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Todas las semanas hay buenas noticias sobre vacunas o tratamientos con anticuerpos que dan esperanzas de que la pandemia está llegando a su fin.

Y, sin embargo, esta temporada navideña es un ajuste de cuentas sombrío. Estados Unidos ha alcanzado un hito terrible: más de un millón de nuevos casos de coronavirus cada semana. Los hospitales en algunos estados están llenos a reventar. El número de muertos está aumentando y parece estar bien encaminado, superando ligeramente el promedio de 2.200 al día en la primavera cuando la pandemia se concentró en el área metropolitana de Nueva York.

Nuestro fracaso en protegernos nos ha alcanzado.

La nación se enfrenta ahora a un período de transición crítico que amenaza con durar demasiado, ya que dejamos de lado el optimismo legítimo para la próxima primavera y enfrentamos el oscuro invierno que se avecina. Algunos epidemiólogos predicen que para marzo la cifra de muertos podría ser casi el doble de los 250.000 que superó la nación la semana pasada.

«Los próximos tres meses van a ser terribles», dijo el Dr. Ashish Jha, decano de la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Brown y uno de las dos docenas de expertos preguntados por el New York Times sobre el futuro cercano.

Este momento, quizás más que cualquier otro, revela las profundas divisiones políticas que han permitido que la pandemia eche raíces y florezca, y que determinarán las profundidades del invierno por venir. Incluso cuando los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades instaron a los estadounidenses a evitar los viajes de vacaciones y muchos funcionarios de salud instaron a las familias a cancelar reuniones grandes, más de seis millones de estadounidenses volaron durante la Semana de Acción de Gracias, lo que representa aproximadamente el 40 por ciento del tráfico aéreo del año pasado. Y el presidente Trump, que está en la mejor posición para cambiar la trayectoria entre ahora y la primavera, no parece estar dispuesto a ayudar a su sucesor a hacer lo que se debe hacer para salvar las vidas de decenas de miles de estadounidenses. para rescatar.

El presidente electo Joseph R. Biden Jr. ha reunido excelentes asesores y un plan sensato para combatir la pandemia, según expertos en salud pública. Pero Mitchell Warren, el fundador de AVAC, un grupo de defensa del SIDA centrado en una variedad de enfermedades, dijo que las manos de Biden estaban atadas hasta el día de la toma de posesión el 20 de enero, «No hay mucho poder para ser presidente».

Las primeras dosis de la vacuna podrían estar disponibles para los estadounidenses a fines de diciembre, dijeron funcionarios federales. Aún se están estableciendo prioridades, pero se espera que las vacunas lleguen primero a los trabajadores de la salud, los residentes de hogares de ancianos y otras personas con mayor riesgo. El tiempo que tomará llegar a los estadounidenses más jóvenes depende de muchos factores, incluida la cantidad de vacunas aprobadas y la velocidad a la que se pueden preparar.

A mediados de octubre, sorprendí a algunos lectores del New York Times al pasar del pesimismo al optimismo. La epidemia en los Estados Unidos probablemente terminó antes de lo esperado. Ahora que han surgido al menos dos vacunas con más del 90 por ciento de efectividad, tengo aún más esperanzas de lo que traerá 2021.

Pero incluso a medida que mejora la respuesta médica al virus, las políticas de salud pública siguen siendo un desafío profundamente molesto.

Las regiones del país que se encuentran actualmente entre las más afectadas por el virus (los estados del Medio Oeste y las Montañas, así como los condados rurales como Dakotas, Iowa, Nebraska y Wyoming) votaron fuertemente por Trump en las elecciones recientes. El presidente podría ayudar a salvar a sus millones de seguidores pidiéndoles que usen máscaras, eviten las multitudes y se salten las reuniones navideñas este año. Pero eso parecía poco probable, dijeron muchos expertos en salud.

«Está fuera de su ADN», dijo el Dr. William Schaffner, especialista en medicina preventiva de la Facultad de medicina de la Universidad de Vanderbilt. «Significaría admitir que estaba equivocado y Tony Fauci tenía razón».

En una amarga paradoja, según algunos expertos, Trump podría haber sido el héroe de esta pandemia. La Operación Warp Speed, que su gobierno anunció en mayo, parece estar en camino de entregar vacunas y terapias en un tiempo récord. Estados Unidos podría ser el primer país en cazar el virus a través de habilidades farmacéuticas.

