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Con 1.300 millones de personas agolpadas en el espacio, India siempre ha sido un entorno acogedor para las enfermedades infecciosas de todo tipo. Y el coronavirus no ha demostrado ser una excepción: el país ahora tiene más de seis millones de casos, solo superado por EE. Trabajo.

Un ambicioso estudio de casi 85.000 de estos casos y casi 600.000 de sus contactos, publicado en la revista Science el miércoles, proporciona información importante no solo para la India, sino también para otros países de ingresos bajos y medios.

En cuanto a las sorpresas, la estancia hospitalaria media antes de la muerte por Covid-19, la enfermedad causada por el coronavirus, fue de cinco días en India en comparación con dos semanas en los EE. UU., Posiblemente debido al acceso limitado a una atención de calidad. Y la tendencia de aumentar el número de muertes con la edad pareció disminuir después de los 65 años, quizás porque los indios que viven más allá de esa edad son relativamente ricos y tienen acceso a una buena atención médica.

El estudio de rastreo de contactos también encontró que los niños de todas las edades pueden infectarse con el coronavirus y transmitirse a otros, lo que proporciona una evidencia convincente para una de las preguntas más controvertidas sobre el virus.

Y el informe confirmó, como han demostrado otros estudios, que un pequeño número de personas es responsable de sembrar una gran mayoría de nuevas infecciones.

Una abrumadora mayoría de casos de coronavirus en todo el mundo se han producido en países de escasos recursos, señaló Joseph Lewnard, epidemiólogo de la Universidad de California en Berkeley que dirigió el estudio. Sin embargo, la mayoría de los datos provienen de países de ingresos altos.

«Todavía me sorprende que hasta este momento se haya tomado una gran cantidad de datos de un país de ingresos bajos o medios sobre la epidemiología de Covid», dijo.

En particular, agregó, se han realizado pocos estudios sobre la escala de estudio de rastreo de contactos.

«Creo que son algunos de los datos más importantes que recopilamos en una epidemia para decidir qué tipos de interacciones son seguras y cuáles no», dijo. Sin embargo, «estos datos no se han publicado mucho».

Aunque el número total de casos es muy alto, el número de casos per cápita notificados diariamente en la India y en muchos otros países de bajos ingresos, incluida África, es menor que en España, Francia o incluso en los Estados Unidos. Y el número de muertes aún no ha superado las 100.000, lo que ha sorprendido a algunos científicos.

India «es un lugar donde uno esperaría que ocurriera una enfermedad como esta, al menos en poblaciones mayores», dijo el Dr. Krutika Kuppalli, experta en enfermedades infecciosas de la Universidad Médica de Carolina del Sur. «No has visto tanto como esperabas».

India registró su primer caso de Covid-19 el 30 de enero en un ciudadano indio evacuado de China. El gobierno comenzó a investigar a los viajeros de China y otros países el 7 de febrero, y amplió ese esfuerzo para incluir a los viajeros por mar y por tierra el 15 de marzo. El país cerró el 25 de marzo, pero volvió a abrir dos meses después a pesar del aumento de las tasas de infección.

El estudio se centró en dos estados del sur de la India, Andhra Pradesh y Tamil Nadu, que juntos tienen alrededor de 128 millones de residentes y representan dos de los cinco estados de la India con el mayor número de casos. También se encuentran entre los sistemas de salud más avanzados del país.

Los rastreadores de contactos llegaron a más de tres millones de contactos de los 435.539 casos en estos dos estados, aunque eso todavía no representaba el conjunto completo de contactos. Los investigadores analizaron los datos de los 575.071 contactos de los que se disponía de información sobre las pruebas.

«Creo que lo que pudieron hacer es realmente extraordinario, para ser perfectamente honesto», dijo el Dr. Kuppalli, quien pasó un tiempo en Tamil Nadu para trabajar en el sector de la salud. Rastrear contactos ha demostrado ser bastante difícil en Estados Unidos, dijo. «No puedo imaginarme cómo sería en un lugar como India que está tan lleno de gente».

Los datos de rastreo de contactos mostraron que las personas infectadas primero, los llamados casos índice, tenían más probabilidades de ser hombres y mayores que sus contactos. Esto puede deberse a que los hombres tienen más probabilidades de estar fuera de casa en situaciones en las que pueden estar infectados, más probabilidades de presentar síntomas y hacerse la prueba si se infectan, o es más probable que respondan a las llamadas de información de los rastreadores de contactos, dice el Dr. Dijo Lewnard.

Él y sus colegas también analizaron las infecciones de contacto por edad y sexo, y encontraron que las personas infectadas tienden a transmitir el virus a personas de edades similares.

