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Miró el documento, cuyo sobre naval estaba sellado con el sello de los Estados Unidos, cuando comenzó a darse cuenta de que el policía chino estaba describiendo algo completamente diferente en su inglés roto.

«Dijo algo sobre una casa de vigilancia residencial», dijo Harper. «No tenía idea de qué era eso».

Era principios de enero de 2020. Harper, un jugador de baloncesto profesional de 8 pulgadas, había llegado a la ciudad de Shenzhen, en el sur de China, con la esperanza de obtener un nuevo contrato después de jugar en Noruega, Japón y muchos otros países.

Harper llevaba menos de una semana en China cuando todo salió mal. Cuando regresó de un programa de comedia con un amigo en las primeras horas del 7 de enero, dijo que vio una discusión acalorada entre un hombre y una mujer parcialmente vestida en la calle y corrió a ayudar.

Según Harper, empujó al hombre fuera del camino y lo dejó caer al suelo. El hombre luego abandonó la escena, dijo Harper. Él y su amigo comprobaron que la mujer estaba bien y Harper regresó a su hotel.

Horas después, la policía se presentó en su puerta. En las horas intermedias, el hombre al que empujó se presentó en el hospital, dijeron, y ahora estaba en coma.

Harper le escribió a su novia en su casa en Boise, Idaho, «Estoy teniendo problemas».

Fotograma de un video de un teléfono inteligente que Jeff Harper capturó en Shenzhen, China, a principios de 2020.

Victoria Villareal dijo cuando finalmente consiguió hablar con Harper por teléfono: «Lo primero que le pregunté fue: ‘¿Has intentado ayudar a alguien?'».

Ella habló con Harper en la estación de policía cuando la policía estaba decidiendo si culparlo y antes de que le confiscaran su teléfono y su pasaporte. Pasarían dos semanas antes de que Harper volviera a ver este documento, en manos del oficial que creía que liberaría.

Pero el hombre al que Harper empujaba no había despertado de un coma poco después de que Harper fuera transferido a «Edificios residenciales en una ubicación específica» (RSDL), un sistema que detiene a personas en China por hasta seis meses. se puede recargar. Allí le dijeron que el hombre había muerto. Las circunstancias exactas de la lesión y muerte del hombre siguen sin estar claras. La policía no respondió a una solicitud de más información.

Un documento policial del 20 de enero de CNN dijo que Harper está siendo investigado por lesiones graves por negligencia. Harper no negó que empujó al hombre, pero dijo que no parecía gravemente herido cuando abandonó el lugar del incidente original.

Cuando se hizo evidente para Harper que no regresaría a Boise en el corto plazo, Villareal buscó desesperadamente abogados en Shenzhen, se puso en contacto con diplomáticos estadounidenses y envió un correo electrónico y llamó a cualquier persona que conociera que pudiera haber tenido experiencia con China.

Esto la puso en contacto con Peter Humphrey, un ex periodista que se convirtió en investigador corporativo y conocía bien el sistema legal chino. En 2013, fue Humphrey quien se sentó en una celda china, esperando saber qué sería de él, el comienzo de casi dos años en varias formas de encarcelamiento por un crimen que supuestamente no cometió.

Desde su liberación y regreso al Reino Unido, Humphrey se ha convertido en un antagonista de aquellos a quienes acusa de ponerlo tras las rejas y en un asesor y cabildero no remunerado para los que todavía están allí. A pesar de los problemas de salud en curso que, según Humphrey, se vieron agravados por su tiempo en prisión, esto se ha convertido en una especie de misión para el hombre de 64 años, un segundo acto que nunca esperó.

«Entiendo estas cosas, las he pasado, así que estoy abriendo mi corazón y mi calendario a varias personas en esta situación», dijo Humphrey. Sus consejos van desde lidiar con el sistema legal chino, a menudo arbitrario y confuso, hasta lo que las familias pueden esperar de los diplomáticos de su país, y ayudar a sus seres queridos desde dentro desde miles de kilómetros de distancia.

Para Villareal, la experiencia y el consejo de Humphrey fueron invaluables: «Si no hubiera atrapado a Peter habría sido mucho más difícil, Jeff no podría estar aquí ahora», dijo.

