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EL EQUIPO DEL ESTADIO ya comenzó a desmantelar el piso del United Center y transformar la arena de una cancha de baloncesto en una pista de hockey después de que los Chicago Bulls derrotaran a los Orlando Magic. Es el 3 de enero, y mientras apilan los asientos en el campo, quitan la mesa del anotador y alinean el exterior de las gradas con tableros de hockey, DeMar DeRozan está solo en la línea de tiros libres 30 minutos después del timbre.

Él está guisando. «S —» grita, su voz resonando en las paredes de la arena. Otra señorita.

DeRozan, quien disparó más del 85% desde la línea esta temporada, tuvo una noche inusualmente mala, terminó 7 de 13 y falló 4 de sus 9 tiros libres en la segunda mitad, incluidos tres en los últimos 30 segundos. Unos minutos antes, DeRozan había llamado a Taurean Green, un entrenador de desarrollo de jugadores de los Bulls, para volver al campo. Al salir, se le recordó a DeRozan que el equipo se estaba dando la vuelta antes del partido en casa de los Chicago Blackhawks la noche siguiente.

«Bueno, dispararé hasta que desaparezca todo el piso si es necesario», dijo DeRozan.

No importaba que los Bulls acabaran de obtener su octava victoria consecutiva o que DeRozan fuera el primer jugador en la historia de la NBA en los dos juegos anteriores en golpear el timbre ganador del juego en noches consecutivas.

Mientras hace fila, escucha la voz de su padre resonando en su cabeza.

«Mi padre siempre me regañó cuando fallaba los tiros libres», dijo DeRozan unos días después de una sesión de entrenamiento de los Bulls. «Solía ​​gritar desde las gradas. Siempre decía que era un dólar si fallaba un tiro libre.

“La otra noche solo pensé que si mi maldito papá me veía fallar tantos tiros libres, me mataría. Por eso me lo tomo tan en serio».

Y así, DeRozan, todavía en su casa blanca, dispara en el piso que se disuelve rápidamente. Y dispara. Y dispara.

Se desafía a sí mismo a hacer 10 tiros libres consecutivos antes de agregarlos a su total. Si te falla antes de llegar a 10 seguidos, comenzará de nuevo. Estima que anotó alrededor de 250 tiros libres después del juego más tarde esa noche, acertando 25 veces 10 veces seguidas.

«Si hace algo mal, tiene que corregirlo a la perfección», dice Chris Farr, el antiguo entrenador de DeRozan. «Se podría decir que vamos a lanzar 100 tiros libres, pero si no se siente bien, simplemente sigue adelante. Sigue adelante hasta que lo hace bien».

ESCUCHA: El ascenso de DeMar DeRozan como candidato a MVP

Ahora en su temporada número 13 en la NBA, DeRozan está experimentando el producto deportivo más raro: un renacimiento tardío de su carrera. Después de que DeRozan apareciera como goleador con los Toronto Raptors y perfeccionara sus habilidades como mediapunta con los San Antonio Spurs, DeRozan lleva a los Bulls al mejor registro (27-11) de la Conferencia Este y un horario de máxima audiencia con un promedio de 26,2 puntos por partido Partido del miércoles con los Brooklyn Nets (10:00 p. m. ET, ESPN).

A los 32, DeMar DeRozan está mejor que nunca.

«DeMar es de Compton, pero si pasas la huella dactilar, en realidad es de Luisiana», dice Farr. «En Louisiana hacen este plato llamado gumbo. Y creo que lo que sucedió es la culminación de todo: Toronto, San Antonio, la escuela secundaria, todo se une en el momento adecuado. Él lo junta todo y lo deja todo atrás». por ahí Puedes ver los resultados «.


TEMPRANO ANTES DEL TIRO Una mañana de 2018, el entrenador de los San Antonio Spurs, Gregg Popovich, se dirigió al equipo con algunas noticias de última hora, recuerda DeRozan.

«DeMar será el armador», dijo Popovich.

DeRozan estaba incrédulo. ¿Punto de guardia? ¿Yo? No.

DeRozan fue un goleador. Fue anotador como seleccionado en la primera ronda del draft por la USC en 2009 durante sus primeras nueve temporadas en la NBA. Había promediado al menos 20 puntos por partido en cada temporada desde 2013-14. Claro, DeRozan promedió 5.2 asistencias en su última temporada con los Raptors, pero Kyle Lowry fue el armador. Y Popovich tampoco lo había preparado para este plan antes de volverse hacia el equipo.

