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Ahmad Naeem Wakili vive aturdido, sus pensamientos a menudo vagan hacia su esposa y su hija de 2 años, una niña pequeña con gran cabello castaño rizado y ojos verdes.

Wakili huyó de Afganistán en medio de una serie de evacuaciones que comenzaron a mediados de agosto tras el colapso del gobierno afgano y la toma de Kabul por parte de los talibanes. Ahora vive y trabaja en Tucson, Arizona, pero su esposa e hija siguen atrapadas en Turquía. El gobierno de los EE. UU. ha negado dos veces sus solicitudes para reunirse con Wakili a través de un canal ad hoc llamado Libertad Condicional Humanitaria. Si bien los documentos de denegación mencionan un problema con las tarifas que Wakili estaba tratando de pagar, un total de $ 1,150, los Servicios de Ciudadanía e Inmigración (USCIS), la agencia gubernamental responsable de procesar dichas solicitudes, no dieron más explicaciones ni indicaron claramente cuándo. pudo volver a ver a su familia. (TIME revisó las cartas de rechazo enviadas a Wakili).
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Wakili, ex juez asistente en un centro de detención en la Base de la Fuerza Aérea de Bagram de EE. UU., cerca de Kabul, que retuvo a miembros de los talibanes y al-Qaeda, no está solo en su dolor. Su esposa y su hija, a quienes TIME acordó no dar su nombre por su seguridad, se encuentran entre las decenas de miles de ciudadanos afganos actualmente atrapados en el sistema de inmigración de Estados Unidos, torpe y con poco personal. Su lucha, tanto por la reunificación como por un camino claro hacia adelante, ilustra las fallas sistémicas más amplias del sistema de inmigración de EE. UU.

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El verano pasado, altos funcionarios tanto de la Casa Blanca como del Departamento de Seguridad Nacional tomaron la decisión de ampliar las oportunidades de refugiados en los EE. UU. a los ciudadanos afganos que huyen de su país. Como parte de ese esfuerzo, alentaron a los afganos a solicitar la libertad condicional por motivos humanitarios. La idea era evitar las deficiencias de los canales más tradicionales, incluido el procesamiento de Visas de Inmigrantes Especiales (SIV) y el Programa de Admisión de Refugiados de EE. UU. (USRAP), los cuales tienen una gran escasez de personal y fondos y, a menudo, tardan meses o incluso años en procesarse. USRAP, en particular, que fue desmantelado por la administración Trump, deja a los solicitantes esperando respuestas durante años.

“La administración de Biden heredó un programa muy roto, con fondos insuficientes, sobrecargado y demasiado complicado, y la libertad condicional humanitaria fue la salida fácil”, dice Mark Hetfield, presidente y director ejecutivo de HIAS (anteriormente la Sociedad Hebrea de Ayuda al Inmigrante), una agencia ciudadana para el Reasentamiento de refugiados. «Pero luego crea todos estos nuevos problemas que el programa de refugiados resuelve automáticamente, como la reunificación familiar y el acceso a los beneficios y el acceso a la residencia permanente y la ciudadanía».

Pero si la decisión de colocar a los afganos en libertad condicional humanitaria se tomó con buenas intenciones, eso es exactamente lo que sucedió. atolladero burocrático que los funcionarios esperaban evitar. Si bien miles de afganos ahora están seguros en los EE. UU., la gran mayoría de las solicitudes de libertad condicional humanitaria para los afganos que todavía están en el extranjero aún no se han procesado por completo, dijo a TIME un portavoz de USCIS. De los que han sido procesados, las tasas de rechazo son altas. Hasta julio de 2021, la agencia ha recibido más de 40.000 solicitudes de libertad condicional por motivos humanitarios; Hasta el 12 de enero, la agencia había «aprobado condicionalmente» y rechazado alrededor de 145 560, según USCIS.

Aquellos cuyas solicitudes de libertad condicional humanitaria son aprobadas y admitidas en los EE. UU. difícilmente están fuera de peligro. El estatus de libertad condicional humanitaria no es lo mismo que el estatus de refugiado. A diferencia del estatus de refugiado, la libertad condicional humanitaria no confiere permisos de trabajo inmediatos, acceso a atención médica o un camino hacia la residencia permanente. Tampoco facilita el proceso para personas como Wakili que intentan reunirse con familiares que se quedaron en el extranjero. Finalmente, dado que la libertad condicional por motivos humanitarios se decide sobre una base ad hoc, este no es el caso. aclarar lo que se requiere para que una persona sea aceptada en el programa, Los expertos dicen TIEMPO.