Un policía lleva una mascarilla como medida preventiva contra el coronavirus. Harper fue arrestado justo antes de que comenzara la pandemia y no quiso saber nada durante semanas.

El investigador

Originario de Gran Bretaña, Humphrey fue por primera vez a China cuando era un estudiante de doctorado de 23 años.

Era 1979, y Humphrey estaba en un programa de intercambio de dos años en el Instituto de Idiomas de Beijing y luego asumió lo que describió como la «posición bastante privilegiada de» experto extranjero «.

Fuera de sus responsabilidades docentes, esto le dio la oportunidad de viajar por todo el país en un momento en que China todavía estaba relativamente cerrada y los viajes nacionales entre extranjeros estaban severamente restringidos. «Tuve mucho más acceso que la mayoría de los periodistas o diplomáticos», dijo Humphrey.

Se interesó por el periodismo y comenzó a trabajar como autónomo para varias publicaciones bajo seudónimo en 1981. También se unió brevemente al personal fundador de China Daily, un periódico estatal en inglés, en 1981.

Sin embargo, a Humphrey le resultó claustrofóbico trabajar en un órgano de propaganda del gobierno y pronto se mudó a Hong Kong, entonces una colonia británica. Pasó un año con el South China Morning Post antes de mudarse a Londres para unirse a Reuters Newswire, que, después de aproximadamente una década en Europa del Este y los Balcanes, lo envió de regreso a Hong Kong en 1995 para escuchar sobre la inminente entrega de la ciudad. informe a China.

«Después del traspaso, decidí cambiar mi carrera y profesión», dijo Humphrey. Comenzó a asesorar y utilizó sus habilidades periodísticas para investigar empresas y negocios, enfocándose en la debida diligencia corporativa y la mala conducta.

En 2003, Humphrey fundó ChinaWhys con su esposa, Yu Yingzeng, investigadora de fraudes financieros desde hace mucho tiempo. La pareja pronto comenzó a trabajar para varias empresas multinacionales que llegaron a China después de que Beijing se unió a la Organización Mundial del Comercio en 2001.

Una de esas empresas era GlaxoSmithKline, la empresa farmacéutica. Según los registros judiciales en un caso que Humphrey y Yu entablaron posteriormente contra GSK, ChinaWhys fue contratada en abril de 2013 para investigar las acusaciones de que la compañía estaba involucrada en un programa de sobornos que pagaba a médicos en China para que tomaran los medicamentos. de la empresa prescribiría.

Los jefes de GSK lo llamaron una «campaña de difamación» llevada a cabo contra ellos por un ex empleado herido en la oficina china. Según documentos judiciales, a Humphrey y Yu se les dijo que el exempleado había enviado acusaciones de soborno y otras fechorías en GSK a los reguladores chinos y supuestamente distribuyó un video sexual grabado en secreto del director de GSK China, Mark Reilly, a otros ejecutivos de la compañía.
Sin embargo, dentro de un año, GSK sería condenada por ofrecer sobornos para impulsar su negocio y, a fines de 2014, se vería obligada a pagar una multa de casi 500 millones de dólares a los reguladores chinos. GSK se disculpó y admitió que su operación en China había violado tanto la ley como las reglas de la compañía. El exjefe chino Mark Reilly fue deportado después de una sentencia suspendida de tres años, informó la agencia de noticias estatal Xinhua. CNN no pudo contactarlo para hacer comentarios.

En este punto, las autoridades chinas también dirigieron su atención a Humphrey y Yu, a quienes acusaron de obtener información privada a través de «medios ilegales».

