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Se siente como una escena de la Guerra Fría.

Un presidente ruso impredecible que está reclutando miles de tropas en la frontera con un país vecino, Ucrania. La amenaza de una invasión. Una posible conflagración sangrienta entre oriente y occidente.

Pero lo que puede parecer un episodio peligroso de una era pasada es el foco de la diplomacia global esta semana cuando Estados Unidos, sus aliados de la OTAN y Rusia se reúnen para varias conversaciones en Ginebra, Viena y Bruselas sobre otra incursión rusa para evitar Ucrania. .

Este potencial estallido militar amenaza con desestabilizar la ya inestable región postsoviética sacudida por la revuelta popular en Kazajstán la semana pasada. También tendría graves consecuencias para la estructura de seguridad que ha gobernado Europa desde el colapso de la Unión Soviética hace tres décadas.

Rusia ha movilizado a más de 100.000 soldados cerca de su frontera con Ucrania, exacerbando las ya tensas relaciones entre Washington y el Kremlin. Estados Unidos ha publicado inteligencia que muestra que Rusia tiene un plan de guerra que incluye una fuerza invasora de 175.000 soldados que el ejército ucraniano difícilmente podría detener a pesar del equipo y entrenamiento proporcionado por Estados Unidos.

Rusia ha elaborado una lista de demandas de gran alcance, incluida la promesa de la OTAN de detener una mayor expansión hacia el este, no admitir a Ucrania y retirar sus tropas de los miembros de la OTAN que limitan con Rusia.

Pero el lunes los Estados Unidos Rechazó las principales demandas de Rusia, declarando que no eran un comienzo. Los funcionarios rusos insistieron en que no tenían planes de invadir Ucrania y que la concentración masiva era solo con fines de entrenamiento.

«No permitiremos que nadie critique la política de puertas abiertas de la OTAN», dijo a los periodistas Wendy Sherman, la diplomática estadounidense de alto rango.

Esencialmente, Putin está tratando de rediseñar las fronteras de Europa después de la Guerra Fría, para establecer una amplia zona de seguridad dominada por Rusia y, si es necesario, obligar a Ucrania a regresar a la órbita de Moscú.

En caso de invasión, EE. UU. y sus aliados han amenazado con una serie de sanciones que irían mucho más allá de las impuestas en 2014 tras la anexión de Crimea por parte de Rusia. Putin advirtió que la imposición de nuevas sanciones podría conducir a una «ruptura total» en las relaciones con Washington.

Las tensiones entre Ucrania y Rusia han estado latentes desde 2014, cuando Ucrania derrocó a su presidente prorruso y el ejército ruso invadió territorio ucraniano, anexando Crimea y alimentando una rebelión separatista en el este de Ucrania. Se alcanzó un alto el fuego débil en 2015, pero la paz fue difícil de alcanzar en una guerra agotadora que mató a más de 13,000 soldados y civiles.

La posición del Kremlin frente a su vecino se ha endurecido a medida que el presidente ruso, Vladimir V. Putin, insiste en que Ucrania es cultural e históricamente parte fundamental de Rusia. Las preocupaciones aumentaron a fines de octubre cuando Ucrania usó un dron armado para atacar un obús operado por separatistas respaldados por Rusia en el este de Ucrania. Rusia describió el ataque como un acto desestabilizador en violación del acuerdo de alto el fuego.

El hombre de 69 años se acerca al final de su carrera política y está decidido a pulir su legado y corregir lo que durante mucho tiempo consideró el desastre del siglo XX: el colapso de la antigua Unión Soviética.

Afirmar el poder de Moscú sobre Ucrania, un país de 44 millones de habitantes que anteriormente formaba parte del bloque soviético y comparte una frontera de 1.200 millas con Rusia, es parte de su objetivo de restaurar el lugar que le corresponde a Rusia entre las grandes potencias del mundo. junto con Estados Unidos y China.

Putin ha retratado cada vez más la expansión de la OTAN hacia el este como una amenaza existencial para su país e insiste en que la acumulación militar de Moscú es una respuesta a la intensificación de los lazos de Ucrania con la alianza. Parece querer hacer retroceder el reloj 30 años, hasta poco antes del colapso de la Unión Soviética.

