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«En Barcelona el 14 de diciembre de 2000 en presencia de [Josep Maria] Minguella y Horacio [Gaggioli]Carles Rexach, Director Deportivo del FC Barcelona, ​​se compromete a fichar al jugador Lionel Messi bajo su responsabilidad e independientemente de opiniones disidentes, siempre que mantengamos las cantidades pactadas. «

Las palabras anteriores, garabateadas en una servilleta después de un partido de tenis en Barcelona, ​​pasaron a la historia del fútbol. Fueron escritos apresuradamente por Rexach, el director deportivo del Barça en ese momento, para tranquilizar a Jorge Messi de que el club catalán estaba obligado a fichar a su hijo. Rexach firmó la servilleta, al igual que los agentes Minguella y Gaggioli como testigos.

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El padre de Messi estaba preocupado por el futuro de su hijo porque el Barça era obviamente reacio a cerrar un trato. Entre bastidores en el Camp Nou hubo un debate sobre los méritos de fichar a un joven de 13 años, pero minutos después de que Rexach lo viera durante una audición en Barcelona en septiembre de 2000, estaba convencido de que tenían que actuar. Cuando surgió la perspectiva del fichaje de Messi y Real y Atlético de Madrid tuvieron la oportunidad de ficharlo, Rexach tomó el asunto en sus propias manos para calmar los nervios de la familia.

Veinte años después, Messi ha marcado más de 600 goles con el Barça y se acerca al récord de Xavi Hernández para el club de 767 partidos. (También tiene dos goles por delante del récord de Pelé de anotar más goles para un club). Ha sido nombrado el mejor jugador del mundo seis veces y es considerado por muchos como el mejor jugador de todos los tiempos.

Con motivo del 20 aniversario de la firma de la servilleta, ESPN habló con los tres hombres que la habían firmado: Rexach, Minguella y Gaggioli, junto con el entonces presidente del Barça, Joan Gaspart, sobre los hechos que llevarían a un momento de improvisación en el destino de la Los clubes cambiarán en las próximas dos décadas.

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Descubre Messi

Messi se unió a su equipo local, Newell’s Old Boys, en 1994 a la edad de seis años, y los videos de sus increíbles habilidades a esa edad se han vuelto virales desde entonces. Sin embargo, la noticia no se difundió tan rápidamente en ese momento y permaneció relativamente desconocido fuera de Rosario. Se hizo conocido a medida que envejecía, pero el hecho de que Messi había sido diagnosticado con un trastorno de la hormona del crecimiento y necesitaba tratamiento para que su cuerpo creciera y se desarrollara adecuadamente empujó a los clubes de Argentina, incluido River Plate, a salir. El tratamiento era caro para un adolescente sin garantía de éxito. Era un gasto que no podían pagar o en el que no querían jugar y Messi necesitaba un club dispuesto a pagar por el tratamiento.

La suerte de Messi cambió en 1998 cuando el agente argentino Gaggioli, que vive en Barcelona durante muchos años, recibió una llamada de dos contactos en Rosario, Fabián Soldini y Martín Montero. Dos años después, Gaggioli y Rexach lograron traer a la familia Messi a Barcelona con la ayuda de Minguella, un agente que había trabajado en muchos acuerdos con el Barça en el pasado, incluido el fichaje de Diego Maradona, y Rexach.

Gaggioli: Todo empezó en 1998 cuando dos de mis contactos, Soldini y Montero, que tenían una escuela de fútbol en Rosario, me hablaron de este niño. Messi tenía 11 años cuando me llamaron por primera vez para hablar de él. Mi idea era esperar un poco hasta que tuviera 12 o 13 años porque en ese momento era muy pequeño. Nunca ocultaron que necesitaba inyecciones [to aid his growth]. Seguían enviándome videos.

Tan pronto como las cosas avanzaron, organicé una reunión en Buenos Aires y [the agent] Juan Mateo venía de Porto Alegre. Hablamos de conseguir un vídeo con Minguella para intentar conseguir una muestra en Barcelona. La familia de Messi les dijo a Soldini y Montero que querían un gran club y que la familia podría vivir junta en algún lugar. Eso fue Barcelona porque [I was there]pero en ese momento podría haber sido un club en Madrid ya que tuve una propuesta para mudarme allí que nunca se materializó.

En febrero de 2000, ya había visto videos de Lionel jugando y sabía que este niño era increíblemente bueno. Me surgió la oportunidad de trabajar en Madrid y se la habría ofrecido al Real Madrid o al Atlético, pero al final me quedé en Barcelona y Rexach aceptó la propuesta de un proceso.