La pareja fue arrestada en julio de 2013 y pasó más de un año bajo custodia en una prisión de Shanghai. Finalmente fueron sentenciados en agosto siguiente. Humphrey fue sentenciado a dos años y medio de prisión, mientras que su esposa fue sentenciada a dos años de prisión.
Humphrey describió el sistema penitenciario en China como «inhumano y demasiado duro», y «todos estos casos se basan en confesiones extraídas y condenas que son completamente despiadadas». Los expertos estiman que alrededor del 99% de las operaciones de aplicación de la ley en China dan como resultado un veredicto de culpabilidad, lo que significa que pocos acusados ​​pueden tratar de hacer que su tiempo en prisión sea lo más soportable posible y buscar formas de salir temprano, ya sea a través del cabildeo internacional. o mediante el cabildeo internacional por motivos de salud.
Las decisiones dependieron en gran medida de las confesiones involuntarias de Yu y Humphrey, que se transmitieron en horario de máxima audiencia en la televisión estatal. La pareja dijo que fueron «forzados en condiciones equivalentes a la tortura».
China ha negado anteriormente haber utilizado la tortura para obtener confesiones. El portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, Zhao Lijian, comentó sobre el caso de Humphrey a principios de este año y dijo que se había manejado «de acuerdo con la ley».
Los periodistas siguen el avance del juicio del investigador británico Peter Humphrey (centro) en una pantalla de televisión vinculada al asediado gigante farmacéutico GSK y su esposa el 8 de agosto de 2014 en el Tribunal Intermedio de Shanghai.

Atascado en Shenzhen

El 20 de enero de 2020, Jeff Harper fue trasladado de la custodia policial a un edificio de apartamentos anodino en Shenzhen.

Allí pasó los siguientes seis meses en un aislamiento casi completo, sin material de lectura y con una comunicación esporádica con el mundo exterior.

Durante meses, Harper ha dicho que no sabía nada sobre la pandemia de coronavirus cuando azotó China por primera vez, solo que los problemas de salud impidieron que los oficiales consulares lo visitaran en persona. Tampoco sabía sobre la muerte de Kobe Bryant (aunque algunos de sus familiares instaron a Villareal a que se lo contara) o las protestas de Black Lives Matter que se extendieron por Estados Unidos.

«Lloré porque no podía hablar con (Victoria)», dijo. «Nadie hablaba inglés, intenté usar el traductor (aplicación) que me dieron, fue una mierda».

Temía que la policía estuviera tratando de volverlo loco, pero no sabía qué querían de él. Debido a la barrera del idioma, no sabía si estaban tratando de obtener una confesión.

En su casa de Boise, Villareal estaba tratando desesperadamente de mantenerse unida mientras seguía buscando a alguien que lo apoyara.

«No podía hablar con (Jeff) y ver lo que estaba pasando, no sabía lo que estaba pasando», dijo. «Hablar con Peter fue genial porque al principio no lloré mucho hasta que me preguntó: ‘¿Cómo estás?’ Peter sabía lo que era estar del otro lado porque su hijo pasó por eso «.
Humphrey ayudó a explicar el sistema legal chino y a comprender lo que Villareal escuchó de los abogados de Harper. También la vinculó con John Kamm, el fundador de la Fundación Dui hua, que trabaja para los presos en China.

«John tenía toda la información con la que podía ayudarme a sentirme bien», dijo Villareal. «Siguió diciendo que este era un caso muy débil contra (Harper)».

Ambos hombres estaban desconcertados por la aparente renuencia de las autoridades a procesar a Harper y le dijeron a Villareal que nunca habían visto una situación como esta, algo que no necesariamente les trajo mucho consuelo.

«Por lo que pude ver, todo fue muy extraño, las circunstancias que rodearon su encarcelamiento fueron tan extrañas», dijo Humphrey. «Incluso una vez me preocupó que esto pudiera ser una situación de secuestro y extorsión disfrazada de arresto».

Los abogados de Villareal y Harper tenían los documentos que demostraban que el caso era oficial, aunque no podían entender por qué las autoridades se demoraban en iniciar una acusación. La policía y los fiscales de Shenzhen no respondieron a la solicitud de CNN de comentar sobre el caso de Harper.

El preso

Antes de su juicio, Humphrey también pasó meses en el Centro de Detención de Shanghai, un sistema más formal que el RSDL, antes de ser trasladado a la prisión de Qingpu en las afueras de la ciudad a mediados de 2014.

Allí estuvo recluido en un pabellón especial para presos extranjeros. Las condiciones eran miserables, con 12 hombres en una habitación durmiendo en literas de metal duro y colchones delgados, dijo.