«No puedo explicar cómo me siento [every day]- dice Wakili a través de un intérprete. Cuando aún vivía en Kabul, podía hacer viajes para visitar a su esposa e hija, pero ha pasado casi un año desde que las vio.. «Voy a trabajar, olvido mi uniforme, olvido mis zapatos… Me he quedado sordo».

una captura 22

En abril de 2020, EE. UU. anunció que se retiraría de Afganistán antes del 11 de septiembre y el 29 de agosto estableció la Operación Bienvenidos Aliados, un esfuerzo para reubicar a más de 76 000 afganos que estaban tras las evacuaciones masivas de Afganistán después de la llegada del gobierno del país. Las imágenes de las operaciones de transporte aéreo de afganos fuera de Kabul estaban en todas las noticias. Pero detrás de escena, la administración Biden estaba cambiando de marcha en silencio.

Un alto funcionario de la Casa Blanca le dijo a TIME que la libertad condicional humanitaria se estaba utilizando como una herramienta para mover a los afganos de manera rápida y segura dadas las circunstancias de alto riesgo. El 7 de septiembre, los funcionarios del gobierno pidieron al Congreso que incluyera en su ley presupuestaria una disposición que les daría a los afganos a quienes se les ha otorgado la libertad condicional por motivos humanitarios una forma legal de cambiar su estatus migratorio, una indicación de que el gobierno está poniendo fin a la libertad condicional por razones humanitarias. considerado como una alternativa viable al USRAP para los afganos que buscan refugio en los EE. UU.

Pero durante los siguientes cinco meses, la cantidad de solicitudes de libertad condicional por motivos humanitarios se disparó, y los funcionarios estadounidenses en el país y en el extranjero no estaban preparados para manejar la afluencia. En un año típico, USCIS recibe menos de 2000 solicitudes de libertad condicional humanitaria en general y aprueba entre 500 y 700. Desde el verano pasado, la agencia ha recibido más de 20 veces esa cantidad de solicitudes.

Los afganos que quedaron atrás quedaron atrapados en un Catch-22: para recibir la libertad condicional por motivos humanitarios, se les dijo a los afganos que tenían que ir a una embajada de los EE. UU. para una revisión y una revisión biométrica. Pero la embajada de Estados Unidos en Afganistán ha cerrado sus operaciones. Cuando los afganos huyeron a países cercanos y se presentaron en una embajada de EE. UU. allí, la respuesta de USCIS fue: «Una vez que abandonas el país, ya no estás en riesgo y, por lo tanto, no tienes derecho a libertad condicional por motivos humanitarios», dice Greg Siskind, un funcionario de inmigración. abogado cuyo bufete de abogados ha asumido casos pro bono para afganos en el extranjero que buscan libertad condicional por motivos humanitarios.

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El 12 de enero, Siskind recibió su primer aviso de denegación de USCIS para una mujer afgana que huyó a Pakistán con sus tres hijos adolescentes. La mujer que fue rechazada es una madre soltera que teme convertirse en objetivo de los talibanes por trabajar para el Banco Mundial, dice Siskind. USCIS no proporcionó una explicación de por qué se le negó a la mujer; Una línea del aviso de USCIS simplemente dice que la agencia “determinó que la libertad condicional no estaba garantizada. Por lo tanto, hemos denegado su solicitud de libertad condicional”.

‘Reinventar la rueda’

Los investigadores y defensores han cuestionado abiertamente por qué se tomó la decisión de recurrir a la libertad condicional humanitaria en lugar de devolver recursos al USRAP, que fue severamente recortado durante la administración Trump. Año tras año, el presidente Trump ha estado en el cargo, ha reducido el límite de refugiados a mínimos históricos (18,000 para el año fiscal 2020), lo que ha provocado recortes de personal y presupuesto. Durante el primer año en el cargo del presidente Biden, la administración aumentó el límite de refugiados a 62 500, pero terminó recibiendo solo a unos 11 400 refugiados ese año fiscal, en gran parte debido a la pandemia de COVID-19 y porque la administración anterior redujo deliberadamente el programa de refugiados.

