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Dr. Thomas Argondizza comenzó sus mañanas en Happy Valley como lo hace la mayoría de los días. Después del desayuno, tomó su Rescue St. Bernard Max a dar un paseo antes de leer esto. Noticias diarias de Anchorage para comprobar lo que estaba sucediendo cerca de la Universidad de Anchorage, Alaska, donde enseña tecnología educativa.

Lo que leía ese día de julio Argondizza, de 46 años, le preocupaba. El Alaska SeaLife Center en la punta de Resurrection Bay en Seward fue amenazado con un cierre permanente.

Con una caída dramática en el número de visitantes y en las ventas, este es el nuevo Covid-19 normal. El periódico de arte informa que uno de cada tres museos podría estar cerrado para siempre El Washington Post dice que más de 200 (más del 8%) zoológicos y acuarios en los EE. UU., como el Alaska SeaLife Center, pueden necesitar cerrarse permanentemente.

¿La causa? No hay pedidos de navegación en cruceros y Covid-19, que transportan a menos visitantes en general. El Alaska SeaLife Center registra alrededor del 90% de sus más de 160,000 visitantes al año de mayo a septiembre, que gastan alrededor de $ 4 millones en recorridos y tiendas de recuerdos. El centro estima que alrededor del 50% del tráfico de verano proviene de pasajeros de cruceros, lo que deja una brecha de ingresos proyectada de $ 4 millones.

Como muchos museos y zoológicos, la ASLC tiene requisitos de seguridad pública obligatorios por el estado, tales como: B. Limitación de capacidad y uso de máscaras – e implementó su propio plan de reducción de Covid-19, que incluye controles diarios de todos los empleados y estaciones sanitarias en todo el centro. A diferencia de algunos museos y zoológicos, el Alaska SeaLife Center no pudo reducir gran parte de sus costos durante el brote de coronavirus. El agua dulce debe bombearse continuamente a través de la instalación para los mamíferos marinos y los peces que cuidan.

En caso de que se cerrara el ASLC, todos los animales tendrían que ser reubicados, lo que no era una tarea fácil en la época de Covid-19. Las aerolíneas han reducido sus servicios y están menos dispuestas a transportar animales. Con más de 4,000 animales a su cuidado, la logística y el costo de tal mudanza serían abrumadores. La ciudad de Seward, propietaria del edificio de 25 años de ASLC, también enfrentaría el desafío único de una instalación vacía y una mayor pérdida de dinero de los turistas si, y si, los cruceros reaparecen de su pausa pandémica.

«El Alaska SeaLife Center es uno de los empleadores más grandes de Seward», dijo Jason Bickling, director ejecutivo de la Cámara de Comercio de Seward. “Si se cierra, tendrá un gran impacto en nuestros ciudadanos y el edificio vacante porque es una instalación tan única que sería un peso para la ciudad. «

El lema oficial del estado de Alaska es «Del norte al futuro». Una importante línea de cruceros que impulsa la economía local, Royal Caribbean, es “Donde sucede lo extraordinario”. El desafío será si pueden cumplir sus promesas en la era del coronavirus, pero necesitarán la ayuda de los demás.

Por qué es importante el Alaska SeaLife Center

El Alaska SeaLife Center es la única instalación en Alaska que combina un acuario público con investigación marina, educación y respuesta a la vida silvestre. La organización sin fines de lucro es líder en la investigación del cambio climático y los ecosistemas marinos árticos y subárticos, y brinda oportunidades educativas para estudiantes e invitados. «En muchos casos, esta es la única oportunidad que tendrá el público de aprender sobre la vida marina de Alaska», dijo la presidenta y directora ejecutiva Tara Riemer.

La investigación de investigadores marinos a nivel de doctorado en la instalación también se ha visto afectada por la pandemia. “Algunos de los proyectos no se llevarán a cabo este verano, otros solo con mucho PPE y otros, como las cámaras remotas que usamos para monitorear a los leones marinos Steller en la isla de Chiswell, no se ven nada afectados. La gente puede mirar desde casa ”, dice Riemer, y señala que estos proyectos se discuten con los visitantes cuando recorren el acuario.

Priya Shukla, estudiante de doctorado en la Universidad de California en Davis, ha trabajado en el campo de las ciencias oceánicas y climáticas con una especialización en acuicultura. «Estudiar el cambio climático y cómo afecta nuestra oceanografía global es realmente importante porque los océanos son responsables del clima que todo el mundo experimenta, desde la vida en la costa hasta América Central», dice. Sin instalaciones para estudiar los efectos de los cambios de temperatura en nuestros océanos, no estaríamos preparados para lidiar con los efectos en nuestros sistemas climáticos y suministros de alimentos, agrega.