La comida era limitada y lo que obtenían era apenas nutritivo, y Humphrey estaba constantemente preocupado por su salud. Le diagnosticaron cáncer de próstata antes de su arresto, pero dijeron que los funcionarios de la prisión rechazaron sus solicitudes de un examen o tratamiento de seguimiento a menos que firmara una confesión que rechazó.

En parte para pasar el tiempo, Humphrey comenzó a entrevistar a otros prisioneros extranjeros y a conocer sus historias.

«Durante esos dos años he conocido a muy pocos (presos) que realmente merecen las sentencias que cumplían», dijo, y agregó que algunos de los hombres que conocía habían sido sometidos a delitos de este tipo. «Posiblemente podría haber investigado … cuando estaba afuera».

Si bien Humphrey era en gran parte consciente de las críticas al sistema legal y las condiciones carcelarias de China antes de ser sometido a ellas, dijo como investigador: «A veces comparto la opinión de mi cliente de que queremos un poco de sangre y enviar a estas personas a prisión. «

«Estos dos años han cambiado mi opinión por completo», dijo. «La vida en prisión fue muy dura. Si quieres que alguien sea rehabilitado, al menos tienes que otorgarle dignidad. Tú me has quitado esa dignidad. Me escapé y tengo una tremenda empatía por la mayoría de los presos que he conocido . «

En un relato de su tiempo en Qingpu escrito después de su liberación, Humphrey dijo que él y otros presos extranjeros dedicaron gran parte de su tiempo a «órdenes de fabricación», principalmente fabricando artículos de «embalaje» para marcas extranjeras.

«Los prisioneros de los bloques de celdas chinos (también) fabricaban textiles y componentes en nuestra fábrica», escribió Humphrey. «Marcharon allí como soldados antes de nuestro desayuno y regresaron tarde en la noche».

En abril de 2015, después de 21 meses de cabildeo por parte de Humphrey y los funcionarios consulares del Reino Unido sobre su salud, las autoridades penitenciarias acordaron enviar a Humphrey a un hospital local para una resonancia magnética. Esto confirmó las sospechas de su médico original: tenía un tumor en la próstata.

Los funcionarios de la prisión comenzaron a discutir una posible reducción de las sentencias de Humphrey y Yu si admitían su culpabilidad y expresaban remordimiento. La pareja finalmente fue liberada después de que la pareja firmó una declaración que Humphrey calificó de «altamente capacitada» en la que no admitieron explícitamente ninguno de los delitos de los que fueron acusados.

Detenidos en la famosa prisión de Qingpu en Shanghai, que ha sido acusada de trabajo forzoso en el pasado.

En el Reino Unido, Humphrey inició de inmediato un tratamiento hormonal y de radiación para el cáncer, que en ese momento había avanzado a una etapa avanzada en su próstata. Dijo que los médicos le dijeron que si se hubiera tratado dos años antes, esto podría haberse evitado.

Humphrey también comenzó a buscar justicia.

«Mientras intentábamos mejorar mi salud, abrimos una investigación sobre nosotros mismos y nuestro caso», dijo. «No pudimos hacer nada mientras estábamos encerrados, ni siquiera podíamos tener documentos legales en la celda, no sabíamos lo que había en los medios».

Como si investigaran un caso normal de mala conducta empresarial, empezaron a escribir un informe sobre sus malos tratos e injusticias en Shanghái, la conexión con GSK y las supuestas conexiones de la empresa con funcionarios corruptos, y lo presentaron al gobierno de Pekín.

También demandaron a GSK en Estados Unidos. Según su primera demanda presentada contra la empresa, Humphrey y Yu alegan que, basándose en «falsos testimonios», GSK los contrató como consultores para realizar un trabajo que finalmente resultó en su «condena y encarcelamiento en China y la destrucción de su negocio».

Si bien un juez desestimó un intento de demandar a GSK en un tribunal federal por motivos de procedimiento, la pareja también demandó a GSK en un tribunal estatal de Filadelfia, donde se encuentra su sede en Estados Unidos. Ese litigio continúa, y un tribunal a fines del año pasado desestimó los intentos de GSK de obligarlo a arbitraje, un proceso que habría tenido lugar en China.