Si Trump hubiera prestado atención a sus asesores médicos a fines de la primavera y hubiera tomado medidas para contener nuevas infecciones, la nación ahora podría estar en camino de poner fin a la epidemia con muchas menos muertes per cápita que muchas otras naciones el próximo año.

Sin embargo, durante su campaña, Trump dedicó poco tiempo a explicar la importancia de la Operación Warp Speed. La compañía ha invertido más de $ 12 mil millones en seis vacunas basadas en tres nuevas tecnologías complejas, así como terapias con anticuerpos con nombres casi impronunciables como bamlanivimab.

Algunos expertos en salud han expresado su preocupación de que una vez que deje el cargo, Trump podría seguir socavando los esfuerzos del coronavirus al contradecir y reducir las medidas propuestas por Biden.

«El pensamiento aquí», dijo el Dr. David L. Heyman, ex C.D.C. Un funcionario que ahora supervisa el Centro de Seguridad Sanitaria Global en Chatham House, Londres, «continuará acosando a la Casa Blanca para movilizar a su gente para sí mismos o para sus hijos para 2024».

El antídoto contra la desesperanza es la agencia, y los estadounidenses pueden protegerse a sí mismos, incluso sin el consejo de Trump, usando máscaras y manteniéndose a distancia de los demás.

Los funcionarios reacios finalmente deciden ordenar tales medidas. Los gobernadores de Iowa y New Hampshire emitieron por primera vez mandatos de máscaras a mediados de noviembre. Los gobernadores de Kansas, Carolina del Norte y Hawai reforzaron los suyos. Pero los estadounidenses promedio están profundamente divididos sobre las máscaras.

«Incluso entre los republicanos, existe un apoyo bastante amplio a los mandatos de las máscaras», dijo Martha Louise Lincoln, historiadora médica de la Universidad Estatal de San Francisco. «Pero todavía existe la percepción entre los votantes de extrema derecha de que son un signo de debilidad o un símbolo de traición».

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades emitieron nuevas pautas el 10 de noviembre, abogando más claramente que antes que todas las personas, infectadas o sanas, deben usar una máscara.

Varios estudios con máquinas que inflan neblina fina han demostrado que las máscaras de alta calidad pueden reducir significativamente la propagación de patógenos entre los interlocutores.

Y el sentido común de que las máscaras funcionan se ha vuelto abrumador. Se llevaron a cabo decenas de “eventos de super difusores” en lugares donde la mayoría de la gente no estaba enmascarada: en bares y restaurantes, en campamentos de verano, en funerales, aviones, iglesias, en la práctica del coro.

Por el contrario, no se sabe que ocurra en lugares donde la mayoría de las personas usaban máscaras, como las tiendas de comestibles. Un conocido C.D.C. Un estudio mostró que incluso en una peluquería en Springfield, Missouri, donde dos estilistas estaban infectados, ninguno de los 139 clientes cuyo cabello habían cortado en el transcurso de 10 días contrajo la enfermedad. Un código de salud de la ciudad requería que tanto los estilistas como los clientes estuvieran enmascarados.

Incluso en los entornos más peligrosos, las salas de emergencia de los hospitales, no se han informado eventos de superprocesadores desde que se generalizó el equipo de protección personal. (Sin embargo, muchos médicos y enfermeras se infectaron. Se descubrió que un incidente en South Bend, Indiana, en el que se infectaron varias enfermeras, estaba relacionado con una boda).

Por el contrario, la Casa Blanca, donde se evitaron las máscaras, fue el escenario de al menos uno y posiblemente varios eventos de super difusores.

Un estudio del Instituto de Métricas y Evaluación de la Salud de la Universidad de Washington estimó que en febrero se podrían salvar 130.000 vidas si el uso de mascarillas se hiciera universal de inmediato en los Estados Unidos. Las máscaras también pueden ayudar a la economía: un estudio de Goldman Sachs estimó que su uso universal podría ahorrar $ 1 billón que podría perderse en el tiempo de inactividad de la empresa y las facturas médicas.

Biden ha anunciado que tiene la intención de abordar la pandemia desde su primer día completo en el cargo el 21 de enero. Sin embargo, dado que las muertes por coronavirus ocurren unas semanas después de nuevos casos, los resultados de sus acciones pueden no ser evidentes hasta la primavera.