Además, el ASLC es la única instalación permanente de rescate y rehabilitación de mamíferos marinos en Alaska, que rescata un promedio de 10 mamíferos marinos por año para cuidarlos antes de que sean liberados de nuevo a su hábitat natural.

En junio, la instalación rescató a seis crías de foca que sufrían desnutrición y deshidratación. Si no hubiera instalaciones para rescatar y rehabilitar a estos animales, sus resultados serían inciertos. «Es posible que la NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica) o el FWS (Servicio de Pesca y Vida Silvestre) hayan intervenido, es posible que se hayan dejado a los elementos o se le haya pedido a un veterinario local que los sacrifique», dice Riemer.

La rehabilitación de animales heridos es una pequeña parte de los esfuerzos de la ASLC contra la vida silvestre. También está listo para responder a los rescates de derrames de petróleo y otros eventos inusuales para generar y compartir conocimiento científico sobre la gestión del ecosistema marino de Alaska. Su objetivo principal es aprender de los animales varados vivos y muertos para comprender mejor las poblaciones silvestres y mantener la capacidad de responder a desastres naturales o provocados por el hombre.

Encuentra los medios

Como la ASLC es una organización sin fines de lucro, no recibe fondos de agencias gubernamentales. Sin embargo, recibió $ 1 millón de la primera ronda de préstamos PPP. La ciudad de Seward también se ha comprometido a proporcionar $ 500,000 para el centro. Con ventas de verano esperadas de $ 1 millón, el centro necesitará aproximadamente $ 2 millones para continuar las operaciones.

Las empresas locales han respondido al llamado para salvar el ASLC realizando campañas de recaudación de fondos e incluso colocando frascos de donaciones en sus mostradores. «Hay varios restaurantes y bares que han seleccionado elementos de menú específicos, como Midnight Sun Brewing Company, que dona el 100% de las ganancias de sus diseños de ventas de Puffin Pale Ale para ayudarnos», dice Riemer.

Las empresas más grandes también se están mezclando con empresas como GCI, la red inalámbrica más grande de Alaska, que ofreció membresías equivalentes de hasta $ 50,000 el mes pasado. Hay más subastas de arte, obsequios y otros eventos en agosto y septiembre, señala Riemer.

Norwegian Cruise Line Holdings, Royal Caribbean Group y SSA Marine, cuyos barcos dejaron de operar normalmente desde marzo, anunciaron a mediados de agosto que habían hecho un esfuerzo concertado para apoyar al Alaska SeaLife Center. «Hemos estado en comunicación directa con las comunidades de Alaska para ver cómo podemos ayudar», dijo Steve Moeller, vicepresidente senior de desarrollo comercial de Norwegian Cruise Line Holdings. La asociación reunirá donaciones al ASLC de hasta $ 100,000 con la esperanza de que las personas y otras empresas vean esto como una oportunidad para hacer una donación.

«El SeaLife Center es único, así como Alaska lo es en la cartera de puertos a los que navegamos», dijo Preston Carnahan, director de desarrollo comercial de la costa oeste de Royal Caribbean Group. “Es un paso natural para nosotros querer apoyar algo que realmente retribuya de la misma manera que queremos retribuir a las comunidades que visitamos como línea de cruceros. «

«Probablemente lo hubiéramos hecho todo individualmente, pero como grupo colectivo y con nuestra preocupación por la comunidad local, todos sentimos que podríamos hacer más de esto si hiciéramos esto como un equipo», dijo Bob Watters, vicepresidente senior y Director de Desarrollo Comercial de SSA Marine: «Con suerte, este será el resultado: recibiremos muchas donaciones equivalentes».

Las empresas no son las únicas que recaudan fondos. Hay sitios de donaciones individuales, como el de Argondizza. «Nunca he estado en el Alaska SeaLife Center ni he recaudado fondos», dice. «Soy un defensor de los animales y tan pronto como leí el artículo de que el Alaska SeaLife Center estaba teniendo problemas, inmediatamente tomé medidas y decidí involucrarme». Hasta la fecha, ha recaudado 675 dólares desde finales de julio.

Riemer se mantiene cautelosamente optimista de que pueden alcanzar su meta de $ 2 millones. «No sabemos cuánta donación se está recaudando», dice. «Parece muy positivo, pero todavía no lo hemos logrado».

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