Cuando se le pidió un comentario sobre el litigio y las acusaciones de Humphrey y Yu, GSK solo diría que el caso pertenece «a arbitraje» en China, donde se llevó a cabo el trabajo de la pareja, y que la empresa cree que está en Este argumento prevalecerá en la Corte Suprema de Pensilvania.

John Zach, quien representa a Yu y Humphrey, dijo que GSK «ha hecho repetidos esfuerzos para retrasar este asunto y evitar que Peter y Ying tengan su día en la corte» y trató de trasladar el caso a China, donde la pareja «no puede estar segura de viajar y donde este asunto no puede ser tratado de manera justa».

Humphrey también exploró otras formas de contraatacar. La emisora ​​estatal china CCTV había transmitido la confesión forzada de Humphrey en la que «se disculpó con el gobierno chino» con uniforme de prisión y medio inconsciente. (Humphrey se disculpa y la aparente confesión fue forzada).
En el Reino Unido, CCTV y su sucursal de habla inglesa, CGTN, tienen licencia de Ofcom, el regulador nacional de televisión, que falló en julio sobre un caso de Humphrey y otros que la emisora ​​china había incumplido sus obligaciones al transmitir la confesión «grave». en el que «se establecieron, ignoraron u omitieron hechos materiales de manera injusta para el Sr. Humphrey».

«Hubo una serie de batallas que elegimos. En una de ellas obtuvimos una victoria, otras aún continúan», dijo Humphrey.

Benedict Rogers, un activista de derechos humanos con sede en el Reino Unido centrado en China, dijo que la postura pública de Humphrey sobre CCTV y otras declaraciones fue importante para presionar al gobierno del Reino Unido para que adopte una línea más dura hacia Beijing.

«Tener a alguien que hizo negocios en China y terminó en esta situación fue muy poderoso y convincente porque no era solo una historia de derechos humanos», dijo Rogers sobre una audiencia sobre China que organizó para el gobernante Partido Conservador. «No puede ser despedido por personas que pueden no estar interesadas en reunirse con defensores de derechos humanos. Creo que su voz es realmente crucial tanto en la defensa como en ayudar a otras familias en situaciones similares».

El portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores de China, Zhao Lijian, reaccionó a la decisión de Ofcom contra CGTN a principios de este año como una «decisión equivocada».

«En cuanto al caso de Peter Humphrey, me gustaría reiterar que China es un país legalmente regulado. Los órganos judiciales chinos manejan los casos de acuerdo con la ley, protegiendo los derechos legítimos de los extranjeros en China», agregó Zhao.

Desde su regreso al Reino Unido, Humphrey ha sido un importante crítico del gobierno chino y asesor de otros detenidos en Beijing.

El consultor

Mientras buscaba reparación y luchaba contra el cáncer que amenazaba con matarlo, Humphrey también se mantuvo en contacto con algunos de los hombres que conoció en prisión.

«Empecé a escribir a uno o dos de los presos con seudónimo», dijo. «Se revisan todas las cartas que van a las cárceles, pero he logrado comunicarme con algunas de ellas y hacer todo lo que puedo para ayudarlas».

Envió material de lectura a sus excompañeros de celda y a los entrevistados, y se puso en contacto con algunas de sus familias en todo el mundo.

«Me he puesto en contacto con algunas familias de prisioneros en el exterior para proporcionarles la información adecuada y consejos sobre cómo pueden trabajar para el alivio de sus familiares», dijo. «Eso hizo que me interesara en nuevos casos».

Uno de ellos fue Kai Li, un estadounidense nacido en Shanghai que se mudó a los Estados Unidos y se convirtió en ciudadano estadounidense. Ha estado detenido en China desde 2016 y actualmente se encuentra en la misma prisión de Shanghai donde sufrió Humphrey.

Li fue condenado por espionaje en 2018. En un caso, según alega su familia, fue tomado por sorpresa y tuvo motivaciones políticas. Después de que CNN cubriera su historia a principios de este año, Humphrey se puso en contacto con el hijo de Li, Harrison.