En general, los expertos elogiaron el panel asesor que Biden había seleccionado y los describieron como científicos de renombre que podían llegar de manera creíble a muchos grupos afectados por la pandemia, incluidos los afroamericanos y los hispanoamericanos.

Sin embargo, varios expertos, algunos de los cuales hablaron de forma anónima para no ofender a amigos y colegas, dijeron que el panel necesitaba diferentes habilidades y un equilibrio diferente.

Algunos sintieron que debería tener más experiencia científica y sugirieron que más vacunas como la del Dr. Paul A. Offit del Philadelphia Children’s Hospital y más epidemiólogos como Marc Lipsitch de Harvard y Natalie E. Dean de la Universidad de Florida.

Otros dijeron que el panel necesita más investigadores del comportamiento que estén familiarizados con los rumores, que fueron un gran obstáculo.

«Nos enfrentamos a dinámicas extremadamente complejas y poco entendidas en torno a la desinformación, las teorías de la conspiración, la paranoia y la sospecha», señaló el Dr. Lincoln.

Los nombres sugeridos con estas habilidades incluyeron a Heidi J. Larson del Vaccine Confidence Project en Londres, Carl T. Bergstrom de la Universidad de Washington y Zeynep Tufekci de la Universidad de Carolina del Norte.

Otros dijeron que el panel tenía demasiados miembros vinculados a la administración Obama-Biden. Dr. Por ejemplo, Ezekiel J. Emanuel fue el arquitecto de la Ley del Cuidado de Salud a Bajo Precio y el Dr. Eric Goosby fue el coordinador mundial del sida de Obama. Para llegar a la base de Trump, el organismo necesita expertos republicanos creíbles.

«De lo contrario», dijo el Dr. Leana Wen, ex comisionada de salud de Baltimore, «habrá una percepción aún más errónea de que se trata de demócratas y médicos que intentan cerrar la economía cuando el control efectivo del virus es clave para la recuperación económica». «

Los expertos sugirieron que el Dr. Bill Frist, cirujano de trasplantes y exsenador republicano, o el Dr. Marc K. Siegel, internista y redactor de opinión de Fox News.

Warren sugirió consultar a los especialistas en marketing y contratar a «todos, desde Santa Claus hasta LeBron James» como portavoces de confianza.

Otro experto sugirió al Dr. Mehmet C. Oz, un cirujano cardíaco y personalidad de televisión criticado por promover la hidroxicloroquina en Fox News (luego cedió), agrega y posiblemente incluso le pide a Sean Hannity y Tucker Carlson que se unan por estar en Mr. Trumps. Base y podría ser persuadido de aceptar la ciencia que salvaría la vida de sus propios espectadores.

El plan de Biden para luchar contra la pandemia se describe en su sitio web.

Requiere pruebas mucho más extensas que se realizan de forma gratuita. prohibición de gastos médicos por el virus; que los militares construyan hospitales provisionales si es necesario; Colaboración con empresas estadounidenses para crear equipos de protección personal y ventiladores; más ayuda alimentaria para los pobres y otras medidas.

Biden ha dicho que apoya un mandato de máscara nacional, a pesar de que su plan dice a los gobernadores que impongan los estatales.

Todos los expertos entrevistados por The Times elogiaron el plan, pero algunos sintieron que no era lo suficientemente agresivo. La pandemia está tan fuera de control que solo se puede contener con medidas profundamente impopulares pero necesarias, como leyes de máscaras aplicadas rigurosamente, cierre de bares y restaurantes, pruebas regulares en las escuelas y en el trabajo, aislando a los infectados de sus familias que viajan. desde áreas de alta prevalencia a áreas de baja prevalencia e imponer cuarentenas que se hacen cumplir, no solo se solicitan.

Muchos otros países han tomado tales medidas, a pesar de la fuerte oposición de algunos ciudadanos, y han ayudado.

«Las universidades son los Wuhans de esta ola otoñal», dijo el Dr. Howard Markel, historiador médico de la Facultad de Medicina de la Universidad de Michigan. Él y otros expertos dijeron que las universidades deben evitar que los estudiantes vayan y vengan entre sus lugares de origen y las ciudades universitarias, las cuales tienen muchos residentes en riesgo.