Minguella: Una de las personas en las que más confío en el mundo del fútbol siempre ha sido Juan Mateo. Él fue quien me llamó por teléfono y estaba emocionado de haber encontrado un talento excepcional en Rosario, jugando para el equipo juvenil de Newell y cómo cuando recibía el balón siempre iba directo a la portería contraria. La tecnología no era entonces lo que es hoy. Ahora puedes conectarte en cualquier parte del mundo y ver todo de inmediato, pero luego tuve que conseguir que grabaran algunos videos y los enviaran a mi casa.

Cuando vi las imágenes, casi no podía creerlo. Era un jugador muy pequeño, pero tenía un talento extraordinario para ir directo a portería con el balón pegado al pie.

Rexach: Gaggioli me habló de Messi en Montevideo, Uruguay. Yo había estado en Brasil para ver jugadores y en Montevideo, de regreso a Barcelona, ​​me dijo que tenía que cambiar de planes e ir a Rosario a ver un fenómeno. Cuando le pregunté por su edad y puesto y me dijo 13, mi primera reacción fue que no había prisa … pero su entusiasmo por hablar de él me hizo retroceder. Entonces tomé una decisión que podría haber sido criticada en ese momento: le sugerí a Horacio que organizara un viaje a Barcelona para el niño y sus padres para que podamos examinarlo durante unas semanas.

Personalmente, no sabía nada más de Messi hasta que lo vi una tarde -no sé la fecha exacta- en los aparcamientos junto al Mini Estadi. Se había organizado un juego con algunos de los niños de los equipos juveniles. Cuando Messi llegó a Barcelona, ​​había dejado claro que iban a juzgar a un niño, pero tenía que irme, creo que a Australia, y no estaba actualizado hasta que regresé. Más tarde supe que había jugado en diferentes juegos, pero nadie se atrevió a tomar una decisión.

Lo que nunca olvidaré es que una caminata de tres a cuatro minutos, lo que sea necesario para correr por el campo, tomó 15 minutos porque estaba aturdido y emocionado de verlo y ver lo que estaba haciendo. el balón, sus movimientos, sus regates y su visión. Sabía que era él sin que nadie me lo dijera porque era, con mucho, el más pequeño de la cancha y podía ver algo completamente diferente en él. Fui al banquillo, me senté y les dije a los dos entrenadores que estaban allí: «Fírmalo. Ni lo pienses. Y si alguien pregunta, diles que es mi decisión».

Gaggioli: Cuando lo vi por primera vez, no sabía lo pequeño que era. Vino a Barcelona para el juicio del 16 al 30 de septiembre. Jorge Messi, Soldini y yo vimos juntos los partidos de prueba. Lionel fue notado de inmediato. Tocó el balón como ningún otro. Hubo descaro, pero Lionel pronto lo disipó. Fue una experiencia maravillosa y Rexach dijo que ya estaba convencido de que el club tenía que ficharlo.

Ahorro de gas: No sabía quién era Messi. Sería fácil decir que lo hice y que me enamoré desde el primer día, pero no es así. Rexach me habló de Leo, se merece todo el crédito. Vino a mí y me dijo que no debíamos dejar escapar a este niño extraordinario que vino de Argentina. Dijo que no se parecía a nada que hubiera visto nunca. Y cuando un director deportivo del prestigio de Rexach dice que … no solo le di permiso, lo animé a que lo hiciera.

Y repito: [I did it] sin saber nada de Leo.

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El riesgo de perder a Messi

A pesar de que Rexach creía que el Barça debería fichar a Messi, el club se tomó su tiempo después del juicio de septiembre. Había dudas sobre invertir en alguien tan joven. Messi y su familia se encontraron entre Barcelona y Buenos Aires y con el tiempo, sin noticias del Barça, se fueron poniendo ansiosos.

A medida que se acercaba la temporada navideña, quienes querían traer a Messi a España empezaron a pensar en llevarlo a otros clubes. Se mencionaron Real Madrid y Atlético de Madrid.

Gaggioli: Rexach ya había tomado una decisión [to sign him]al igual que el fallecido Joan Lacueva, que finalmente pagó para iniciar su tratamiento hormonal, pero el club no había tomado una decisión. Dijeron que era una locura fichar a Messi. Las cosas no salieron nada bien en Barcelona y el club estuvo al borde de la quiebra. Montero vino en noviembre para solucionar los problemas, pero no pudo. Luego Montero me llamó y me dijo que hablara con Rexach y le advirtiera que ya no podemos aguantar más. Y me dijo que si no fichamos, Messi iría a la cancha con el Real Madrid o el Atlético.