«Una de las cosas que he hecho es darle una mejor comprensión de lo que pasó su padre allí y cómo puede tratar de mantener alta la moral de su padre», dijo Humphrey, como enviar libros y otros materiales de lectura. y aliento en las llamadas telefónicas desde la prisión supervisadas de cerca.

Si bien Harrison Li fue un activista activo y eficaz en nombre de su padre, e incluso se mudó temporalmente a Washington para defender a los legisladores, dijo que era útil hablar con alguien que conozca todos los aspectos del caso de su padre. desde cuestiones legales chinas hasta delicados problemas de equilibrio de la publicidad.

«Fue especialmente útil para llegar a los medios y cosas por el estilo», dijo Li. («Le aconsejé cómo tratar con personas como tú», le dijo Humphrey a CNN).

Humphrey ha dado consejos similares a otras familias, explicando cómo los diplomáticos y los funcionarios consulares a menudo no pueden, o incluso no quieren, involucrarse demasiado en sus casos.

«Las familias de muchas víctimas no se dan cuenta de que los funcionarios consulares básicamente no trabajan para ellos, sino para su propio gobierno», dijo Humphrey. «Tienen protocolos y prácticas que limitan lo que pueden hacer».

Añadió que muchos países ven el sistema legal de China como cualquier otro y, por lo tanto, son cautelosos a la hora de intervenir en muchos casos. Humphrey dijo que esto era «una completa idiotez porque no se trata de un país constitucional».

Existe un modelo para la transformación de Humphrey, de una creencia algo escéptica en el sistema chino a una víctima de un adversario, dijo Peter Dahlin, cofundador de Safeguard Defenders, una ONG que trabaja para apoyar a los defensores de los derechos humanos en China.

“Todo comienza con una experiencia personal. Alguien ha detenido a un familiar o se ha apoderado de su tierra y está empezando a pelear y eso no funciona, entonces toman el problema como un todo, no solo su situación personal, como una forma de hacerles justicia. Buscar a los demás y la justicia para uno mismo ”, dijo. «Eso es literalmente el 99% de los activistas que he conocido en más de 10 años de trabajo en China. Es muy raro que un extranjero haga eso, pero eso es exactamente lo que le pasó a Humphrey después de su tiempo en prisión».

El propio Dahlin fue arrestado en China en 2016 y obligado a confesar en la televisión estatal. Ha trabajado con Humphrey para oponerse a la práctica y responsabilizar a CGTN.

«La mayoría de las víctimas (de la confesión forzada) son, por supuesto, chinos, y los extranjeros siguen siendo una rareza», dijo Dahlin. «Pero estos casos pueden ser muy útiles para hacer campañas en ciertos países».

Peter Dahlin, ciudadano sueco, fue arrestado en China el 4 de enero de 2016 y estuvo detenido durante tres semanas. Dijo que veía un paralelo entre la transformación de Humphrey y la de muchos activistas chinos.

Una rara victoria

A medida que la detención de Harper se prolongó mes tras mes, su tratamiento comenzó a mejorar y se le permitió llamar a Villareal con más frecuencia.

«El plazo debería haber expirado en octubre», dijo Villareal. «Sabía que tomaríamos una decisión, o lo enjuiciaríamos o lo dejarían irse a casa».

En la madrugada del 20 de agosto, Villareal, que ahora opera principalmente en China, recibió un mensaje de texto del abogado de Harper diciendo que lo visitarían.

«Dijo que había noticias y que me llamarían después de que llegaran», dijo Villareal. «Estoy sentado aquí presa del pánico. La última vez que tuviste una reunión como esta fue cuando el hombre (Harper apretó) murió».

Ella inundó el teléfono de Harper con mensajes de texto y preguntó: «¿QUÉ PASA?»

Finalmente, Harper la llamó por video. Pudo ver a sus abogados parados con ellos, y luego notó algo extraño en el fondo: no estaba en la celda.

«¿Dónde estás? ¿Qué está pasando?» Dijo Villareal.

«No estoy ahí, estoy fuera», respondió. Podía oír a los abogados reír de fondo. «Estoy fuera.»