«Ahora [as a point guard] Tienes que entender a todos en el equipo”, dice DeRozan. “Tus habilidades, fortalezas, debilidades y cómo puedo ayudarte. Cómo podría sacar el máximo provecho de estos jugadores. Comenzó con Pop sacando lo mejor de mí que yo no creía que fuera posible.

«Antes de eso, era un goleador… Cuando tengo 5-30 no me importa. Cuando tengo 15-30. Esa era toda mi forma de pensar. [Popovich] me desafió mucho entender el juego en su totalidad. Cómo convertirse en un base armador. Cómo convertirse en un mediapunta. Así dictas el juego. Cómo moverse sin el juego. Cómo jugar sin pelota. Cómo no voltear la pelota».

Popovich desafió repetidamente a DeRozan y lo puso en situaciones fuera de su zona de confort.

DeRozan floreció: promedió 6.2 asistencias en su primera temporada en San Antonio, 5.6 en su segunda y 6.9 asistencias en la temporada 2020-21.

«Fue realmente genial, quiero asumir este desafío porque no quiero enojarme por estar aquí», dice. “No puedes simplemente regatear, regatear, regatear, tienes que ser eficiente en todo lo que haces. … De manera lenta pero segura, comprender las cosas en la cancha en lugar de solo golpearlas me ha convertido en un mejor jugador de baloncesto. Creo que la combinación de estas dos cosas y el conocimiento que las acompaña me ha llevado a donde estoy ahora».

Mientras el juego de DeRozan se ponía en forma en la cancha de baloncesto, su vida lejos de ella era un caos.

Su padre Frank luchó con varias enfermedades a largo plazo en Los Ángeles. Frank, quien fue un habitual en los juegos de los Raptors de 2009 a 2018, pasó años entrando y saliendo de hospitales antes de morir el 19 de febrero de 2021. Durante su permanencia en San Antonio, DeRozan tomó un avión privado para pasar entre juegos o sesiones de práctica. Tiempo con su padre.

«Solo quería sentarme a su lado», dice DeRozan. «Hubo momentos en que volaba a casa, él ni siquiera sabía que estaba allí. Me senté junto a su cama durante horas».

Los Spurs lo mantuvieron en silencio, pero permitieron que DeRozan volara a Los Ángeles siempre que fuera posible. Popovich lo instó a ir y volver cada vez que pudiera; ni siquiera tenía que jugar si no quería.

Pero DeRozan nunca quiso que su ausencia fuera una distracción, incluso si a menudo solo jugaba con unas pocas horas de sueño.

“Te estaría mintiendo si no dijera que tuve días o momentos en los que pensé: ‘Maldita sea, ¿eso va a volver alguna vez a algún tipo de paz?’”, dice DeRozan. «Hubo días en los que fue difícil descubrir cómo superar tanto emocionalmente para poder ser yo mismo en la cancha».

Cuando DeRozan visitó la Agencia Libre de la NBA por primera vez el verano pasado, todavía podía escuchar a su padre, con quien hablaba por teléfono después de cada partido, en su mente mientras tomaba una decisión.

Cuando tenía 10 años, DeRozan recuerda haber jugado 1 contra 1 con Frank. En una pieza en particular, Frank fue demasiado duro y accidentalmente rompió el labio de su hijo. Probar su propia sangre inmediatamente expulsó al joven DeRozan del juego.

Cuando Frank sintió esto y pudo darle una lección a su hijo pequeño, no se rindió. En cambio, le hizo aún más difícil anotar a DeRozan. Bloqueó su tiro. Lo intimidaba en la pintura. Frank, un exjugador de fútbol americano, era un hombre fornido y no importaba cuánto intentara DeRozan acercarse a la canasta, era inútil. Después de todo, DeRozan ya había tenido suficiente.

«Pateé la pelota por encima de la cerca y dije: ‘Hombre, no quiero jugar más'», dijo DeRozan. “Me subí al auto y lloré todo el camino hasta que llegamos a casa para poder contárselo a mi mamá.

«Trató de mostrarme un enfoque muy psicológico. Mantenga la calma, manténgase fresco, eso sucede en el deporte. Siempre recuerdo este momento de baloncesto tan vívidamente porque todavía tiene mucho sentido para el juego hasta el día de hoy. Creo que mi calma viene mucho de momentos que compartí con él en la cancha».