Rexach: No sé si había otros equipos interesados ​​en ese momento, no lo creo. Teníamos un niño aquí en el club que era muy diferente a todo lo que habíamos visto antes. No sé si, como un regalo, era una oportunidad única en la vida con tanto riesgo. Me decían en el club: «Mira, Charly, tiene 13 años y no sabemos qué puede pasar en el futuro …» No querías correr riesgos por un niño tan pequeño. Pero sabía que teníamos que firmarlo para evitar que se fuera a otro lado y luego se arrepintiera.

Minguella: River Plate lo tuvo en la cancha unos días pero decidió no ficharlo al final. Por eso, el padre del jugador no tenía mucho en qué pensar cuando surgió la oportunidad de viajar a Barcelona.

Parte del experimento fue un juego con niños de la edad de Messi y un equipo [the next age bracket above]. Se arregló después de que hablamos con Rexach sobre el niño que vino a Barcelona. Lo mejor que pudieron hacer fue observarlo. Charly contaba con la confianza del presidente y es una leyenda en el Barça así que nadie mejor que él [Messi] eso otra vez.

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Rexach reaccionó en el momento en que lo vio jugar. Después de unos minutos dijo que había que firmarlo, que era único. Ese juego también contó con Quimet Rife y varios exjugadores del Barça que estaban trabajando en la academia en ese momento. Messi era diferente a los demás y confirmó lo que vimos en los videos que me envió Juan Mateo desde Argentina: Siempre estaba buscando el gol.

Ahorro de gas: No sabía nada sobre el proceso y no he consultado a nadie después de hablar con Rexach. Ya dije que fue su decisión … Bueno, la última palabra tenía que ser mía, como presidente por supuesto, pero el mérito es todo de Charly.

La firma de Messi llegó unos meses después [Luis] La salida de Figo, que fue muy difícil para el club y había merecido su propio libro. Todo lo que pasó este agosto no se lo desearía a nadie y como puedes imaginar Messi no era una prioridad para el club en ese momento.

Recuerdo que las condiciones logísticas eran diferentes porque el padre Jorge quería que Leo viviera con él en un departamento y no con los otros niños en la academia de La Masia. Por una vez, Rexach me dijo que esto se podía hacer, que no podíamos quedar atrapados en problemas menores y que teníamos que hacerlo.

Firma la servilleta

A mediados de diciembre, el padre de Messi, Jorge, estaba particularmente nervioso. La falta de noticias del Barcelona le hizo creer que no estaban preparados para fichar a su hijo. Sintiendo que el club podría perder a un jugador único, Rexach intervino para asegurarse de que Messi no se fuera a otro lado.

Rexach: Jorge pensó [Barca] obstruido. Yo no estaba allí y no sé exactamente cómo fue, pero cuando me reuní con Jorge me di cuenta de que no tenía nada claro. Supongo que no confiaba [Barca] y parecía desesperado, así que una noche conocí a Minguella y Horacio en el club de tenis Pompeya y cuando estaba hablando por teléfono con Jorge me dijo: «Si esto no se aclara pronto, vámonos. Tengo que volver a Buenos Aires y No veo que suceda nada ”. Entonces me decidí y decidí todo.

¿Por qué una servilleta? Porque era lo único que tenía a mano. Vi que Jorge solo podía relajarse firmando algo y dándole pruebas. Así que le pedí una servilleta al camarero y escribí: «En Barcelona el 14 de diciembre de 2000 y en presencia de los señores Minguella y Horacio, Carles Rexach, el director deportivo del FC Barcelona, ​​acuerda, bajo su responsabilidad y sin tener en cuenta las opiniones disidentes Ficha al jugador Lionel Messi, siempre que mantengamos las cantidades pactadas ”.

Le dije a Jorge que ahí estaba mi firma y que había testigos, que yo me responsabilizaría directamente con mi nombre, que no había nada más de qué hablar y tener paciencia unos días porque Leo ya se presentaba como azulgrana. El jugador podría considerar.

Minguella: Nos conocimos en el Pompeya Tennis Club de Montjuic en Barcelona. Hablamos un rato después de jugar un partido de tenis. Horacio también estaba allí. Llegamos a la conclusión de que había que hacer algo. Fue un genio de Rexach que no tenía papel a mano en el club de tenis, agarró la servilleta, redactó el contrato y todos firmamos.