Un fiscal había ido a verlo horas antes y le entregó un documento a Harper. Escuchó con indiferencia mientras lo traducían.

«Escuché que eras inocente, pero no podía creerlo porque era la última vez», dijo.

Villareal le envió por correo electrónico a Humphrey el documento, una decisión oficial de la fiscalía de no continuar con el caso y un aviso que informaba a Harper que «hemos decidido detener la vigilancia de su hogar en un lugar específico de conformidad con el artículo 79 del Derogar la Ley de Procedimiento Penal de la República Popular China «.

«Nunca he visto ninguno de estos documentos en mi vida», dijo Humphrey. «Sin cargo, sin cargo, pasaporte devuelto, libre para ir».

Pero mientras Villareal estaba listo para celebrar, Humphrey notó un «punto en la cola». Una copia del documento visto por CNN establece que si la víctima, en este caso la familia del difunto, «no está de acuerdo» con esta decisión, podría apelar dentro de siete días … y buscar procesamiento o saltarse la apelación. y presentar una demanda privada directamente. «

Humphrey advirtió a Villareal que la prueba aún no había terminado. Y Harper no pudo conducir hasta el aeropuerto de inmediato: tuvo que obtener una visa de salida porque su propio permiso de turista había expirado hace mucho tiempo.

Originalmente se suponía que esto tomaría tres días, pero se retrasó y luego se retrasó nuevamente. Después de sentarse en una habitación de hotel durante 10 días esperando lo peor, Harper recibió el sello requerido y voló a Guangzhou para regresar a Estados Unidos.

Humphrey le dijo a Villareal que se mantuviera en contacto con Harper en todo momento mientras viajaba. «Dije que no era gratis mientras el avión estaba en tierra y me lo dije cuando estaba en el aire», dijo Humphrey.

Harper dijo que Villareal fue «muy estricto conmigo y me dijo que no hablara con nadie». Caminó por el aeropuerto con la cabeza inclinada para evitar el contacto visual, lo que se hizo más fácil por el hecho de que el lugar estaba casi completamente vacío debido al coronavirus.

Incluso cuando el avión despegó, mientras Villareal y Humphrey estaban de fiesta, Harper no pudo deshacerse del temor de que pudiera haber un aterrizaje de emergencia o que el vuelo regresara.

«Me senté en el mismo asiento y no me moví durante 13,5 horas», dijo. «No fue hasta que pasé por la aduana que me sentí libre en casa».

Victoria Villareal y Jeff Harper posan para una foto en su casa de Idaho, EE. UU., En octubre de 2020.

Luego de otro vuelo de conexión, finalmente se reencontró con Villareal. Los dos ahora están tratando de recuperar su vida en Boise. Sus ahorros se agotan por más de seis meses de honorarios legales y lucro cesante cuando la familia del hombre al que Harper instó a enfrentarse a una demanda civil en China.

«Definitivamente todavía no estamos acostumbrados», dijo Villareal. «Él es diferente, creo que yo soy una persona diferente».

Pero todavía están enamorados y planean casarse cuando termine la pandemia. Harper ha terminado de jugar baloncesto en el extranjero. En cambio, se centra en enseñar a los niños todo lo que sabe sobre el deporte y planea dar conferencias inspiradoras basadas en su terrible experiencia.

«Ha estado en 13 países ahora, así que creo que estamos bien», dijo Villareal sobre el estilo de vida pasado de su prometido. «Creo que intentaremos viajar dentro de los 50 estados en el futuro».

Para Humphrey, la caída de Harper es una rara victoria en una carrera que nunca tuvo la intención. A menudo, se trata de sentir lástima y apoyar a las personas cuyos familiares estarán encerrados durante años.

El día antes de hablar con CNN, Humphrey tuvo su primera videollamada desde su casa en Surrey con Harper, un hombre que nunca había conocido pero que había pasado muchas semanas saliendo de la cárcel.

«Tuvimos nuestra primera videollamada, los tres», dijo Humphrey. «Personalmente, ya sabes, este caso es una contradicción en términos para mí porque cuento malas historias la mayor parte del tiempo. Pero aquí hay una historia que tiene un final feliz».

Ilustración principal de Max Pepper.

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