La clave para hacer cumplir las leyes de las máscaras, dice el Dr. Robert Klitzman, psiquiatra y bioético de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia, insiste en castigar no a las personas, sino a los propietarios de edificios que ignoran las restricciones. Quebec, señaló, impone una multa de 4.500 dólares por exponer a los clientes.

Pero después de una elección muy divisiva, dijeron otros expertos, será difícil lograr que muchos estadounidenses trabajen juntos, especialmente si Trump fomenta la resistencia.

También existen límites legales a lo que puede hacer el gobierno federal. Los «códigos de higiene» y las leyes de cuarentena estadounidenses se basan en gran medida en los poderes estatales y locales, muchos de los cuales fueron otorgados en el siglo XIX, cuando las epidemias azotaron las ciudades del país. Los poderes del gobierno federal generalmente se extienden a asuntos intergubernamentales.

Si bien el gobierno de Biden fácilmente podría convertirlo en un crimen federal, por ejemplo, negarse a usar una máscara en un vuelo de campo traviesa, o incluir a los infractores en la lista de exclusión aérea elaborada después del ataque del 11 de septiembre de 2001 al World Trade Center, probablemente no sea posible. hacer que todos los residentes de Dakota del Sur usen una máscara si la gobernadora Kristi Noem y los legisladores se oponen a la medida. La Sra. Noem ha dicho que no hará cumplir los mandatos de máscara o prohibiciones incluso si el Sr. Biden como presidente lo ordena.

Los profesionales de la salud entrevistados por The Times expresaron su entusiasmo por el hecho de que las vacunas Pfizer / BioNTech y Moderna tuvieran una efectividad del 95 por ciento sin problemas graves de seguridad. El 23 de noviembre, una tercera vacuna de AstraZeneca también pareció ser eficaz, aunque se ha cuestionado su eficacia exacta.

«Esta es una hazaña asombrosa de la ciencia que acabamos de ver pasar de una secuencia genética el 10 de enero a una vacuna el 10 de noviembre», dijo el Dr. Lawrence Corey, quien armoniza diferentes ensayos de vacunas para que sus resultados se puedan comparar fácilmente.

Sin embargo, los expertos quieren seguir leyendo los datos, no solo lo que el Dr. Offit conocido como «Ciencia a través del comunicado de prensa».

(Las empresas farmacéuticas suelen esperar a tener datos publicables antes de anunciar los resultados de los ensayos clínicos. Sin embargo, cuando es probable que las noticias alteren el precio de una acción, se publican inmediatamente para reducir la probabilidad de que las personas asociadas con la empresa Participe en el uso de información privilegiada o incluso asista).

Biden heredará los frutos de Operation Warp Speed ​​y supervisará su distribución. Los miembros de su equipo de transición hablaron de forma anónima porque no estaban autorizados a revelar sus pensamientos y ya estaban discutiendo dos temas delicados: si crear una manera segura para que las personas vacunadas demuestren que ambos recibieron inyecciones y si, en última instancia, las vacunas Covid debe ser obligatorio, ya sea por el gobierno federal o por los gobiernos estatales, empleadores, sistemas escolares o similares.

Dr. W. Ian Lipkin, director del Centro de Infección e Inmunidad de la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia, señaló que su instalación ya tiene pruebas obligatorias para todos los estudiantes y el personal. Dijo que las empresas a las que aconseja pueden querer hacer que la vacunación sea obligatoria para todos los empleados, pero preferirían que el gobierno tomara la iniciativa al exigirla.

En la clínica infantil del Dr. Fuera de ella, todos los miembros deben tener todas las vacunas de rutina y una vacuna anual contra la gripe, o un despido.

«No es opcional», dijo. «Tú cuidas a los niños. Y sí, en general, creo que la vacunación debe ser obligatoria. Es tu responsabilidad como ciudadano».

Las próximas doce semanas serán largas y dolorosas. Pero es probable que la primavera traiga vacunas muy potentes y un compromiso renovado con el liderazgo médico, que faltaba bajo Trump.

«Los CDC deben reconstruirse y las pautas y la FDA deben reevaluarse de inmediato», dijo el Dr. Robert L. Murphy, director del Instituto de Salud Global de la Facultad de Medicina de la Universidad Northwestern. «El equipo de Biden va a cambiar muévete rápido. No es que no sepan qué hacer «.

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