El momento de la movilización de las tropas rusas puede no ser una coincidencia. Putin busca reforzar el apoyo nacionalista en casa en medio de una pandemia furiosa y una economía lenta. El año pasado, los grupos de oposición realizaron algunas de las mayores protestas contra Putin en años.

Pero mientras algunos analistas han retratado a Putin como un astuto jugador de ajedrez que hábilmente manipula a Occidente, su último juego de ajedrez podría resultar contraproducente. La OTAN podría aumentar su presencia militar en los estados miembros fronterizos con Rusia, como los países bálticos. Y la invasión resultaría en sanciones punitivas que podrían disminuir su apoyo en un país cansado de aventuras extranjeras.

Mientras tanto, en Ucrania, la postura agresiva de Moscú ha encendido aún más las pasiones nacionalistas, con milicias ciudadanas preparándose para una campaña de guerrilla prolongada en caso de ocupación rusa. Y si el objetivo de Putin es restaurar la esfera de influencia de Rusia, una invasión de Ucrania desestabilizaría aún más la región postsoviética, donde las tropas rusas están ayudando a restablecer el orden en Kazajstán y Bielorrusia aún está ardiendo después de un levantamiento de 2020.

El presidente Biden dejó claro a principios de diciembre que su gobierno no estaba considerando enviar tropas a Ucrania, ya que Ucrania no es miembro de la alianza de la OTAN y no está sujeta a su obligación de defensa colectiva.

En cambio, Biden dijo que aumentaría la presencia militar estadounidense en los países de la OTAN que limitan con Rusia. Y refiriéndose a Putin, prometió que habría «consecuencias económicas como ninguna que haya visto». Los funcionarios estadounidenses han insinuado que Washington podría recurrir a su libro de jugadas sobre China: imponer potencialmente sanciones que podrían privar a los rusos de sus amados teléfonos, computadoras portátiles y otros dispositivos de próxima generación y equipos avanzados del ejército. También existe la posibilidad de aislar a Rusia del sistema bancario internacional, lo que los analistas creen que es poco probable.

Un conflicto cada vez más profundo en Ucrania pondría a prueba la resolución de la administración Biden mientras Estados Unidos trabajaba para generar confianza en el mundo después de la reciente retirada caótica del presidente Donald J. Trump de Afganistán y su expulsión de los compromisos en el extranjero. Restaurar el liderazgo de Estados Unidos.

Los tratos de Estados Unidos con Rusia y Ucrania afectarán sus esfuerzos continuos para reconstruir los lazos desgastados con los aliados de la OTAN después de la presidencia de Trump, ya que Trump declaró la alianza «obsoleta» y calificó a los países miembros como asesinados e inicialmente se negó a apoyar expresamente la fundación de la OTAN. principio de defensa mutua.

Una crisis cada vez mayor en Ucrania también amenaza los esfuerzos recientes de Estados Unidos y la OTAN para llamar la atención de la Alianza sobre el desafío de seguridad de China, y lo atribuiría a su papel tradicional de proteger a Europa y, por lo tanto, a América del Norte.

La respuesta de la OTAN al intento de Rusia de neutralizar la alianza también determinará su peso geopolítico en los próximos años.

Lo que está en juego para Europa es si Putin puede permitir el cambio en la estructura de seguridad que ha contribuido a la paz en el continente desde la Segunda Guerra Mundial. El conflicto también ha expuesto la debilidad de la Unión Europea y su fracaso como fuerza de política exterior en las relaciones internacionales.

La Unión Europea no está en la mesa de la mayoría de estas conversaciones de seguridad europea y está buscando una mayor participación.

Con la partida de la canciller Angela Merkel, quien creció en el Este, habla ruso con fluidez y había desarrollado una buena cooperación con Putin, Europa perdió un interlocutor invaluable con Moscú. Su sucesor, el canciller Olaf Scholz, es menos conocido en términos de política exterior y encabeza una complicada coalición que es más crítica con Rusia que su propio Partido Socialdemócrata.

Europa tiene importantes vínculos comerciales con Rusia y perdería mucho más que EE. UU. debido a las sanciones impuestas tras una invasión rusa de Ucrania. También depende del suministro de gas ruso, una debilidad que Putin ha explotado en disputas anteriores.

Steven Erlanger en Bruselas contribuyó con el reportaje.

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