Eso no es sorprendente ya que las personas generalmente se mezclan con sus propios grupos de edad. Jeffrey Shaman, epidemiólogo de la Universidad de Columbia en Nueva York, dijo: «Ese es un resultado bastante sólido».

Por ejemplo, más de 5.300 niños en edad escolar en el estudio infectaron a 2.508 contactos, pero tenían más probabilidades de transmitir el virus a otros niños de edades similares. Debido a que los investigadores no pudieron obtener información para todos los contactos, no pudieron evaluar la capacidad de transmisión de los niños en relación con los adultos. Sin embargo, el resultado es relevante para el debate escolar, ya que algunas personas han argumentado que los niños, si es que lo hacen, transmiten el virus en un grado insignificante.

«Las afirmaciones de que los niños no juegan un papel en el proceso de infección ciertamente no son correctas», dijo el Dr. Lewnard. «Es cierto que no hay una gran cantidad de niños en los datos de rastreo de contactos, pero los que están en ellos seguramente lo enviarán».

En general, los investigadores encontraron que el 71 por ciento de las personas en el estudio no parecía haber transmitido el virus a otras personas. En cambio, solo el 5 por ciento de las personas representaron el 80 por ciento de las infecciones detectadas mediante el rastreo de contactos.

Esto es diferente de la idea de los eventos «super esparcidores», donde una sola persona infectó a cientos de personas en una reunión abarrotada, dijo el Dr. Lewnard.

Los investigadores encontraron una diferencia importante entre los que se enfermaron y fueron hospitalizados: murieron en promedio dentro de los cinco días posteriores a la hospitalización, en comparación con las dos a ocho semanas en otros países. Los pacientes en la India podrían empeorar más rápido debido a otras afecciones subyacentes como la diabetes y la presión arterial alta o la mala salud general, dijo el Dr. Lewnard.

El acceso a la atención médica también podría influir, dijo el Dr. Ashish Jha, decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown, quien asesoró al Gobierno de la India sobre su infraestructura de salud antes de la pandemia.

Aunque la India tiene algunos hospitales excelentes, la mayoría de los hospitales del país están mal equipados con menos camas y menos médicos, dijo el Dr. Yeh. La mayoría de las personas en la India tampoco tienen un seguro médico que les permita recibir atención en hospitales privados.

«Habrá enormes barreras financieras que mantendrán a la gente esperando a enfermarse gravemente», dijo el Dr. Yeh.

Las condiciones pueden ser igualmente malas en otros países de escasos recursos. El tiempo que los pacientes pueden pasar en el hospital es un «parámetro de planificación importante» para los gobiernos que se preparan para los brotes, dijo el Dr. Lewnard y las estadías prolongadas en el hospital pueden crear escasez durante un ascenso.

Entre los fallecidos, los investigadores encontraron una tasa de mortalidad general del 2 por ciento. La tasa aumentó bruscamente con la edad, como en otros lugares. Pero a diferencia de otros países, las muertes disminuyeron después de los 65 años.

«Da como resultado una distribución de muerte entre la población más reciente de lo que se podría proyectar», dijo el Dr. Lewnard. La diferencia no se explica completamente por la distribución de edad en la población.

A los 69 años, la esperanza de vida en India es 10 años menor que en Estados Unidos. Los indios que sobreviven hasta la vejez pueden tener más probabilidades de sobrevivir a la enfermedad debido a su mejor salud y acceso a la atención médica, dijeron él y otros.

La mayoría de los indios tienen medios de vida difíciles como agricultores, trabajadores de fábricas o jornaleros, dijo el Dr. Yeh.

“Estos trabajos son muy, muy exigentes físicamente y tienen altas tasas de mortalidad”, agregó. «Es mucho menos probable que lleguen a finales de los 70 u 80 que las personas que son empleados».

Dr. Jha dijo que valoraba el estudio en su conjunto, pero advirtió que no extrapolara demasiado sus resultados. Es del estado de Bihar, uno de los estados más rurales y más pobres de la India, mientras que Andhra Pradesh y Tamil Nadu, los dos estados estudiados en el estudio, se encuentran entre los estados mejor equipados para hacer frente a un brote, dijo.

«Es realmente importante entender que esta no es la experiencia de Bihar, esta no es la experiencia de la República Democrática del Congo», dijo, refiriéndose a la República Democrática del Congo. «Esta es una imagen mucho más optimista de lo que probablemente veas en estos lugares».

Sin embargo, otros expertos quedaron impresionados por el alcance y el alcance del estudio. «India ha sido el nexo para la mayoría de los casos registrados en las últimas tres o cuatro semanas», dijo el Dr. Chamán.

«Es muy importante verlo en el medio indio», dijo. «No podemos simplemente estudiarlo en unos pocos países y luego irnos».

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