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TOKIO – Hay pocas sorpresas reales en la política japonesa, pero el ascenso de Yoshihide Suga al próximo Primer Ministro no estaba exactamente predeterminado.

Hijo de un agricultor de fresas y un maestro de escuela de la zona rural del norte de Japón, Suga es uno de los pocos legisladores japoneses destacados que no proviene de una familia política de élite. Carisma no es la primera, ni siquiera la segunda o la tercera palabra evocada por su persona pública. A los 71 años, es incluso mayor que Shinzo Abe, quien repentinamente anunció a fines de agosto que dejaría el cargo de Primer Ministro por razones de salud.

Lo que ofrece Suga, secretario jefe de gabinete de Abe desde hace mucho tiempo, es continuidad. Prometió continuar donde lo dejó el Sr. Abe, un gesto que Calmó a la nación después de una serie de primeros ministros de puertas giratorias. Y en Japón, donde la estabilidad a menudo supera a la ideología, Suga apeló a un establecimiento político tradicional que se resiste al cambio.

El lunes, Suga arrasó en las elecciones para el liderazgo del conservador Partido Liberal Democrático, que ha gobernado Japón durante cuatro años desde la Segunda Guerra Mundial, y le prometió el cargo de primer ministro.

Con su victoria decisiva en una contienda partidaria que inicialmente parecía abierta, Suga demostró habilidades políticas hábiles que había perfeccionado como operador detrás de escena, esencialmente sirviendo como jefe de gabinete y portavoz principal de Abe.

«La rapidez con la que la conversación se convirtió en Suga», dijo Mireya Solís, directora del Centro de Estudios Políticos de Asia Oriental de la Brookings Institution en Washington, «muestra su perspicacia política».

Pero sus años como potencia en la sombra en la política japonesa lo han convertido en una especie de cifrado.

En muchos sentidos, parece otro más en una larga lista de políticos japoneses gruñones. La pepita más emocionante que aparece en los informes de noticias recientes es el descubrimiento de que el Sr. Suga, un cajero de té dulce, comienza y termina con 100 abdominales todos los días. En su sitio web, dice que le gusta la pesca en el río y el karate.

En esencia, era difícil ver la visión del Sr. Suga para Japón o si podía encontrar nuevas soluciones a los profundos desafíos del país.

«En general, los políticos tienen al menos una fachada sobre la cual expresar sus ideales», dijo Megumi Naoi, profesora asociada de ciencias políticas en la Universidad de California en San Diego, quien dijo que normalmente «esperaría declaraciones políticas sobre el tipo de mundo que espero tienen «quiero ver».

A pesar de casi un cuarto de siglo en la política nacional, a Suga «realmente no se le ocurrió una política muy fuerte», dijo Naoi.

Teniendo en cuenta sus años como asesor leal de Abe, Suga, quien rechazó una solicitud de entrevista, ha prometido perseguir algunos de los objetivos más preciados del primer ministro saliente. Se espera que continúe presionando por una revisión de la constitución pacifista de Japón y el regreso de los ciudadanos japoneses secuestrados por Corea del Norte.

También dijo que se apegaría a la fórmula económica de Abe conocida como Abenomics, que combina una política monetaria simple, gasto público y reformas estructurales de industrias como la agricultura.

Cuando Suga mostró una pequeña señal la semana pasada de apostar por una nueva política, un posible aumento de un impuesto que ha obstaculizado el gasto del consumidor, rápidamente se retiró.

Dada la agitación global de la pandemia de coronavirus y la creciente amenaza geopolítica en Asia, un sucesor que mantenga el rumbo podría ser justo lo que Japón necesita.

«Japón no es un país donde las reformas revolucionarias ocurren con mucha frecuencia», dijo Christina L. Davis, directora del programa para las relaciones entre Estados Unidos y Japón en Harvard. «Especialmente en tiempos de crisis e incertidumbre, podría ser una ventaja ser visto como un administrador de crisis estable».

Incluso si encarna el status quo, Suga ha sido un catalizador para un cambio significativo. Se le atribuye haber ayudado a Abe a hacer cumplir las controvertidas leyes de seguridad que permiten al ejército japonés unir fuerzas con aliados en misiones de combate en el extranjero. El Sr. Suga también fue ampliamente reconocido como partidario de una ley aprobada hace dos años que permitió un gran aumento en el número de trabajadores extranjeros admitidos en Japón.

Otras percepciones sobre su mano política han suscitado preocupaciones. Algunos críticos dicen que Suga fue el arquitecto detrás de algunos de los impulsos más autoritarios de Abe, incluida su consolidación de poder sobre la burocracia en expansión de Japón y el uso de tácticas para silenciar las críticas en los medios de comunicación.

«Creo que el señor Suga es más peligroso que el señor Abe», dijo Kihei Maekawa, ex viceministro de educación, a The Sunday Mainichi, un periódico semanal.

Con Suga como Primer Ministro, Maekawa predijo que «los burócratas serán sirvientes o actuarán como militares privados» bajo la oficina del Primer Ministro, «peor que en la era Abe».