“Es extraño para mí que la administración Biden no haya utilizado la evacuación de Afganistán como una oportunidad para iniciar el programa de reasentamiento de refugiados”, dijo Yael Schacher, subdirectora para las Américas y Europa de Refugees International, una organización de refugiados. «En cambio, la administración Biden creó una vía humanitaria diferente…[that] podría ser desafiado fácilmente por personas anti-refugiados”.

Bill Frelick, director de derechos de refugiados y migrantes de Human Rights Watch, una organización internacional que investiga los abusos contra los derechos humanos, dice que la decisión del gobierno de EE. UU. de utilizar la libertad condicional humanitaria como lucha final contra el USRAP hizo retroceder al gobierno. «Parece que estamos reinventando una rueda que ya ha sido inventada y funcionó bastante bien durante muchos años», dice. «Ahora se siente como si estuviéramos comenzando de nuevo y sentimos cada bache en el camino».

Investigadores y expertos que trabajan con el reasentamiento de refugiados le dijeron a TIME que la decisión de buscar la libertad condicional humanitaria provino de la Casa Blanca y el Departamento de Seguridad Nacional (DHS), que dirige la Operación Bienvenidos Aliados. El DHS remitió a TIME a la Oficina de Población, Refugiados y Migración del Departamento de Estado, pero el Departamento de Estado remitió a TIME de nuevo al DHS para que hiciera comentarios.

«La libertad condicional humanitaria no pretende anular los canales de procesamiento de refugiados establecidos, como los EE. UU. Programa de admisión de refugiados, que es la ruta típica para personas fuera de los Estados Unidos que han huido de su país de origen y buscan protección», dijo un portavoz de USCIS a TIME en un comunicado. «En ciertas circunstancias, la necesidad de protección es tan urgente que la protección a través del USRAP no es una opción realista».

Una prueba de paciencia

Algunos abogados afganos han tratado de ayudar en el proceso de solicitud de libertad condicional por motivos humanitarios. en Washington DC Jayson Harpster, un veterano del ejército, ha recaudado casi $48,000 para ayudar a cubrir los gastos de manutención de dos hombres afganos con los que trabajó durante su despliegue en Afganistán. Los hombres huyeron a Pakistán con sus familias, temiendo que sus vínculos con el ejército estadounidense los convirtieran en objetivos para los talibanes. Ambos hombres todavía están esperando una decisión de USCIS sobre sus solicitudes de libertad condicional humanitaria.

En Tucson, donde reside Wakili, el concejal Steve Kozachik ha defendido personalmente a Wakili, poniéndose en contacto con senadores, el Departamento de Estado de EE. UU. y cualquier otra persona con conexiones que podrían reunir a Wakili con su familia. «El Departamento de Estado me dijo que aconsejábamos paciencia, solo sé paciente», dijo Kozachik a TIME. “Los talibanes son mucho más eficientes en lo que están haciendo que lo que está haciendo el gobierno de Estados Unidos en este momento”.

Ser paciente no es una opción para Wakili, dice. Aunque ahora está fuera de peligro inmediato, su esposa e hija no lo están. En Afganistán, el trabajo de Wakili tenía que leer en voz alta las sentencias de prisión cuando las personas eran declaradas culpables de sus crímenes y, a veces, buscaban venganza. Dice que fue atacado físicamente dos veces por miembros del Talibán y perdió un riñón después de un ataque particularmente violento. A principios de 2020, después de ser emboscado por los talibanes, trasladó a su esposa embarazada a Turquía para protegerla. Dos años más tarde, ella y su hija siguen confinadas en su casa por temor a que los talibanes las identifiquen.

wakili no se atrevió a decirle a su esposa que sus solicitudes de libertad condicional por motivos humanitarios fueron denegadas por segunda vez. «Sólo quiero [the government] traer a mi esposa y reunirme con ella”, dice Wakili. “No me importa si no me dan una tarjeta verde. No me importa si no me dan asilo. Dame el estatus de libertad condicional humanitaria por el tiempo que sea necesario, pero necesito a mi familia aquí».

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