Antes de la temporada, DeRozan se hizo un tatuaje en el hombro izquierdo de uno de sus retratos favoritos de su padre.

«Tuvo que curarse a sí mismo», dice Farr. “Él tiene mucho de eso en sí mismo. Creo que ahora se está abriendo más y eso es solo parte del proceso de curación. Estoy contento de que Chicago alivió la carga sobre él y le dio la oportunidad.

«Recibió el abrazo que necesitaba cuando llegó allí».


ZACH LAVINE QUÉ todavía en Tokio para el equipo de EE. UU. en los Juegos Olímpicos cuando los Bulls renovaron su lista durante la agencia libre el verano pasado, dejando solo a LaVine, Coby White y Patrick Williams del equipo de la temporada pasada. Cuando se supo que DeRozan estaba firmando con Chicago, LaVine obtuvo el número de DeRozan y le envió un mensaje de texto.

«Yo estaba como, ‘Hombre, mira, necesitamos a alguien como tú en el equipo'», dice LaVine.

Poco después de que LaVine regresara a los EE. UU., hizo el viaje de 90 millas para entrenar con su nuevo compañero de equipo. Permanecieron juntos en el gimnasio durante dos horas y media y luego se sentaron juntos durante otra hora y discutieron su visión para la temporada. Hubo una conexión inmediata.

Los dos comparten un fuerte respeto mutuo. Para todos los jugadores talentosos con los que ha jugado DeRozan, su mejor amigo Lowry, un Gran Hombre estelar en LaMarcus Aldridge, nunca ha tenido un anotador externo como LaVine. Y aunque LaVine ascendió a su primer juego de estrellas, jugando para el equipo de EE. UU., carecía de la experiencia en los playoffs y el pedigrí que DeRozan podía ofrecer.

«Que viniera aquí y pudiera ser él mismo fue lo mejor para él en mi opinión», dice LaVine. «Y para mí personalmente, porque necesitaba otro hombre en el equipo que sacara partido a cada partido y me fortaleciera la espalda».

“He estado aquí durante los últimos cinco años y solo hemos perdido. He puesto estadísticas increíbles que se lavan debajo de la alfombra porque estamos perdiendo un equipo exitoso. no tengo ego No me importa compartir o dispararle a DeMar DeRozan en el último cuarto o golpear ganadores del juego. Estoy feliz porque ganamos».

Después de que DeRozan firmó, el entrenador de Chicago, Billy Donovan, voló a California para reunirse con el nuevo dúo de Bulls. Los susurros de los escépticos fuera de la organización habían aumentado.

¿Podrían estos dos guardias dominados por el balón trabajar juntos? ¿Sería esa defensa simplemente mala o históricamente mala? ¿Dónde está el tiro al aire libre?

Una encuesta de temporada baja de ESPN a 10 cazatalentos y ejecutivos de toda la liga identificó la firma de DeRozan como la peor movida de la temporada baja.

«No te preocupes por nada, esto funcionará», le dijo DeRozan a LaVine. «Si hacemos lo que se supone que debemos hacer, el calibre de los jugadores que somos, todos estarán felices».

Hasta ahora tenía razón. Chicago no ha visto este tipo de felicidad en una década. Los Bulls se perdieron los playoffs cuatro temporadas seguidas, pero ahora están al frente del este por primera vez desde la temporada 2011-12, la culminación de la era Derrick Rose en Chicago. DeRozan, en su tercer equipo en cinco años, lidera un equipo de los Bulls que puede ganar 58 juegos esta temporada. (Solo debes ganar 40).

DeRozan (26,5) y LaVine (26,4) son séptimo y octavo, respectivamente, en la NBA. Los guardias Lonzo Ball y Alex Caruso fueron los pilares defensivos del equipo, lo que llevó a los Bulls a un respetable 13°.

En el último cuarto, los Bulls pasan su ofensiva a DeRozan, quien confía en su combinación de goles y creación de jugadas. Sostiene el balón durante un promedio de 6,9 ​​segundos mientras está en posesión del balón en el tiempo de embrague.

Durante el momento decisivo, cuando el puntaje está dentro de los cinco puntos en los últimos cinco minutos de un juego, DeRozan anota un promedio de 4.0 puntos con un 57% de tiros. En las últimas 25 temporadas, solo un jugador ha promediado 4.0 puntos mientras lanzaba al menos un 55 % fuera del campo durante toda una temporada: LeBron James (2008-09 y 2017-18).