Inmediatamente después hablé con Jorge Messi, que estaba con Leo en el Hotel Plaza de la ciudad, para confirmar que uno de los hombres del presidente había firmado un documento y que el chico se quedaría aquí. Los Messis se desesperaron por el silencio del Barça, pero en ese momento todo se despejó.

Gaggioli: La servilleta era un documento legalmente válido, como me dijeron mis abogados, y cambió la vida de todos. Ahora está custodiado en un banco de Andorra; es un documento histórico y debe protegerse. Sin embargo, también hay que destacar que desde que existía este documento, el Barça ha enviado una carta a la familia pidiéndoles que vengan a Barcelona. Joan Lacueva envió una carta de diez líneas diciendo que en febrero de 2001 toda la familia debería viajar a Cataluña.

Ahorro de gas: La servilleta era una forma moral de hacerle entender a Jorge que no había nada de qué preocuparse. Oficialmente no sirvió de nada, pero fue el paso previo a la firma del primer contrato que [former Barca vice president] Paco Closa lo hizo.

Debut y tratamiento

La servilleta fue solo el comienzo del final de la saga. Pasaría casi un mes más antes de que Messi fuera fichado oficialmente como jugador del Barça. Debido a problemas de registro, no podría hacer su debut competitivo hasta marzo.

Llevó la camiseta número 9 en un partido contra el Amposta y anotó un gol en su primera aparición oficial con el club. Todos en el club pronto se dieron cuenta del calibre del jugador que tenían en sus manos, y no pasó mucho tiempo antes de que otros pesos pesados ​​europeos intentaran alejarlo. Messi se mantuvo fiel al Barça, sin embargo, agradecido de que hubieran aceptado financiar su tratamiento hormonal.

El tratamiento de Messi consistió en inyectarse hormona del crecimiento humano en sus propias piernas todas las noches. Se ha informado que el coste total del tratamiento ronda los 1.000 euros al mes, aunque ni el club ni Messi han confirmado las cifras.

Rexach: No debutó por un tiempo porque era extranjero y no podía jugar partidos oficiales hasta que su padre se registró en el país. Tuvimos que ordenar el papeleo para que pudiera jugar, pero después de la servilleta yo estaba relajado, y también Jorge.

Minguella: Hubo algunos problemas burocráticos menores que se resolvieron en marzo, el mes en que hizo su debut. Era extranjero y menor de 18 años, por lo que tenía que tener un permiso. A pesar de entrenar con el equipo U13 A cuando hubiera sido más normal estar con el equipo U15 B, tuvo que debutar con el equipo U13 B.

Gaggioli: Newell’s se había negado a pagar el tratamiento hormonal, al igual que River Plate. Lacueva pagó las etapas iniciales del tratamiento y luego el Barça se hizo cargo de todo. Una vez que empezó a jugar con regularidad [for Barcelona]Todos los grandes clubes como Juventus, Inter de Milán, Liverpool y Real Madrid llamaron aunque el Arsenal estaba más cerca de él. Incluso cenamos con Arsene Wenger. Fue por la época en que Cesc Fábregas, amigo íntimo de Messi, se incorporó al Arsenal.

Rexach: ¿El tratamiento hormonal? Mira, yo hice el fichaje, todo lo demás fue el club. Por supuesto, hubo un costo involucrado, pero no fue excesivo y no me preocupaba. Le dije: «Él firmó y ahora tú puedes encargarte del resto». [the club] tuvo que asumir la responsabilidad.

Ahorro de gas: No pasó nada especial con el tratamiento de crecimiento, las hormonas. No prestes atención a lo que puedan decir las personas con malas intenciones. La firma fue aprobada con las connotaciones especiales [relating to the treatment] ya partir de ahí Messi tuvo un día a día normal en el club. Lo que yo que hacer Se cree que otro club quiso ponerle las manos encima durante un tiempo. No es necesario decir quién. [Real Madrid?] Creo que es obvio, por supuesto.

No tuve la oportunidad de disfrutar de Messi como presidente. No he tenido la suerte de beneficiarme de él ni de jugadores como Andrés Iniesta, Víctor Valdés, Xavi y Carles Puyol, aunque algunos debutaron en el primer equipo y cuidé más que Puyol y Xavi se quedaran en el club cuando tenían que ir puede discutir con ellos [Louis] van Gaal cuando quiso echar a Valdés. El cuidado de los niños locales y de los jugadores de la academia es de fundamental importancia para el club.

Estoy feliz de que Messis, Jorge y Leo hayan tenido siempre una relación muy estrecha con el Barça. Entienden la oportunidad que tuvo el club contra Leo y su agradecimiento fue muy evidente.

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