Una pregunta importante es cuánto tiempo durará el Sr. Suga. El hecho de que se convierta en el interino o se quede después de las elecciones generales probablemente dependerá de su respuesta a desafíos inmediatos como la pandemia, los Juegos Olímpicos de Tokio pospuestos y las crecientes tensiones con China.

Hay rumores de que Suga podría celebrar elecciones anticipadas poco después de asumir el cargo de primer ministro. Si tiene éxito, pudo consolidar su popularidad. Si no es así, «esto puede ser sólo una guía preliminar», dijo Ken Hijino, profesor de derecho en la Universidad de Kyoto, «y se les ocurrirá una cara sorprendentemente más joven y atractiva para las elecciones generales».

Actualmente, el público apoya a Suga, y más del 50 por ciento de los encuestados en una encuesta nacional la semana pasada lo apoyan como primer ministro.

Si bien los votantes japoneses ven a Suga y Abe como pareja, sus antecedentes familiares no podrían ser más diferentes. Abe es un político de tercera generación y nieto de un primer ministro. El Sr. Suga tuvo una educación sin complicaciones en la prefectura rural de Akita con dos hermanas mayores y un hermano menor.

«Estaba tan callado que nadie le prestaba atención», dijo Hiroshi Kawai, un compañero de secundaria que ahora trabaja como guía turístico en la ciudad natal de Suga, Yuzawa City.

«Tenemos refranes como ‘un gran talento tarda en madurar’ y ‘un halcón sabio esconde sus garras'», dijo Kawai en una entrevista telefónica. «Ahora me di cuenta de que estas palabras fueron hechas para Suga-san.»

Según una biografía de Isao Mori, el padre de Suga sugirió trabajar en la granja familiar, pero Suga decidió mudarse a Tokio. Aceptó trabajos ocasionales, primero en una empresa de cartón y luego en el antiguo mercado de pescado de Tsukiji antes de matricularse en la Universidad de Hosei.

Cuando decidió dedicarse a la política sin lazos familiares, le pidió al Career Services Center una presentación de un parlamentario.

En 1975, Suga aceptó un puesto como secretario de Hikosaburo Okonogi, miembro de la Cámara de Representantes de Yokohama, la segunda ciudad más grande de Japón. Los deberes del Sr. Suga incluían comprar cigarrillos y estacionar autos.

También aprendió rápidamente a cuidar de una circunscripción. En la boda de Suga con su esposa Mariko en 1980, según la biografía de Mori, un seguidor de Okonogi dijo que le compró zapatos a Suga porque «los gastaba rápidamente» para ir de puerta en puerta. visitar a los votantes del distrito.

Los Suga tuvieron tres hijos, pero en un debate la semana pasada, Suga admitió que rara vez estaba en casa cuando estaban creciendo.

En 1987 se postuló para un puesto en el Concejo Municipal de Yokohama, donde se hizo conocido como el alcalde «en la sombra» de Yokohama. Ayudó a establecer enlaces de transporte al puerto y presionó para que se redujeran las listas de espera en las guarderías de la ciudad.

«Tiene cuatro ojos y cuatro oídos», dijo Koichi Fujishiro, ex presidente del Ayuntamiento de Yokohama, en una entrevista telefónica. «Trabajaba desde la mañana hasta altas horas de la noche».

En 1996, Suga dio el salto a la política nacional y ganó un escaño en la Cámara Baja del Parlamento. Durante el primer mandato del Sr. Abe como Primer Ministro de 2006 a 2007, el Sr. Suga se desempeñó como Ministro de Asuntos Internos y Telecomunicaciones. Incluso después de que Abe renunció después de una serie de escándalos, Suga se mantuvo leal.

Abe recompensó esta lealtad cuando regresó como primer ministro en 2012 y seleccionó a Suga como su principal secretario de gabinete. Según Kenya Matsuda, autor de «Shadow Power: El secretario jefe del gabinete Yoshihide Suga», Suga instó a Abe a centrarse en la economía en lugar de en la agenda nacionalista que ocupó su primer mandato.

El año pasado, el Sr. Suga tomó algunos pasos para salir de las sombras. Cuando el gobierno reveló oficialmente el nombre de la nueva era que marcó la entronización del emperador Naruhito, fue el Sr. Suga quien reveló dramáticamente una interpretación caligráfica del nombre Reiwa y le valió el sobrenombre de «Tío Reiwa».

El Sr. Suga también expresó su idea de un sistema que permitiría a los ciudadanos donar dinero a los gobiernos locales para recibir regalos de la zona. Sin embargo, muchos gobiernos de pueblos pequeños han perdido dinero al gastar más en obsequios como carne de res Wagyu veteada o entregas de langosta fresca de lo que recaudaron mediante donaciones.

En asuntos exteriores, el Sr. Suga ha trabajado para llenar los vacíos en su cartera. Visitó Washington el año pasado, el primer secretario jefe del gabinete en realizar un viaje de ese tipo en tres décadas.

Para Abe, la diplomacia personal con el presidente Trump era vital. Si Trump gana la reelección, la pregunta, dijo Solís, de Brookings Institution, «es Suga haciendo la magia, o si esto fue un bromance entre Trump y Abe que no debería repetirse nuevamente».

Hikari Hida e Hisako Ueno contribuyeron a la cobertura.

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