DeRozan ocupa el tercer lugar en la NBA por tiempos de embrague totales (72); LaVine terminó sexto (66).

DeRozan es segundo en la NBA en puntos totales en el último cuarto (262) mientras que LaVine está en el séptimo lugar (210). Los últimos compañeros de equipo, quienes terminaron entre los siete primeros en puntajes del último cuarto, fueron Dwyane Wade y LeBron James para el Miami Heat y Dirk Nowitzki y Jason Terry para los Dallas Mavericks en 2010-11, según ESPN Stats & Information.

«Nada le molesta», dice LaVine de DeRozan. “Puedo mirarlo y decir, ‘Oh, vaya, no está preocupado por el resultado, el tiempo o el defensor’. Llegará a su lugar y conseguirá la toma que quiere».

Incluso si los tiros que realiza se parecen al improbable par de golpes de campana de DeRozan: un levantamiento con una sola pierna para derribar a los Indiana Pacers y un triple de esquina sobre dos defensores para derribar a los Washington Wizards la noche siguiente, los Bulls confían en DeRozan para ejecutar en estos momentos.

Quizás la suerte jugó un papel en los golpes de timbre de DeRozan, pero él insiste en que la suerte no es la única razón. Pasa tiempo perfeccionando estos movimientos trastornados, dice. Mientras entrenaba el verano pasado, jugó 1 contra 1 con su primo: «tipo grande, atlético, dice que tiene las manos más rápidas de este lado del Mississippi», como lo describe DeRozan, y dejará que el primo lo haga. sin penalización.

Cuando DeRozan conoció a este ganador del juego en Indiana, estalló su conversación familiar, no con sorpresa sino con familiaridad.

«Esa es la misma toma que D toma en el patio trasero», recordó DeRozan los mensajes entrantes. “Lo ves y entiendes de dónde viene. Donde no es necesariamente sorprendente o malo. … He perforado tantas cosas que a veces hay que meterse en la bolsa de trucos y tirar un tiro fuera de lo común para sacarlo y llevárselo”.

Y no son solo los triples los que están fuera de control. DeRozan también ha mejorado su juego de rango medio patentado. Lanza fuera de rango con un 48,0%, el promedio más alto de su carrera.

Y está tomando triples en su tasa más alta desde 2017-18, hasta 2.1 intentos por juego, y convirtiendo desde más allá del arco con un récord personal de 35.7%.

“Si tocas el piano el tiempo suficiente, mejorarás. Entenderás un poco mejor ciertas claves y ciertos tonos”, dice DeRozan. “Así es como veo mi juego y así es como quería abordar mi juego. … Eso fue algo que aprendí de Kobe [Bryant]. Mientras juegues, si no sigues mejorando en una cosa, seguirás siendo el mismo jugador. Incluso si mejoras una cosa por temporada, después de un tiempo, cuando hayas terminado, serás X mejor en muchas cosas».

DeRozan se sienta en un sofá en una oficina en el Bulls Exercise Facility, mirando hacia abajo. Piensa en todo lo que ha pasado con los Raptors desde su última aparición en la final de la Conferencia Este en 2015-16.

«Fracasé en los grandes momentos. Tuve éxito en los grandes momentos», dice DeRozan. «Soy genial para pasar por los momentos difíciles porque los tiempos difíciles [are going to] mostrarte algo que los buenos tiempos no pueden. Esto te mostrará cómo ser resistente, cómo ser fuerte, cómo mantener la calma en momentos tensos cuando ciertas personas no están tranquilas».

Ofrece una palabrota inspirada que recita los capítulos de adversidad por los que ha pasado en los últimos años: El canje devastador a San Antonio, lejos de su mejor amigo y el único hogar de la NBA que había conocido… jugar a través de una pandemia mundial durante varias temporadas aísla… la fragilidad de la vida, incluida la muerte de amigos cercanos, Bryant y Nipsey Hussle y su padre.

“Durante tanto tiempo estuve tenso por descubrir qué y por qué sucedieron tantas cosas. He intentado tanto. Ahora es como si te soltaras el pelo y dejaras que todo lo que has pasado se haga cargo por ti mismo. Lo bueno, lo malo, lo feo, todo lo que has soportado. … No lo tomo como una justificación. Es simple, es paz».



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