pidieron que renunciara en septiembre, pero que aún le debían 750 dólares. La Sra. Zhang, de 29 años, dijo que una agencia de empleo le pagó, pero recientemente se enfrentó a un gerente de Evergrande que no pudo darle una fecha para el pago de la empresa.

Dijo que el gerente le dijo que a los propios empleados de Evergrande no se les había pagado desde octubre. Un representante de la empresa no respondió a una solicitud de comentarios.

En septiembre, los empleados de Evergrande, junto con los compradores de viviendas preocupados, protestaron frente a las oficinas corporativas en China. Algunos fueron detenidos más tarde o visitados por la policía local. Hasta al 80 por ciento de los empleados de Evergrande se les pidió en algún momento que proporcionaran dinero para financiar las operaciones de la empresa.

Cao, un comprador de vivienda de Evergrande que le pidió al New York Times que solo usara su apellido porque temía visitas de la policía, dijo que había hecho un depósito de $ 160,000 para un apartamento en la provincia de Jiangxi, que estaba casi terminado y debería entregarse en Enero. Dijo que no esperaba que el apartamento estuviera listo a tiempo, ya que solo había unos 20 trabajadores en el sitio de construcción todos los días.

«Creo que los contratistas todavía no están completamente pagados», dijo. «Si tuvieran el dinero, deberían haber trabajado más rápido».

En medio de la incertidumbre, el colorido fundador de Evergrandes, quien alguna vez fue conocido por usar un llamativo cinturón de Hermès con hebillas doradas, había desaparecido en gran medida del ojo público. A principios de septiembre posó detrás de los altos directivos que firmaron una «orden militar» comprometiéndose a entregar casas. (En los meses siguientes, Evergrande terminaría menos de 10,000 unidades). En un memorando filtrado más tarde ese mes, prometió a su personal que pronto «saldrían de la oscuridad».

La semana pasada, Evergrande publicó nuevas fotos del Sr. Xu presidiendo una reunión en la que pidió a los ejecutivos que continuaran entregando casas. Luego vinieron docenas de fotos de proyectos de viviendas completados repentinamente. Los compradores de viviendas fueron fotografiados firmando felices documentos que les permitirían finalmente tomar posesión de sus casas tan esperadas.

Algunos comentaristas en línea expresaron su incredulidad de que Evergrande pudiera pasar repentinamente del borde del colapso a las operaciones comerciales normales, o se mostraron reacios a la idea de que los compradores deberían celebrar recibir las casas por las que ya habían pagado.

«Hoy en día, la gente está muy agradecida y siente que le debe un gran favor al desarrollador», señaló Michael Yu, un influyente popular en Douyin, la versión china de TikTok. «¿Qué pasó con los resultados de la gente en estos días?»

Con Evergrande bajo la dirección de funcionarios gubernamentales, es probable que algunos compradores e inversores tengan más esperanzas. Esta semana, la compañía entregó 1.419 viviendas en su proyecto World City para completar 39.000 viviendas antes de fin de año. Pero Evergrande todavía está enganchado por aproximadamente 1 millón más.

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